La granja de cannabis fue un modelo para la industria legal de California. Luego vino una redada del sheriff


Para los impulsores de la industria de la marihuana y los funcionarios del condado de Santa Bárbara, Barry Brand fue uno de los “buenos jugadores”, un cultivador de margaritas de Gerbera que lanzó el cannabis como un nuevo tipo de flor en el invernadero.

Cuando los funcionarios del condado dieron a los periodistas un recorrido por un cultivo con licencia el año pasado, eligieron la operación de Brand en Foothill Road para mostrar cómo funcionaban sus regulaciones y harían casi imposible desviar la marihuana al mercado negro.

Hileras extensas de marihuana crecen en 300,000 pies cuadrados de invernaderos en Arroyo Verde en Carpinteria.

(Al Seib / Los Angeles Times)

El mes pasado, el sheriff del condado de Santa Bárbara reveló un pliegue en esta ordenada instantánea. El 22 de enero, los detectives presentaron una orden de allanamiento en la granja e informaron haber encontrado un alijo de más de 100 galones de aceite de cannabis concentrado, un laboratorio de extracción y evidencia de ventas “fuera de libro”, todo ilegal.

“Se les consideraba una especie de modelo”, dijo Bernard Melekian, el ex alguacil que se convirtió en el zar del cannabis del condado el mes pasado. Se rió de que su predecesor llevara a The Times a recorrer la granja en mayo. “Me doy cuenta de que hay una cierta ironía allí”.

Agregó que el sistema de rastreo “no está en funcionamiento” y no tuvo nada que ver con la búsqueda del sheriff.

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Plantas de marihuana en el valle de Carpinteria, donde los funcionarios han permitido la mayor concentración de granjas de marihuana en los EE. UU.

(Al Seib / Los Angeles Times)

Lionel Neff, crítico de la proliferación de cannabis en el área, dijo que “nadie estaba sorprendido” por la redada en la granja Arroyo Verde de Brand, una de las muchas operaciones acusadas de ensuciar el aire en Carpinteria.

“Si fueran buenos operadores, habrían tenido en cuenta a la comunidad desde el principio”.

Neff tiene la esperanza de que la redada sea una señal de que Melekian examinará más detenidamente a los agricultores políticamente conectados que los funcionarios del condado en el pasado.

Brand, de 57 años, es un miembro destacado de una de las dos familias holandesas, las marcas y Van Wingerdens, que trajeron la industria de las flores cortadas al valle de Carpinteria hace décadas. Los clanes están entrelazados y ahora cultivan marihuana en sus numerosos invernaderos al norte de la ciudad.

Barry Brand ha sido una figura influyente en esta ciudad de solo 13,000. Es activo en los clubes de Leones y Rotarios, y fue uno de los 15 miembros del grupo industrial CARP Growers (Asociación Cannábica para Productores Responsables). En agosto, el grupo acordó donar $ 189,000 al Distrito Escolar Unificado de Carpinteria. En septiembre, él y su esposa organizaron una recaudación de fondos para el local Girls Inc. y donaron $ 10,000 para su mesa. La gala trajo más de $ 250,000.

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Dennis Bozanich, el funcionario del condado de Santa Bárbara que implementó el programa de marihuana del condado, inspecciona un brote picante en Arroyo Verde en mayo.

(Al Seib / Los Angeles Times)

La redada del 22 de enero destaca cómo pocos funcionarios sabían acerca de las operaciones que aprobaron para la licencia estatal.

En los últimos dos años, los supervisores del condado votaron para permitir cultivos de tamaño y número ilimitados, con poca o ninguna investigación, convirtiendo a un condado famoso por su cata de vinos y costa escénica en el nuevo e inesperado granero de cultivo de marihuana.

Brand y otros productores estuvieron muy involucrados en el desarrollo de la política de cannabis, contratando cabilderos, abogados y empresas de comunicación, haciendo donaciones para campañas políticas. Brand contribuyó con $ 10,000 a los dos supervisores del condado que lideraron el esfuerzo: $ 8,000 a Das Williams y $ 2,000 a Steve Lavagnino.

La fiebre no regulada de la siembra provocó enfrentamientos desde la costa sur hasta Santa María. En esta ciudad costera, los vecinos y los escolares se quejaron del olor a zorrillo de la planta, mientras que otros residentes y algunas empresas responden que los empleos y los ingresos fiscales son buenos para la economía local.

