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La explosión de Beirut refuerza los temores sobre el sitio de San Pedro

Durante décadas, los residentes de San Pedro han temido que los enormes tanques que almacenan butano justo al lado de la calle Gaffey pudieran alimentar incendios y explosiones mortales cerca de hogares, tiendas y escuelas.

Los vecinos han luchado sin éxito en los tribunales y han presentado su caso ante los funcionarios locales, estatales y federales, pero el sitio de San Pedro ha persistido durante años de audiencias públicas, informes gubernamentales y evaluaciones contradictorias de sus riesgos.

Cuando una explosión masiva devastó Beirut el mes pasado, los residentes dijeron que las imágenes impactantes solo reforzaban sus temores de larga data. El Distrito Escolar Unificado de Los Ángeles invocó la explosión de Beirut en una carta reciente al Departamento de Bomberos de Los Ángeles, pidiendo una nueva evaluación de la vulnerabilidad del sitio durante un terremoto.

Y una congresista está presionando para que se realice un nuevo análisis de sus riesgos. La explosión de Beirut “agrega absolutamente urgencia a estos esfuerzos”, dijo Ron Eckstein, portavoz de la representante Nanette Barragán (D-San Pedro).

Plains All American Pipeline, cuya subsidiaria Rancho LPG Holdings es propietaria del sitio, rechaza tal comparación. Destaca que los tanques almacenan un material diferente al que alimentó la explosión de Beirut, que fue provocada por nitrato de amonio.

El incidente de Beirut ocurrió “en una instalación completamente diferente a la instalación de Rancho”, que “fue diseñada, construida y mantenida de acuerdo con los requisitos locales, estatales y federales” y “es auditada varias veces al año por múltiples agencias jurisdiccionales para confirmar el cumplimiento, ”Dijo Steve Greig, director de asuntos gubernamentales de la empresa.

La instalación de almacenamiento de LPG de Rancho incluye dos tanques refrigerados de 12.5 millones de galones y cinco tanques de almacenamiento horizontales de 60,000 galones. El gas licuado entra y sale de la instalación por ferrocarril, camión y tubería. Los tanques refrigerados están aproximadamente a un cuarto de milla de las casas más cercanas, según mapas aéreos; un Home Depot, un preescolar y canchas de fútbol están más cerca.

Las preocupaciones sobre la instalación surgieron poco después de su construcción en la década de 1970. El jefe de bomberos de Los Ángeles le dijo a The Times que era “una de nuestras preocupaciones más graves”. Los vecinos demandaron sin éxito por las instalaciones de San Pedro en 1978, argumentando que representaba una molestia.

Ese mismo año, la Contraloría General de Estados Unidos informó al Congreso que las nuevas instalaciones como esta deberían ser relegadas a áreas remotas y que las existentes en áreas pobladas no deberían ampliarse en tamaño o en uso. Advirtió que “si los gases de energía licuada se derraman de sus tanques, se vaporizan rápidamente y se vuelven altamente inflamables y explosivos”.

El sitio de San Pedro maneja la mayor cantidad de butano de cualquier instalación en California, según una base de datos mantenida por Right to Know Network utilizando datos de la Agencia de Protección Ambiental. También contiene algo de propano. Los grupos de vecinos han argumentado que un terremoto o un ataque terrorista podría romper los tanques y provocar explosiones catastróficas.

Gran parte del debate ha girado en torno a cuán terrible podría ser un desastre: una evaluación de Cornerstone Technologies, solicitada por un grupo de vecinos de San Pedro, concluyó que una explosión podría llegar hasta 6.8 millas de distancia.

Un análisis del consultor de gestión de riesgos Carl Southwell, realizado cuando era estudiante de doctorado en la USC, estimó que se podrían perder miles de vidas si los terroristas apuntaran a los tanques.

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La explosión de Beirut “me recordó inmediatamente a Rancho LPG”, dijo Southwell, ahora presidente de la consultora InsureTech. Según sus cálculos de su potencial explosivo, “en realidad podría ser mucho peor”.

Rancho LPG Holdings ha rechazado tales predicciones y en su lugar citó un análisis de Quest Consultants que descartó las conclusiones de Cornerstone y estimó que el daño de cualquier explosión sería mucho más limitado, alcanzando potencialmente los 700 pies alrededor del sitio de San Pedro.

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La Agencia de Protección Ambiental ha aceptado estimaciones de la empresa que el radio de la explosión podría extenderse a media milla; un análisis realizado para la agencia por un profesor de Michigan calificó muchas de las terribles predicciones de Cornerstone como “técnicamente inválidas”.

En una audiencia pública hace tres años, un representante de la instalación dijo que la EPA había descubierto que “nuestra instalación de butano es una de las más seguras, simplemente porque refrigeramos el butano”. Una portavoz de la EPA dijo que la distancia de explosión desde el sitio de LPG de Rancho se reduciría mediante una cuenca de contención existente para atrapar los derrames.

Otros han disputado eso: El abogado de planta de Earthjustice, Adrián Martínez, argumentó en una carta a la agencia que la cuenca sería “totalmente ineficaz” para atrapar el butano derramado porque se calentaría y se vaporizaría.

