La espeluznante nada lunar de la Costa de los Esqueletos de Namibia

Habíamos conducido durante cuatro horas y aún no habíamos visto otra alma. Nadie. No Carros. Simplemente una nada espeluznante y lunar que se extiende hacia el sur hasta el horizonte. A la izquierda, desierto; a la derecha, océano. Un camino lleno de sal cosió una estrecha costura entre los dos. Bajo un cielo encapotado, las tres superficies se desvanecieron en una sola mancha marrón grisácea indistinguible.

Viajábamos a lo largo de la Costa de los Esqueletos de Namibia, una región a la que a menudo se hace referencia como el fin de la Tierra.


Dada la vista a través del parabrisas polvoriento, el título se sintió apropiado. La indómita Costa de los Esqueletos comienza en la frontera norte de Namibia con Angola y continúa 300 millas al sur hasta la antigua ciudad colonial alemana de Swakopmund, donde las panaderías y cervecerías al aire libre llenas de strudel todavía se alinean en las calles y donde, hace un siglo, miles de africanos de dos los grupos étnicos Herero y Nama fueron asesinados por soldados alemanes.

La región contiene una combinación de culturas, paisajes y especies diferente a cualquier otro lugar de la Tierra, que a veces evoca un páramo postapocalíptico.

Mi pareja y yo nos encontramos conduciendo por la autopista C34 a lo largo de este tramo de tierra remota y traicionera a mitad de un viaje por carretera de tres semanas a través de Namibia a principios de 2021. Un año antes, habíamos hecho las maletas y dejado nuestra casa y nuestros trabajos en Seattle. con planes de viajar por todo el mundo, solo para ser detenido abruptamente por el cierre global a las pocas semanas de nuestro viaje. En lo que resultó ser quizás una de las experiencias pandémicas más singulares, terminamos encerrados en nuestro primer destino, Portugal, durante siete meses.


A medida que las cosas se reabrieron lentamente a fines de 2020, decidimos que podíamos comenzar a revisar con cautela nuestro itinerario original. Luego vino la tarea de responder algunas preguntas clave: ¿Qué países permitían actualmente la entrada de ciudadanos estadounidenses? (Muy pocos). ¿Adónde nos sentimos seguros yendo según los números de casos actuales de Covid-19, los requisitos de prueba y enmascaramiento? (Aún menos.) Y lo más importante, ¿dónde no seríamos una carga para el sistema de atención médica del país si nos enfermamos?

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Namibia subió rápidamente a la cima de la lista. Entre los países menos densamente poblados del mundo, y un lugar donde podíamos viajar de forma totalmente independiente, parecía una buena opción. Poco sabíamos lo asombrados que estaríamos por sus vastos y variados paisajes.

Sabía poco sobre el país antes de que pusiéramos nuestra vista en él e inmediatamente comencé a investigar su historia y geografía. En el momento en que aprendí sobre la Costa de los Esqueletos, leyendo historias de naufragios, panoramas desolados y carreras de diamantes del siglo XX, sentí la atracción. La naturaleza salvaje, la desolación, el misterio inaccesible de todo: encendió mi imaginación y supe que tenía que experimentarlo y fotografiarlo.

Las puertas por las que entramos en el Parque Nacional de la Costa de los Esqueletos, cerca del río Ugab, estaban protegidas por dos calaveras y huesos cruzados gemelos y costillas de ballena altísimas. Los objetos servían como advertencia: “Abandonad la esperanza todos los que entréis”.

Antes de cruzar a la zona costera protegida de 6300 millas cuadradas, nos vimos obligados a dar nuestros nombres e información, para no salir antes del anochecer, a cambio de un permiso de tránsito y una buena dosis de aprensión. Cruzamos los dedos y contuvimos la respiración mientras atravesábamos las puertas, rezando para no reventar una llanta en el Toyota Hilux alquilado y con techo de carpa que había sido nuestro hogar en las últimas semanas, o ser comidos por leones de playa en el tierra de nadie por delante.

