La historia de la ingeniera argentina que trabaja en la NASA y llegó hasta Marte

La mayoría de los profesionales con un título en STEM (acrónimo de Ciencia, Tecnología, Ingeniería y Matemáticas) sueñan con trabajar en la NASA. El ingeniero argentino Clara O’FarrellA los 28 años, dio un paso más allá de las normas del esfuerzo y lo logró al completar un doctorado en el Instituto de Tecnología de California (Caltech), que le abrió las puertas para trabajar en el Laboratorio de propulsión a chorro (JPL).

Su aventura, como tantas otras, comenzó con una gran decepción. Como le sucedió a una generación de argentinos que vio oscurecerse su futuro en 2001, Clara apostó las fichas de su destino en Estados Unidos. El único apoyo en el exterior fue una tía diplomática que estaba en Washington.


La joven argentina que pasó su infancia en Olivos, estaba de visita en el país para dar una charla. TEDxRíodelaPlata y aproveché para compartir con Clarín tu experiencia laboral en JPL.

En la década de 1980, sus padres se mudaron a Boston por una temporada y allí nació el futuro ingeniero. Cuando apenas tenía dos años regresaron a Buenos Aires y justo cuando terminaba el bachillerato, acababa de cumplir 19, decidió hacer las maletas.

Clara O’Farrell en las oficinas del Jet Propulsion Laboratory (JPL).


“Como mi familia es de origen irlandés, mis abuelos se hablaban en inglés. En casa querían que lo aprendiera desde pequeño para preservar el legado. Algo que, junto con la ciudadanía estadounidense, facilitó la decisión de viajar para me.”

Y aunque la aptitud científica nunca se vio comprometida, su verdadera vocación le fue revelada gradualmente.

“Me encantaría decirte que desde pequeña soñaba con montar naves espaciales para llegar a otros mundos, pero nada de eso es cierto. Mi objetivo siempre fue convertirme en biólogo marino. Pero en la secundaria me di cuenta de que mi instalación pasaba por el funcionamiento de los objetos y solucionar las fallas en su mecanismo“.

Cómo llegaste a trabajar en la NASA

Su aterrizaje en California coincidió con momentos de gran euforia en la industria aeroespacial. En 2004, el rover Spirit logró una hazaña sin precedentes al poner un pie en la superficie marciana. Tres semanas más tarde, su ‘gemelo’, el robot Opportunity, se uniría.

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“Fueron muchas charlas donde los propios ingenieros de la NASA contaron todos los protocolos que tenían que cumplir para que la misión fuera exitosa. Y sobre todo, ofrecieron una mirada en primera persona a sus avances. Fue en ese momento que sentí que También quería ser parte de ese equipo “.

Clara y Miguel de San Martín con una réplica de los rovers que la NASA envió a Marte.

Clara y Miguel de San Martín con una réplica de los rovers que la NASA envió a Marte.

Uno de los protagonistas de esa hazaña es otro ingeniero argentino, Miguel de San Martín, quien por uno de esos giros de la providencia, hoy son compañeros en el mismo laboratorio de la NASA.

“Era la señal que estaba esperando para inscribirme en una carrera de ingeniería mecánica y aeroespacial en la Universidad de Princeton. Cuando terminé hice un doctorado en Control y sistemas dinámicos en Caltech y luego de algunas entrevistas me terminaron aceptando en JPL en Pasadena. . “

Paracaídas supersónico

La misión de Clara O’Farrell es desarrollar el paracaídas supersónico para la misión que recogerá muestras de suelo marciano. El ingeniero explica que se llama ‘supersónico’ porque en el momento de su despliegue, el rover viajará a casi el doble de la velocidad del sonido.

“Es más grande y más resistente que el que usamos para Perseverancia y Curiosidad. Como la nave tiene mayor peso y empuje, se requiere un sistema para amortiguar su descenso. Como apenas estamos dando los primeros pasos, somos 5 técnicos, pero a medida que se acerque la fecha, se irán agregando más. Cuando comiencen las pruebas el año que viene estaremos alrededor de las 15 ”.

También señala que, como no hay un solo lugar en nuestro planeta que cumpla con las mismas condiciones que el planeta vecino, el desafío es probar secciones de todo el proceso.

Clara probando el paracaídas supersónico en el JPL.

