La escasez de tintes de contraste para imágenes retrasa las pruebas de detección de enfermedades

Los médicos parecen no poder determinar qué le pasa a Michael Quintos.

El Sr. Quintos, de 53 años, residente de Chicago, tiene dolor de estómago constante. Ha sido hospitalizado y sus médicos han intentado de todo, incluidos antibióticos, antiácidos e incluso extirparle el apéndice. “Todavía no me siento bien”, dijo el Sr. Quintos.

Sus médicos recomiendan usar una tomografía computarizada con contraste, una imagen que se basa en un tinte especial que a menudo se inyecta a los pacientes para visualizar mejor sus vasos sanguíneos, intestinos y órganos como el riñón y el hígado.

Pero la escasez a nivel nacional de los agentes de imágenes necesarios para el procedimiento, como resultado del reciente cierre en Shanghái para sofocar un brote de covid, ha llevado a los hospitales a racionar estas pruebas, excepto en emergencias.

Al igual que miles de personas en las últimas semanas, el Sr. Quintos no puede hacerse un examen con el medio de contraste.


Y una alternativa puede no ser suficiente para determinar cómo tratar su enfermedad. “El hecho de que no puedas descifrarlo me dice que necesitas más herramientas para descifrarlo”, dijo.

Se estima que cada año se realizan 50 millones de exámenes con agentes de contraste en los Estados Unidos, y hasta la mitad de los hospitales del país se ven afectados por la escasez. Algunos están reservando gran parte de su suministro disponible para su uso en salas de emergencia, donde las evaluaciones rápidas y precisas son más nefastas.

La escasez de un agente de imágenes vital es el ejemplo más reciente de la vulnerabilidad del país a las interrupciones en la cadena de suministro global y su dependencia excesiva de una pequeña cantidad de fabricantes para productos tan críticos. La planta de Shanghai cerrada por el cierre es operada por GE Healthcare, una unidad de General Electric y uno de los dos principales proveedores de materiales de contraste yodados. La empresa suministra sus tintes, Omnipaque y Visipaque, para Estados Unidos.

Los legisladores expresaron su preocupación por la escasez de agentes de imágenes. “En la nación más rica de la Tierra, no debería haber ninguna razón por la que los médicos se vean obligados a racionar los escaneos médicos que salvan vidas para compensar la escasez de material”, dijo la representante Rosa DeLauro, demócrata de Connecticut, en un comunicado. “Estamos viendo que las cadenas de suministro se desmoronan debido a industrias consolidadas que experimentan escasez de fabricación y deslocalizan empleos estadounidenses a China”.

Al testificar ante un comité del Senado el jueves, el Dr. Robert Califf, comisionado de la Administración de Alimentos y Medicamentos de EE. UU., dijo que la escasez de medios de contraste era “simplemente increíble”. Al señalar que algunos miembros del Congreso habían sufrido enfermedades graves recientemente, agregó: “Alguien con un derrame cerebral o un ataque cardíaco no podría obtener un angiograma”.

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La escasez del tinte se informó a la FDA a principios de este mes, y dijo que estaba trabajando en estrecha colaboración con los fabricantes “para ayudar a minimizar el impacto en los pacientes”. Sin embargo, aunque GE Healthcare dijo esta semana que la situación estaba mejorando ahora que la planta había reabierto, la escasez y los retrasos de los pacientes podrían persistir hasta bien entrado el verano debido a un retraso en la rapidez con la que se podían distribuir los suministros reabastecidos.

La senadora Patty Murray, demócrata de Washington, está presionando a la agencia para ver qué pasos está tomando para abordar la escasez, según un comunicado de su oficina. También presentó legislación, con el senador Richard Burr, republicano de Carolina del Norte, para fortalecer la cadena de suministro.

“Los éxitos siguen llegando en esta pandemia en la cadena de suministro”, dijo el Dr. Jamie McCarthy, director médico ejecutivo del Memorial Hermann Health System, un gran grupo de hospitales en Houston.

Los funcionarios de salud y los médicos temen que el bajo suministro y las esperas prolongadas para las pruebas exacerben los retrasos anteriores en la atención causados ​​por la pandemia, cuando los hospitales se llenaron de pacientes con covid, se enfrentaban a retrasos considerables para hacerse las pruebas y los procedimientos electivos se cancelaron o pospusieron durante meses. . Los pacientes que pasaron por alto nuevos síntomas preocupantes o que no pudieron obtener citas de seguimiento han sufrido un deterioro de la salud en muchos casos. Como resultado, algunos médicos informan más pacientes con cáncer con enfermedad en etapa avanzada.

“Seguimos preocupados por el impacto de las pruebas de detección retrasadas, diferidas o ignoradas en los últimos años”, dijo el Dr. William Dahut, director científico de la Sociedad Estadounidense del Cáncer.

La falta de medio de contraste en un examen puede hacer que sea más difícil diagnosticar el cáncer, dijo, y puede hacer que sea más difícil ver si un tratamiento está funcionando. “Los pacientes podrían encontrarse en una situación en la que las decisiones clínicas se verán afectadas negativamente”, dijo el Dr. Dahut.

