La extracción de rocas en órbita: el uso de reactores biomineros alimentados por bacterias podría ayudar a la exploración del espacio profundo

Experimento espacial del astronauta Luca Parmitano

El astronauta Luca Parmitano coloca reactores biomineros en una centrífuga a bordo de la Estación Espacial Internacional. Crédito: Agencia Espacial Europea

Los primeros experimentos de minería realizados en el espacio podrían allanar el camino para que las nuevas tecnologías ayuden a los humanos a explorar y establecer asentamientos en mundos remotos, sugiere un estudio.


Las pruebas realizadas por astronautas en la Estación Espacial Internacional sugieren que las bacterias pueden extraer materiales útiles de las rocas en marzo y la luna.

Los hallazgos podrían ayudar a los esfuerzos para desarrollar formas de obtener metales y minerales, como hierro y magnesio, esenciales para la supervivencia en el espacio.


Las bacterias algún día podrían usarse para descomponer rocas en el suelo para el cultivo de cultivos o para proporcionar minerales para los sistemas de soporte vital que producen aire y agua, dicen los investigadores.

Los científicos del Centro de Astrobiología del Reino Unido de la Universidad de Edimburgo desarrollaron dispositivos de minería del tamaño de una caja de fósforos, llamados reactores de biominería, durante un período de 10 años.

Dieciocho de los dispositivos fueron transportados a la estación espacial, que orbita la Tierra a una altitud de alrededor de 250 millas, a bordo de un SpaceX cohete lanzado desde Cabo Cañaveral en Florida, EE. UU., En julio de 2019.

Reactor de biominería

Un reactor de biominería que contiene pequeñas rodajas de roca basáltica. Crédito: Charles Cockell

Se cargaron pequeños trozos de basalto, una roca común en la Luna y Marte, en cada dispositivo y se sumergieron en una solución bacteriana. El experimento de tres semanas se realizó en condiciones de gravedad espacial para simular entornos en Marte y la Luna.

Los hallazgos del equipo sugieren que las bacterias podrían mejorar la eliminación de elementos de tierras raras del basalto en paisajes lunares y marcianos hasta en un 400 por ciento. Los elementos de tierras raras se utilizan ampliamente en tecnologías que incluyen teléfonos móviles, computadoras e imanes.

Los microbios también se utilizan de forma rutinaria en la Tierra en el proceso de la denominada biominería para extraer elementos económicamente útiles como el cobre y el oro de las rocas. Los nuevos experimentos también han proporcionado nuevos datos sobre cómo la gravedad influye en el crecimiento de las comunidades de microbios aquí en la Tierra, dicen los investigadores.

El estudio, publicado en la revista Comunicaciones de la naturaleza, recibió financiación de la Agencia Espacial del Reino Unido y la Agencia Espacial Europea. La investigación fue apoyada por el Consejo de Instalaciones de Ciencia y Tecnología, parte de Investigación e Innovación del Reino Unido. Los reactores mineros en miniatura utilizados en el experimento fueron construidos por la empresa de ingeniería Kayser Italia.

El profesor Charles Cockell, de la Escuela de Física y Astronomía de la Universidad de Edimburgo, quien dirigió el proyecto, dijo: “Nuestros experimentos apoyan la viabilidad científica y técnica de la minería elemental mejorada biológicamente en todo el Sistema Solar. Si bien no es económicamente viable extraer estos elementos en el espacio y traerlos a la Tierra, la biominería espacial podría sustentar una presencia humana autosostenida en el espacio.

“Por ejemplo, nuestros resultados sugieren que la construcción de minas robóticas y controladas por humanos en la región de la Luna Oceanus Procellarum, que tiene rocas con concentraciones enriquecidas de elementos de tierras raras, podría ser una dirección fructífera del desarrollo científico y económico humano más allá de la Tierra. . “

La Dra. Rosa Santomartino, científica postdoctoral de la Facultad de Física y Astronomía de la Universidad, que trabajó en el proyecto, dijo: “Los microorganismos son muy versátiles y, a medida que nos movemos hacia el espacio, pueden usarse para lograr una diversidad de procesos. La minería elemental es potencialmente uno de ellos “.

Libby Jackson, Gerente del Programa de Exploración Humana de la Agencia Espacial del Reino Unido, dijo: “Es maravilloso ver publicados los hallazgos científicos de BioRock. Experimentos como este muestran cómo el Reino Unido, a través de la Agencia Espacial del Reino Unido, está desempeñando un papel fundamental en el programa de exploración de la Agencia Espacial Europea.

“Los hallazgos de experimentos como BioRock no solo ayudarán a desarrollar tecnología que permitirá a los humanos explorar más nuestro Sistema Solar, sino que también ayudarán a los científicos de una amplia gama de disciplinas a obtener conocimientos que pueden beneficiarnos a todos en la Tierra”.

Referencia: “Experimento de biominería de la estación espacial demuestra la extracción de elementos de tierras raras en microgravedad y gravedad de Marte” por Charles S. Cockell, Rosa Santomartino, Kai Finster, Annemiek C. Waajen, Lorna J. Eades, Ralf Moeller, Petra Rettberg, Felix M. Fuchs , Rob Van Houdt, Natalie Leys, Ilse Coninx, Jason Hatton, Luca Parmitano, Jutta Krause, Andrea Koehler, Nicol Caplin, Lobke Zuijderduijn, Alessandro Mariani, Stefano S. Pellari, Fabrizio Carubia, Giacomo Luciani, Michele Bolesamo, Natfleredo Bolesamo, Luciani Nicholson, Claire-Marie Loudon, Jeannine Doswald-Winkler, Magdalena Herová, Bernd Rattenbacher, Jennifer Wadsworth, R. Craig Everroad y René Demets, 10 de noviembre de 2020, Comunicaciones de la naturaleza.
DOI: 10.1038 / s41467-020-19276-w

Pilar Benegas

Pilar Benegas es una reconocida periodista con amplia experiencia en importantes medios de USA, como LaOpinion, Miami News, The Washington Post, entre otros. Es editora en jefe de Es de Latino desde 2019.