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La gente de esta ciudad de California no tenía mucho. El fuego se lo llevó

Berry Creek ha sido muchas cosas en su larga historia: una parada de diligencias, una ciudad maderera, un lugar de vacaciones, un campamento minero de oro. Es el hogar de jubilados de ciudades caras y abarrotadas, cultivadores de marihuana y personas solitarias, muchas personas solitarias.

Ahora, Berry Creek tiene una distinción nueva y terrible. Cuando el incendio de la Zona Oeste del Complejo Norte arrasó este enclave boscoso hace unas dos semanas, mató a más personas y destruyó más hogares aquí que en cualquier otro lugar en su camino destructivo.

La estación de bomberos 61 se quemó hasta los cimientos. El jefe Reed Rankin, que dirige la compañía de voluntarios, perdió su hogar en el incendio. Solo uno de los siete bomberos actuales o anteriores todavía tiene una casa a la que regresar cuando se levanten las órdenes de evacuación.

Margaret Stewart, centro, y Ben Arnold junto con el perro de trabajo Veya, buscan víctimas en el condado rural de Butte.

Ben Arnold, izquierda, y Margaret Stewart, ambos del Grupo de Trabajo Regional 9 del Departamento de Bomberos de Los Ángeles junto con el perro de trabajo Veya, buscan en el condado rural de Butte a las víctimas del incendio del Complejo Norte.

(Carolyn Cole / Los Angeles Times)

La escuela primaria Berry Creek es una maraña de metal carbonizado y una sola puerta roja. El mercado se ha ido. El Guild Hall es un recuerdo, aunque su letrero de color crema todavía se encuentra en Bald Rock Road, invitando a los residentes a jugar al bingo los miércoles a las 7:00 pm. Había tres iglesias aquí el 7 de septiembre. Queda una.

El incendio se cobró 15 vidas. De los 14 que han sido identificados, 12 llamaron hogar a Berry Creek. Y la mayoría de las 1.238 estructuras destruidas en el incendio solían elevarse a lo largo de los sinuosos caminos de grava de Berry Creek, en sus laderas densamente boscosas, junto a sus gorgoteantes arroyos.

Kristal Buchholz mira a través de la ropa donada después de que su casa fue completamente destruida por el incendio del Complejo Norte

Kristal Buchholz revisa la ropa donada después de que el incendio del Complejo Norte destruyera su casa.

(Carolyn Cole / Los Angeles Times)

Kristal Buchholz vivió aquí, antes de que ella y su familia se vieran obligadas a huir a última hora del 8 de septiembre. Pudieron traer solo a tres de sus perros con ellos, rezando para que los demás sobrevivieran al calor, el humo y las llamas.

Buchholz y su novio se instalaron en su camioneta en los más de 20 acres de sus padres. Su madre y su padrastro vivían en una casa en la propiedad aislada. Juntos tenían 13 perros, entre ellos Buddy, Two Bit, Jake Jr., Goldy, Mia y Chewy.

El padrastro de Buchholz ha estado aquí desde 1963. Es un veterano de Vietnam, de 70 años, más fuerte y más sabio que cualquier novio que ella haya tenido.

“No le va bien en la población con mucha gente”, dijo. “Él puede ser un ermitaño allá arriba. Es capaz de tener su pequeño círculo de amigos y mantenerse para sí mismo. Sabe cortar madera “.

La mujer de 43 años se mudó aquí hace tres años desde Idaho para estar con sus padres. Ella se quedó para ellos, y porque es hermoso y tranquilo y podría cultivar un poco de cannabis y mantenerse alejada de las multitudes en la “ciudad”, también conocida como Oroville, con una población de 20.000 aproximadamente. Ella tiene una “ansiedad social muy dura”, y en Berry Creek, “no tengo que tratar con la gente”.

Kristal Buchholz se aloja ahora en su furgoneta con su novio.

Kristal Buchholz se aloja ahora en su furgoneta con su novio.

(Carolyn Cole / Los Angeles Times)

Ahora, ella duerme en su camioneta en el estacionamiento de un Motel 6. La Cruz Roja ha colocado a sus padres, como a decenas de otros evacuados, en el motel, junto con sus perros. Su propiedad en la sinuosa Gamble Road fue destruida por el incendio. Todo lo que queda son los esqueletos de camionetas pickup quemadas, las cáscaras de electrodomésticos quemados, montones de escombros.