Clara probando el paracaídas supersónico en el JPL.

“La secuencia completa es imposible de reproducir porque el entorno es completamente diferente. Por eso hacemos muchas simulaciones. Aterrizar en Marte es algo tan complejo que, como dice Miguel, hay miles de posibilidades donde todo tiene que salir mal y solo una donde nada puede fallar. Estamos apuntando todos los esfuerzos a esto último “.

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Y si bien cada uno de los miembros del equipo se especializa en un área de ingeniería, la clave está en la flexibilidad para adaptarse a los cambios que se presentan.

“Como las pruebas de paracaídas se realizan a 40 kilómetros de altura, tuve que internalizar los cambios atmosféricos y predecir cuáles eran las condiciones meteorológicas a esa altitud. Entonces tuve que contactar con expertos que me explicaran cómo lograr estas mediciones con la mayor posible precisión ”.

Muchas de las investigaciones que se llevan a cabo en las instalaciones de la NASA no tienen un precedente en el tiempo ni un punto de partida desde el que gravitar.

“Es común que alguien te pida algo y cuando le explicas que no tienes ni idea de eso, siempre responden que nadie sabe nada de esto, pero alguien tiene que hacerlo. Y aunque al principio te da miedo, cuando pasas el prueba descubre que logró algo que nunca imaginó que podría hacer “.

El día a día de tu trabajo

Uno de los requisitos para adquirir alas en el mundo espacial es tener un amplio dominio de las matemáticas y también tener una habilidad especial para resolver cuestiones prácticas.

“Mi ocupación es realizar experimentos de vuelo en túneles de viento. El anterior representa mucho trabajo de oficina, ya que requiere la aplicación de muchos modelos matemáticos, analizando diferentes tipos de sensores y coordinando estadísticas ”.

La parte buena del trabajo comienza con los ensayos.

La parte buena del trabajo comienza con los ensayos.

El ajetreo diario también obliga, explica Clara, a contactar con diferentes proveedores para ver si el producto que ofrecen puede encajar en el proyecto.

“La belleza comienza cuando se abre la temporada de ensayos. Con el equipo nos vamos a un lugar increíble, donde nos quedamos a vivir unas semanas. Trabajamos como locos, pero también nos divertimos mucho. Es como un campamento de vacaciones para ingenieros. “

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Y sobre la marcha, siempre están aquellos problemas que no se enumeran en ninguna página de manual.

Los imprevistos que te arroja este trabajo son los más inesperados. El hecho de ser argentino me ayudó mucho, ya que la facilidad que tiene uno para improvisar soluciones es algo que asombra al resto de compañeros. Además, haber crecido en Argentina me da una perspectiva diferente cuando uno se enfrenta a una emergencia real y cuando se trata de un inconveniente temporal. “

Marte

Nadie viene a Marte por iniciativa propia, explica Clara, ya que todo se resuelve en un grupo de muchas personas. Son proyectos a largo plazo que requieren mucha comprensión y tolerancia.

“En Argentina tengo 30 primos hermanos y convivir durante mucho tiempo con diferentes personalidades fue de gran ayuda para mí. Esa misma experiencia social fue como una guía de supervivencia para la convivencia diaria con expertos de diferentes culturas”.

La NASA logró colocar cinco laboratorios móviles en el suelo de Marte.  Foto AP

La NASA logró colocar cinco laboratorios móviles en el suelo de Marte. Foto AP

Con cada aterrizaje en el planeta rojo se aprende algo nuevo sobre el suelo, su clima y las expectativas de encontrar rastros de vidas pasadas. Por tanto, en cada misión puedes subir la barra de desafío un punto más.

Es un planeta seco, frío y bastante hostil para los humanos.Al no tener atmósfera protectora, la radiación solar impacta directamente en la superficie. Sin embargo, hace millones de años, las condiciones eran muy similares a las de la Tierra. Por eso, lo que se busca ahora son indicios de vidas pasadas que se han conservado a lo largo del tiempo ”.

En cuanto a la relación que mantiene su laboratorio con SpaceX, que espera traer humanos a Marte en los próximos años, confiesa que es muy limitada.

“Por una cuestión de proximidad, quienes trabajan en el Centro Espacial Johnson de Texas y están a cargo de coordinar los traslados a la Estación Espacial Internacional y los suministros, tienen un trato más directo”.

SL