Este árido desierto, que termina en un violento oleaje atlántico, ha causado la prematura muerte de muchos desafortunados marineros, barcos, aviones y animales. Sus cadáveres (recipientes oxidados, huesos blanqueados por el sol) ahora son recordatorios visibles de las condiciones hostiles del parque. Es un lugar inhóspito donde casi nada crece y donde abundan los peligros, desde rizos salvajes hasta la espesa niebla costera.

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Los visitantes a menudo se sienten atraídos por la costa salpicada de naufragios del parque. Aunque solo unos pocos aún son visibles, cientos de barcos han encontrado su destino a lo largo de este tramo de costa y fueron devorados lentamente por los elementos. A algunos solo se puede llegar en avión o en todoterreno.

En el extremo norte, quedan rastros de la estrella de Dunedin. El transatlántico británico Blue Star se hundió en tierra en 1942, dejando varados a sus 106 pasajeros y tripulación. Un avión y un remolcador, incluidos varios de sus tripulantes, también se perdieron durante las labores de rescate. Hacia el sur, el carguero Eduard Bohlen encalló en 1909 y ahora se puede ver desde arriba, un cuarto de milla tierra adentro, como un barco fantasma rodeado por el desierto.

Pudimos ver los restos del South West Seal, un barco que se estrelló en tierra en 1976, ahora solo una dispersión de madera y metal oxidado asomando de la arena, y el Zeila, un barco pesquero varado en 2008 cerca de Henties Bay, que sigue siendo una presencia deteriorada pero aún en gran parte intacta y visible, ahora hogar de docenas de cormoranes negros, cerca de la costa.

Los pocos rastros hechos por el hombre aquí están todos en estado de descomposición: las señales de tráfico están descoloridas y en descomposición, una plataforma petrolera abandonada es poco más que un montón de óxido, carcomido por el tiempo, la arena y el aire del mar. Me detenía cada pocos minutos para capturar estos detalles con mi cámara, extendiendo lo que debería haber sido un viaje de seis horas a uno que duró 11 horas.

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A lo largo del camino pasamos por otras rarezas, incluida la reserva de focas de Cape Cross, hogar de más de 200 000 lobos marinos malolientes, y las salinas de Walvis Bay, donde las enormes salinas se tiñen de rosa brillante por la presencia de Dunaliella salina microorganismos Flamencos a juego acechaban gambas en los humedales cercanos. Mesas improvisadas se alineaban en la carretera al norte de Swakopmund; descansando sobre ellos había docenas de cristales de sal de halita de color rosa claro, a menudo acompañados de cajas de dinero oxidadas, al acecho de los transeúntes honestos para dejar algunos dólares a cambio de un tesoro.

El paisaje árido se sentía de otro mundo, crudo y poderoso. Tanto estimulante como aterrador. La costa y los colores cambiaron lentamente, la arena se enrojeció a medida que nos dirigíamos hacia el sur y entramos en el Parque Nacional Namib-Naukluft, hogar del desierto más antiguo del mundo: el Namib.

Ahora homónimo del joven país (Namibia se independizó en 1990), el Namib ha existido durante al menos 55 millones de años, sus imponentes dunas se sumergen durante eones en el mar agitado.

La soledad y el aislamiento que buscábamos cuando buscamos esta parte solitaria del mundo, escapando de enfermedades transmitidas por humanos, sí, pero también del trabajo duro de nuestra vida diaria, nos esperaban a montones. Namibia nos hizo sentir pequeños e insignificantes en el mejor de los sentidos, una perspectiva que a menudo anhelo en un mundo abrumado por la gratificación instantánea y las batallas interminables por mi atención. Y al final, la Costa de los Esqueletos fue un extraño y hermoso recordatorio de que los humanos somos impotentes contra el tiempo, y que en una guerra entre el hombre y la naturaleza, la naturaleza siempre gana.