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Y, luego se enteraron, los cadáveres de cuatro perros.

“Ahora que el humo se ha despejado un poco y las cosas están comenzando a calmarse”, dijo en un mensaje de texto el viernes por la mañana, “nos enfrentamos a un futuro [that’s] una decisión de qué hacer a continuación. Un poco perdido, un poco incierto. Nada más que tiempo para pensar en todo lo que pasó ”.

Kathy Bartley y su compañero Gary, un veterano de Vietnam, asisten a una reunión comunitaria de emergencia en la ciudad de Oroville

Kathy Bartley y su compañero Gary, un veterano de Vietnam, asisten a una reunión comunitaria de emergencia en Oroville después de que su casa fuera destruida por el incendio del Complejo Norte.

(Carolyn Cole / Los Angeles Times)

Pero “el arroyo no es un lugar para los que abandonan”, escribió. “Así es como sé que Berry Creek se recuperará, porque tenemos amor, camaradería y creemos en nuestra ciudad”.

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¿Y qué tipo de lugar es Berry Creek? Si le preguntas a Loren Gill, presidente del consejo ejecutivo de la Asociación Comunitaria de Berry Creek, no es un lugar en absoluto. No hay centro de la ciudad. Las casas están alejadas de las carreteras principales, lejos de la mirada de quienes pasan a otro lugar.

Seguro, “hay un punto en el mapa llamado Berry Creek”, te dirá. “Pero se mueve mucho… Nadie sabe dónde está Berry Creek. Nadie fuera de Berry Creek, los habitantes de las llanuras. No es un lugar. Es un código postal “.

Gill cuestiona las estimaciones de población de alrededor de 1200. Él dice que Cal Fire estimó hace varios años que Berry Creek tiene alrededor de esa cantidad de casas, lo que significa que podría haber hasta 4,000 personas aquí. “Pero no lo sé”, reconoce. “Estoy adivinando.”

Los residentes de Berry Creek y sus alrededores asisten a una reunión comunitaria de emergencia en Oroville.

Los residentes de Berry Creek y sus alrededores asisten a una reunión comunitaria de emergencia en Oroville.

(Carolyn Cole / Los Angeles Times)

Hace dos años, el notorio incendio Camp ardió hasta el borde del código postal 95916. La comunidad se vio obligada a evacuar. El incendio actual marca la cuarta vez en los últimos años que los residentes de Berry Creek han tenido que apagarlo debido a un incendio forestal.

Eso, dijo Gill, es un problema. Pero no de la forma en que piensas. Algunos de los residentes más resistentes de la región se han acostumbrado a una amenaza que nunca se materializó. Hasta ahora.

“No se fueron tan pronto como deberían”, dijo el contratista eléctrico jubilado de 78 años. “Incluso nosotros, nos quedamos hasta las 10 pm [on Sept. 8]. No vimos ni un solo camión de bomberos cuando nos fuimos. Avanzando por la carretera, cuando pasamos por la oficina de correos, se acercaban 27 camiones de bomberos “.

Un gato carbonizado con bigotes quemados espera comida en una casa en Berry Creek.

Un gato carbonizado con los bigotes quemados espera comida en una casa en Berry Creek.

(Carolyn Cole / Los Angeles Times)

Pero para entonces, gran parte de Berry Creek estaba ardiendo.

La casa de Gill sobrevivió al incendio, pero su garaje no tuvo tanta suerte. Aunque los bomberos voluntarios intentaron valientemente salvar las casas de sus vecinos, “fue un desastre”.

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La independencia de mente es un rasgo común en estas partes. Chico Enterprise-Record publicó un artículo en 2008 sobre los esfuerzos prolongados y arduos de los residentes para crear la Asociación Comunitaria de Berry Creek.

“Parte de la razón por la que los residentes de Berry Creek eligen vivir donde lo hacen”, escribió el periódico, “es porque son un grupo independiente, que se rebela cuando se les dice qué hacer, incluso si la mayoría de sus vecinos quieren hacer la narración “.

Los residentes de Berry Creek tampoco están acostumbrados a pedir ayuda. Eso se hizo evidente el viernes por la mañana durante una reunión de emergencia convocada por el Representante Doug LaMalfa (R-Richvale) para informar a la comunidad sobre qué recursos están disponibles mientras se recupera del desastre.

Un bombero apaga puntos calientes en Berry Creek.

Un bombero apaga puntos calientes en Berry Creek.