Para el verano del año pasado, los productores del condado de Santa Bárbara habían obtenido más licencias estatales que lugares como Humboldt y Mendocino. Humboldt ahora supera ligeramente a Santa Bárbara, que después de una reacción violenta puso un límite al número total de acres que podrían cultivarse con maceta en todo el condado.

El 20 de enero, los abogados de una coalición de críticos de la industria enviaron una carta al fiscal de los EE. UU. En Los Ángeles pidiendo que se inicie “una investigación de los cultivadores comerciales de cannabis que operan a menos de 1,000 pies de las escuelas”. La petición buscaba la ejecución contra el condado, bajo la Ley de Derechos Civiles, citando “impactos perniciosos cerca de las escuelas a las que asisten predominantemente niños hispanos”.

Cuando The Times visitó las instalaciones, Dennis Bozanich, el ejecutivo del condado que trabajó con los supervisores para crear la política de cannabis, dijo que un sistema de seguimiento e inspecciones regulares dificultarían a los productores desviar incluso el 2% de sus cultivos al mercado negro.

El gerente de Brand, que pidió no ser identificado en ese momento, se mostró más escéptico.

“Dependiendo de cómo el operador quiera jugar el sistema, estoy seguro de que hay formas de hacerlo”, dijo. “Todo esto depende de una asociación entre los buenos operadores y el condado y el estado”.

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El fertilizante se mezcla con agua en el invernadero para alimentar las plantas de cannabis. Los maestros de las escuelas cercanas a tales operaciones se han quejado del olor.

(Al Seib / Los Angeles Times)

El objetivo declarado del programa de cultivo de Santa Bárbara era generar decenas de millones en ingresos fiscales. Pero la Junta de Supervisores, guiada por Bozanich, Williams y Lavagnio, creó un sistema con lagunas.

Por un lado, votaron a favor de un impuesto del 4% sobre los ingresos brutos en lugar de un impuesto basado en metros cuadrados autorizados de la cosecha. Debido a que el condado no tiene acceso a los datos de seguimiento del estado y los productores operan en un mundo de efectivo con pocos o ningún registro bancario, la oficina del recaudador de impuestos ha tenido que confiar en su palabra sobre cuánto ganaron.

Consultores dijeron en febrero de 2018 que el condado podría recaudar entre $ 15 millones y $ 22 millones anuales de los 47 acres con licencia para crecer en ese momento.

Casi seis veces esa cantidad de acres, 275, tienen licencia ahora, según los registros.

Pero en el último año y medio, el condado recibió solo $ 9.76 millones.

Como indicador de la cantidad de cannabis que inunda el mercado subterráneo: las búsquedas del sheriff de 29 operadores sin licencia y 15 con licencia arrojaron productos ilegales por un valor de $ 294 millones, dijo Melekian. Y con múltiples ciclos de cultivo, esos operadores podrían haber tenido varias veces esa cantidad en el transcurso de un año. Al mismo tiempo, los productores con licencia reportaron al condado solo $ 167 millones en ingresos legales en el último año fiscal.

La portavoz del sheriff Raquel Zick dijo que la investigación sobre Brand continuaba. El sheriff buscó en las cuatro parcelas de Brand bajo la sospecha de que estaba “cultivando y procesando marihuana fuera del paquete con licencia, así como poseyendo y vendiendo crudo (aceite) de cannabis sin licencia”.

Detectives descubiertos “fuera de libro [black market] ventas de marihuana asociadas con la granja “, un pequeño laboratorio de extracción volátil, aproximadamente 20 libras de cannabis almacenado ilegalmente y” 1,000 libras de crudo de cannabis “. Según los expertos de la industria, esa cantidad de petróleo crudo vendido al por mayor valdría entre $ 1.1 millones y $ 1.6 millones en el mercado legal de California, mucho más fuera del estado.

CARP Growers, que estuvo muy involucrado en la elaboración de la política de marihuana del condado, dijo que Brand renunció a su membresía después de la redada. Brand no devolvió llamadas y correos electrónicos en busca de comentarios.

Solo cuatro días antes de la búsqueda del sheriff, Brand abrió su granja a 100 “miembros de la comunidad” para una gira que presumiblemente no incluía el laboratorio de extracción, que se sabe que explotan, si no se hace con los estándares profesionales.

“Nos encanta compartir cómo nuestras plantas han ayudado a brindar alivio a los necesitados”, dijo Brand a la revista Coastal View. “Tuve un gran día compartiendo nuestra maravillosa granja con el público”.



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