Además de usar el contraste con un angiograma por tomografía computarizada para determinar si los pacientes tienen un coágulo de sangre o una hemorragia interna, los médicos a menudo confían en las tomografías computarizadas con contraste para detectar infecciones, obstrucciones intestinales o cánceres. Los médicos también están retrasando algunos cateterismos cardíacos.

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La escasez no afecta a las personas que se someten a mamografías y exámenes de detección de cáncer de pulmón porque no requieren los agentes de imágenes, y algunos pacientes pueden realizarse una resonancia magnética en lugar de una tomografía computarizada o realizar el examen sin contraste.

Pero para muchos otros, la escasez los deja en el limbo. “Definitivamente está causando más estrés a los pacientes”, dijo la Dra. Shikha Jain, oncóloga en Chicago. “Hay pacientes que se sienten frustrados porque las exploraciones se retrasan o cancelan”.

Es difícil predecir cuánto tiempo y en qué medida la escasez afectará la atención al paciente. Para los trabajadores de la salud, para quienes la escasez de suministros y la pandemia han sido una carga tan implacable, “se siente como un maratón interminable”, dijo.

En Memorial Hermann, el sistema ha “reducido” el uso de contraste para procedimientos electivos, dijo el Dr. McCarthy, para preservar sus suministros. El volumen diario de tomografías computarizadas que se realizan con contraste es aproximadamente la mitad de lo normal, dice.

En ChristianaCare, un grupo de hospitales con sede en Delaware, el problema del agotamiento de los suministros surgió a mediados de mayo y “se convirtió en un problema grave muy rápidamente”, dijo el Dr. Kirk Garratt, director médico del centro de salud vascular y cardíaca del grupo y ex presidente de la Sociedad de Angiografía e Intervenciones Cardiovasculares. Cuando otros hospitales del área comenzaron a quedarse sin tinte, comenzaron a enviar pacientes a ChristianaCare. “Afectó nuestra tasa de consumo”, dijo.

“Estamos realmente preocupados aquí”, dijo el Dr. Garratt. Al explicar por qué se retrasaron los procedimientos electivos, agregó: “Sentimos que tenemos que hacer este cambio ahora para asegurarnos de tener un suministro para que podamos seguir brindando la atención de urgencia que necesitamos”.

Es probable que un paciente que no pasa una prueba de esfuerzo con ejercicio que puede indicar un problema cardíaco pero que no está en peligro inminente espere a que le hagan una exploración y lo traten con medicamentos. Pero si un paciente ingresa a la sala de emergencias y está sudando, con dolor torácico severo, se ordena de inmediato un angiograma que requiere medio de contraste para determinar si la persona está sufriendo un ataque al corazón.

“O arreglamos eso ahora, o en unas pocas horas será demasiado tarde para salvarlo”, dijo el Dr. Garratt.

Los hospitales generalmente confían en un solo proveedor para sus agentes de contraste, y muchas instalaciones pueden tener solo una o dos semanas de suministro disponible, dice el Dr. Matthew Davenport, vicepresidente de la comisión de calidad y seguridad del American College of Radiology y un profesor de Medicina de Michigan.

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Él compara la situación con la escasez actual de fórmula para bebés, donde solo un puñado de empresas atienden un mercado crítico. “No hay mucha redundancia en el sistema”, dijo el Dr. Davenport.

GE Healthcare dijo en un comunicado el lunes que su suministro de productos de medios de contraste yodados estaba aumentando, aunque no proporcionó una estimación de cuándo terminaría la escasez. “Estamos trabajando las 24 horas para expandir la producción y volver a la capacidad máxima lo antes posible y en línea con las autoridades locales” en China, dijo la compañía.

“Después de tener que cerrar nuestra planta de fabricación en Shanghái durante varias semanas debido a las políticas locales de Covid, hemos podido reabrir y estamos utilizando nuestras otras plantas globales donde podemos”, se lee en el comunicado.

GE Healthcare dijo que la planta estaba operando al 60 por ciento de su capacidad y estaría al 75 por ciento en las próximas dos semanas. También dijo que había tomado otras medidas, como aumentar la producción de los productos en su planta en Cork, Irlanda, y enviar algunos envíos a Estados Unidos.

La compañía también dijo que estaba distribuyendo el tinte a los hospitales en función de sus necesidades históricas de suministro, lo que, según los médicos, podría evitar que los grandes sistemas hospitalarios acumulen cantidades excesivas.

Bracco Imaging, el otro productor con sede en Milán, dijo en un comunicado que estaba trabajando para entregar suministros incluso a hospitales que no eran clientes para reforzar el uso de “procedimientos críticos de emergencia”, según Fulvio Renoldi Bracco, director ejecutivo de la compañía. En un comunicado, dijo que Bracco también había presentado una solicitud a la FDA para la posible importación de un agente equivalente que no había sido aprobado para su uso en los Estados Unidos. La agencia se negó a comentar sobre la solicitud.

Nancy Foster, vicepresidenta de política de calidad y seguridad del paciente de la Asociación Estadounidense de Hospitales, un grupo comercial en Washington, comparó la situación con la escasez de oxígeno, entre otras máquinas de tratamiento y remedios, durante la pandemia. El grupo ha instado a GE a compartir más información sobre la escasez.

“Necesitamos descubrir cómo crear realmente un sistema de suministro mucho más robusto, no tan delgado, que tenga algo que dar”, dijo.