Décadas antes, la Comisión de Servicios Públicos de California expresó su preocupación de que la cuenca era demasiado pequeña para contener el contenido de ambos tanques refrigerados.

La cuenca podría ayudar a evitar que el líquido se propague a otras partes de la instalación, “pero eso no significa que no tendrá, muy, muy rápidamente, una gran nube de vapor”, dijo Don Holmstrom, exdirector de Western Regional Oficina de la Junta de Seguridad Química de EE. UU., Una agencia federal que investiga accidentes químicos. Holmstrom dijo que en el caso de un derrame catastrófico, le costaba creer que el daño se extendiera solo a un kilómetro.

El profesor Stewart Behie, director interino del Centro de Seguridad de Procesos Mary Kay O’Connor en la Universidad Texas A&M, dijo que no parecía que la explosión estimada de media milla hubiera contabilizado adecuadamente lo que sucedería si un tanque se rompiera por completo y se vaporizara. una nube surgió de la superficie de todo el líquido derramado.

Tampoco, dijo, la estimación había tenido en cuenta los efectos dominó si los vagones o camiones cisterna se veían envueltos en un incendio por un tanque roto.

Behie dijo que no estaba convencido de que “su peor caso sea realmente el peor de los casos”.

El programa del Departamento de Bomberos de Los Ángeles que supervisa los materiales peligrosos dijo que no tiene preocupaciones actuales sobre la seguridad de las instalaciones de Rancho. El departamento dijo que había citado a la instalación hace tres años por dos violaciones, incluida la falta de documentación de que el equipo diseñado o construido bajo estándares obsoletos funcionaba de manera segura, pero caracterizó a ambas como leves y dijo que habían sido corregidas.

Los desastres en otros lugares han provocado repetidas preocupaciones sobre el sitio de San Pedro. El más notorio fue en 1984 en una instalación de gas licuado de petróleo en San Juanico, en las afueras de la Ciudad de México, donde las explosiones destruyeron viviendas y mataron a cientos. Después de la explosión de un oleoducto en San Bruno hace una década, los legisladores locales y federales pidieron un mayor escrutinio de las instalaciones de Los Ángeles.

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El concejal de la ciudad de Los Ángeles, Joe Buscaino, presentó una serie de mociones sobre los tanques de butano después de su primera elección; uno resultó en una audiencia pública y un informe de analistas de la ciudad, pero la mayoría expiró sin acción. El representante Barragán buscó fondos federales para mover los tanques; el proyecto de ley que presentó hace dos años se estancó en comisión.

Eckstein, su portavoz, dijo que Barragán todavía quiere seguir una ruta legislativa para cerrar o reubicar la instalación, pero mientras tanto ha estado buscando un análisis de riesgo de la EPA del sitio a través del proceso de presupuesto federal.

Y el Distrito Escolar Unificado de Los Ángeles, cuya junta pidió reubicar la instalación, reiteró recientemente una solicitud de febrero para obtener un estudio sísmico actualizado de la instalación de San Pedro a la luz de nueva información sobre la falla de Wilmington que corre debajo del puerto.

LAFD, sin embargo, dijo que no planeaba pedirle a Rancho que rehaga ese análisis a menos que un experto determine que un terremoto a lo largo de esa falla sería más grande que el de la falla de Palos Verdes reflejado en su última evaluación. El último análisis, completado hace un año, “parece demostrar más que adecuadamente el cumplimiento” de los requisitos sísmicos, dijo.

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Algunos se negaron a comparar los riesgos con el desastre de Beirut. Buscaino, quien dijo que había insistido en que el sitio cumpliera con las regulaciones municipales y estatales, argumentó que era “imposible comparar” la situación, y dijo que los tanques de Rancho están regulados por más de una docena de agencias y “practican múltiples niveles de protocolos de seguridad”. “

Los Ángeles “nunca, por acción o inacción deliberada, permitiría que los motores económicos de nuestro estado fueran diezmados tan imprudentemente como lo que sucedió en Beirut”, dijo Buscaino.

Tales declaraciones irritan a Janet Schaaf-Gunter, miembro de San Pedro Peninsula Homeowners United, quien dijo que las encontraba “hipócritas”. Señaló que meses antes del desastre de Beirut, el centro de Los Ángeles fue sacudido por una explosión masiva que quemó a los bomberos, una explosión que se originó en un área donde se sabía que se almacenaban botes de butano.

Cuando ve las escenas caóticas en Beirut, “sé que estoy mirando nuestro futuro”, dijo Schaaf-Gunter.

Aunque Plains All American Pipeline sostiene que el sitio de San Pedro es seguro, Greig dijo que la empresa cooperaría si las agencias gubernamentales buscaran una nueva evaluación de riesgos. El residente de San Pedro, Robert Farrell, un ex concejal de la ciudad de Los Ángeles preocupado por el sitio, dijo que esperaba que tal análisis ayudara a resolver los dilemas sobre sus riesgos.

“La gente no se da cuenta del peligro que representa”, dijo Farrell. Las agencias gubernamentales no actuarán con rapidez “a menos que se considere inminente una amenaza real”.

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