La fusión nuclear avanza hacia la corriente principal

ABINGDON, Inglaterra – Aprovechar la energía de fusión en algo comercialmente viable, y tal vez, en última instancia, en una fuente limpia de energía que reemplace a los combustibles fósiles en los siglos venideros, ha sido considerado por algunos como el objetivo final definitivo.

Pero el interés de los inversores en la energía de fusión continúa aumentando lentamente y el número de empresas emergentes en el campo se está multiplicando, con un estimado de 1.100 personas en varios países que se ganan la vida en estas empresas. Está tomando forma una industria, con una red creciente de empresas que suministran equipos altamente especializados, como los componentes de los potentes imanes que requieren los dispositivos de fusión.


El gobierno británico incluso vio recientemente la necesidad de emitir regulaciones para la energía de fusión, una especie de hito para una industria floreciente.

Nadie sabe cuándo la energía de fusión se volverá comercialmente viable, pero el impulso de las inversiones privadas es una alarma creciente sobre el calentamiento global.

“Nadie tiene un mejor plan para lidiar con la crisis climática”, dijo David Kingham, uno de los tres cofundadores de una compañía llamada Tokamak Energy que ha recaudado alrededor de $ 200 millones, principalmente de fuentes privadas.


En Tokamak Energy, el objetivo es calentar eventualmente los isótopos de hidrógeno lo suficiente para que sus átomos se combinen en una reacción que libere enormes cantidades de energía. Esta es la esencia de la fusión, a menudo descrita como la energía detrás del sol y las estrellas.

En el laboratorio de la compañía en un parque empresarial en las afueras de Oxford, hay una advertencia en el sistema de megafonía cada 15 a 20 minutos de que se aproxima una prueba y todos deben permanecer fuera de la habitación con el dispositivo de fusión, que tiene 14 pies de alto con espesor Paredes de acero. Hay un zumbido que dura aproximadamente un segundo. Luego, un monitor muestra un misterioso video pulsante del interior del dispositivo mientras un poderoso rayo estalla en un gas sobrecalentado conocido como plasma.

Durante la prueba, la máquina prototipo de Tokamak, cuya construcción costó 50 millones de libras, alcanzó los 11 millones de grados Celsius. Los científicos calculan que necesitan alcanzar los 100 millones de grados Celsius, o aproximadamente siete veces la temperatura en el núcleo del sol. Esperan llegar a fin de año.

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Uno de los científicos de la sala de control de Tokamak, Otto Asunta, de 40 años, físico senior, dijo que desde que se incorporó a la empresa hace seis años, el número de empleados se ha multiplicado por diez hasta llegar a 180, mientras que el trabajo se ha vuelto cada vez más sofisticado.

“Son dispositivos de clase mundial los que construimos”, dijo.

El nombre de la empresa se refiere a un tipo de dispositivo inventado por primera vez en la antigua Unión Soviética y ahora el foco principal en el campo. Los Tokamaks intentan lograr la fusión mediante el uso de potentes imanes para contener y comprimir el gas sobrecalentado, creando una especie de rayo en una botella.

La compañía fue fundada en 2009 por científicos que pensaban que podían lograr más en una compañía pequeña y ágil que permaneciendo en grandes laboratorios institucionales, como el centro de investigación de fusión del gobierno británico en Culham, o ITER en el sur de Francia, donde un dispositivo muy grande – aproximadamente 100 pies de diámetro – se está construyendo a un costo de $ 25 mil millones.

En ese momento, la decisión fue solitaria; ahora tienen mucha compañía.

Desde principios de la década de 1990, el número de empresas emergentes de fusión ha aumentado rápidamente. Andrew Holland, director ejecutivo de Fusion Industry Association, dice que hay al menos 35 empresas en varios países, incluidos Estados Unidos, Gran Bretaña, Francia, Canadá y China. Han recaudado un total de $ 1.9 mil millones, en gran parte de fuentes privadas, según un próximo estudio de la asociación y la Autoridad Británica de Energía Atómica.

¿Por qué invertir dinero en una búsqueda lejana que nunca ha hecho un centavo? Los inversores dicen que se sienten atraídos por la perspectiva de una entrada temprana en una tecnología potencialmente revolucionaria: un reactor de fusión que produce mucha más energía de la que entra. Tal logro podría tener una enorme promesa comercial.