(Carolyn Cole / Los Angeles Times)

Hubo un momento de silencio para los hombres y mujeres que murieron en el incendio. Un puñado de golpes necesarios por parte de políticos locales y el residente ocasional del gobernador Gavin Newsom y “Big Government”. Luego, Shelby Boston, quien está a cargo de los esfuerzos de servicio social y refugio post-incendio del condado de Butte, tomó el micrófono.

“Lo sé, en este momento, probablemente te estás despertando y deseando que fuera solo una pesadilla y poder volver”, dijo. “Está bien. Está bien enojarse. Está bien estar triste. Y está bien pedir ayuda. Porque sé que muchos de ustedes probablemente nunca, nunca han querido recibir ayuda de nadie, del gobierno. Pero estamos aquí para ayudarlo “.

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Muchos residentes necesitarán esta ayuda. La población es tan pequeña que solo hay una escuela. Lo suficientemente pobre como para que el 100% de los 60 estudiantes de la escuela recibieran almuerzos gratis o a precio reducido. Y en un territorio lo suficientemente peligroso, el seguro contra incendios está fuera del rango de precios de muchas personas, si es que se puede obtener.

El jefe de bomberos Reed Rankin inclina la cabeza durante un momento de silencio.

El jefe de bomberos Reed Rankin durante un momento de silencio durante una reunión comunitaria de emergencia en Oroville. Rankin perdió su casa en el incendio junto con la Estación de Bomberos 61.

(Carolyn Cole / Los Angeles Times)

Rankin, el jefe de bomberos voluntario, vive en una parte de Berry Creek llamada Mountain House. Su familia tiene raíces en Oroville, un viaje de 22 millas al sur, que se remonta a más de un siglo. Un pariente por parte de su madre fue el primer contribuyente en el condado de Butte después de que se incorporó en 1850.

Compró la propiedad hace 40 años y construyó la casa él mismo. Dijo que su compañía de seguros lo dejó después de que el incendio de Camp arrasó con Paradise, matando a 85 personas. Rankin ha pasado todos los días desde que el incendio del North Complex West comenzó a patrullar lo que queda de Berry Creek y todas las noches durmiendo en una antigua estación de bomberos allí.

Planea quedarse en la montaña “hasta que termine la amenaza de incendio”, dijo. “Voy a proteger lo que queda”.

No está seguro de cómo, pero permanecerá en Mountain House a largo plazo.

“Espero obtener algún tipo de ayuda del gobierno y reconstruir”, dijo. “Y convertirlo en mi hogar como siempre lo ha sido. Sin seguro, será difícil “.

Berry Creek fue devastado por el incendio del North Complex.

Berry Creek fue devastado por el incendio del North Complex.

(Carolyn Cole / Los Angeles Times)

Y luego están los inquilinos, como Richard Riley y su familia extendida. El hombre de 59 años llegó a Berry Creek hace unos siete años. Se divorció, perdió su trabajo en Park N Sell en Oroville, trasladó su remolque a la propiedad de su hermano y se quedó.

“Es un lugar hermoso”, dijo. “Es pacífico, tranquilo, no pueblo. Es hermoso allá arriba, o lo era. Podría ir a cualquier parte de mi [all-terrain vehicle]. Teníamos carreteras secundarias. Podríamos viajar a todas partes “.

Riley, sus dos hijos, tres hermanos y cuatro perros se hospedan en el Motel 6 en Oroville. Durante la primera semana más o menos, compartieron una habitación con una cama individual. El jueves, otra habitación quedó disponible, por lo que pudieron esparcirse un poco.

El incendio destruyó la casa principal de la propiedad, todos los cobertizos, la casa de la bomba de agua. El tráiler de Riley sobrevivió de alguna manera. Los hombres no saben si su casero reconstruirá. No saben cuánto tiempo podrán pasar en el motel.

Durante el incendio de Camp, dijo Riley, se quedaron en la casa de su sobrino hasta que pasó el peligro. Luego, pudieron regresar a casa.

Esta vez, no tienen un hogar al que regresar.

El incendio del Complejo Norte se cobró 15 vidas.  De los 14 que han sido identificados, 12 llamaron hogar a Berry Creek.

El incendio del Complejo Norte se cobró 15 vidas. De los 14 que han sido identificados, 12 llamaron hogar a Berry Creek.

(Carolyn Cole / Los Angeles Times)

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