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David Harding, el fundador de dos firmas de gestión de inversiones que tiene participaciones por un valor estimado de £ 27 millones, es uno de los patrocinadores clave de Tokamak Energy. Dijo que durante mucho tiempo se había sentido atraído por la idea de “energía ilimitada y barata a través de la magia científica”, pero que ahora “todo el ímpetu del calentamiento global hace que parezca aún más obvio”.

Los inversores dicen que ya están viendo ganancias. Mark White, director de inversiones del UK Science & Innovation Seed Fund, que dio a los fundadores de Tokamak sus primeras £ 25,000, dijo que a juzgar por los precios pagados durante una recaudación de capital el año pasado, las inversiones totales de su fondo de £ 400,000 ahora valían alrededor de £ 7.5. millón. Según ese criterio, el valor total de Tokamak Energy es de alrededor de £ 317 millones.

Otro inversor en fusión es Vinod Khosla, fundador de Khosla Ventures, una empresa de capital de riesgo con sede en Menlo Park, California, que respalda Commonwealth Fusion Systems, una escisión del MIT.

En una entrevista, Khosla dijo que la clave para hacer que un proyecto de décadas como la fusión sea aceptable para los inversionistas era dividir la empresa en hitos que los inversionistas puedan monitorear antes de invertir más dinero.

Commonwealth anunció recientemente una prueba exitosa de lo que llama la versión más poderosa del mundo del tipo de imán crucial para muchos esfuerzos de fusión, un logro que aplaudieron los inversionistas.

“No creo que tengamos problemas para financiarlo para la próxima ronda”, dijo Khosla.

Los partidarios de Fusion dicen que los avances en imanes y otras áreas han hecho que la probabilidad de éxito sea mucho mayor. Contrariamente a su reputación como una industria de posibilidades arriesgadas, con la recompensa a décadas de distancia, “en realidad ha habido un progreso tremendo”, dijo Phil Larochelle, gerente de inversiones de Breakthrough Energy Ventures. Breakthrough, una firma de capital de riesgo que tiene a Bill Gates como presidente, también ha invertido en Commonwealth.

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Los científicos en el campo dijeron que la afluencia de dinero privado y la búsqueda de diversos enfoques al problema fueron positivos.

“Es difícil predecir cuál de ellos gana al final, pero habrá mucha buena I + D”, dijo Jonathan E. Menard, subdirector de investigación del Laboratorio de Física del Plasma de Princeton.

Sin embargo, los próximos años requerirán grandes aumentos en el gasto, dicen los ejecutivos de fusión. Tokamak Energy quiere construir una máquina piloto de fusión a un costo de mil millones de dólares utilizando los poderosos imanes que ha desarrollado y que proporcionan miles de veces la fuerza de la gravedad terrestre. El dispositivo podría ser la base para el núcleo de plantas de energía eléctrica o para otros usos comerciales.

No es fácil persuadir a los inversores para que den el salto de los compromisos de un millón de dólares de un solo dígito a los fragmentos de 50 millones a 100 millones de dólares necesarios para otra generación de prototipos.

“La gente todavía está midiendo el rendimiento de las inversiones con las métricas habituales”, como cuántos ingresos está produciendo una empresa, dijo Michl Binderbauer, director ejecutivo de TAE Technologies, con sede en California, que ha recaudado alrededor de $ 900 millones, la mayor cantidad de dinero identificada públicamente. planteada por empresas emergentes de fusión.

Estas presiones han llevado al Sr. Binderbauer a intentar hacer negocio con algunas de las tecnologías que TAE ha desarrollado en el camino hacia la fusión. Una subsidiaria de TAE está desarrollando tratamientos para el cáncer utilizando haces de partículas. Las empresas, dijo, son más fáciles de vender para los inversores.

Sin embargo, los partidarios de Fusion dicen que puede llegar un punto de inflexión cuando los grandes inversores se apresuren a participar. “Una vez que el dinero comienza a respaldar las cosas, el cielo es el límite”, dijo Harding, el fundador de los fondos de cobertura. “No hay muchos proyectos de fusión en el mundo, pero hay muchos inversores”.