La indignación por el confinamiento por covid en China pone a prueba los límites de la propaganda

Inmediatamente después de que Beijing dijera que había detectado un nuevo brote de coronavirus, los funcionarios se apresuraron a asegurar a los residentes que no había motivos para entrar en pánico. La comida era abundante, dijeron, y cualquier medida de bloqueo sería fácil. Pero Evelyn Zheng, una escritora independiente de la ciudad, no se arriesgaba.

Sus parientes, que vivían en Shanghái, la instaban a irse o abastecerse de alimentos. Había pasado semanas estudiando detenidamente las publicaciones en las redes sociales de esa ciudad, que documentaban el caos y la angustia del cierre de un mes allí. Y cuando salió a comprar más comida, estaba claro que muchos de sus vecinos tenían la misma idea: algunos estantes ya estaban vacíos.

“Al principio, estaba preocupada por Shanghái, porque mi familia está allí y ninguno de mis amigos me dio buenas noticias”, dijo la Sra. Zheng. “Ahora, Beijing también está comenzando, y no sé cuándo aterrizará en mi cabeza”.

La ira y la ansiedad por el cierre de Shanghái, ahora en su cuarta semana, ha planteado un desafío inusual para el poderoso aparato de propaganda de China, que es fundamental para la capacidad del Partido Comunista de sofocar la disidencia. A medida que la variante Omicron continúa extendiéndose por todo el país, los funcionarios han defendido su uso de bloqueos generalizados y de mano dura. Han impulsado una narrativa triunfalista de su respuesta al covid, que dice que solo el gobierno chino tenía la voluntad de enfrentar y contener el virus.

Pero entre una población con creciente evidencia de los costos de ese enfoque, una historia alternativa, de rabia, frustración y desesperación, está encontrando una audiencia. La ira, si no se contiene, podría representar la mayor prueba política para el liderazgo de China desde que comenzó el brote. El líder de China, Xi Jinping, ha apostado su legitimidad al control exitoso de la pandemia, un mensaje que solo se amplificó antes de este otoño, cuando se espera que reclame un tercer mandato sin precedentes.

Desde que comenzó el cierre de Shanghái, los residentes se han quejado de las duras medidas, que han provocado escasez de alimentos, retraso en la atención médica, malas condiciones de cuarentena e incluso vallas físicas alrededor de las casas de los residentes. Los funcionarios han respondido con su libro de jugadas habitual, censurando las publicaciones críticas, inundando los medios estatales con historias positivas y culpando a las fuerzas extranjeras por fomentar las falsas. Pero lejos de contener la ira, la han alimentado.

Los residentes han recopilado imágenes de su vida cotidiana, que muestran comida podrida o peleas de gritos con funcionarios locales, refutando la historia de las autoridades de una respuesta ordenada y alegre al brote. Se han unido para volver a publicar el contenido eliminado con una velocidad y una astucia que durante un tiempo superó la capacidad de los censores para mantenerse al día. Incluso algunos miembros de la élite política y académica han sugerido que la propaganda del gobierno sobre Shanghái está dañando su credibilidad.

El fracaso de las herramientas típicas de control narrativo habla en parte del estatus de Shanghái como capital financiera, hogar de muchas élites conocedoras de Internet. Pero también subraya el carácter urgente de las denuncias. Estas no son las críticas políticas abstractas o las noticias únicas que la máquina de propaganda se ha vuelto experta en sofocar o tejer. Nacen de escenarios de vida o muerte, con una inmediatez difícilmente extirpada por la censura.

“La realidad es que en los últimos años, la propaganda oficial ha tenido bastante éxito, o al menos rara vez ha encontrado un rechazo tan fuerte”, Fang Kecheng, profesor de periodismo en la Universidad China de Hong Kong que estudia medios y política. “Podemos ver que esta no es una situación regular. La temperatura de la opinión pública es muy diferente”.

La ira y el dolor en Shanghái alcanzaron un nuevo pico el fin de semana pasado, cuando un gran número de personas compartió un video que relata las experiencias de los residentes sobre las fallas de las autoridades. El video de seis minutos, llamado “Voces de abril”, superpuso imágenes en blanco y negro del horizonte de la ciudad con grabaciones de voz del mes pasado: de residentes cantando para que el gobierno proporcione suministros; de un hijo que ruega que su padre enfermo sea internado en un hospital; de un funcionario lloroso que explica a una persona frustrada que llama que ella también estaba exhausta e indefensa.

El video, publicado por primera vez por un usuario anónimo de las redes sociales, fue eliminado rápidamente. Pero los usuarios se embarcaron en un juego del gato y el ratón para mantenerlo más allá del aviso de los censores, publicándolo al revés, incrustándolo en imágenes separadas o agregando su audio encima de clips no relacionados. En una publicación de solución alternativa, el video se reprodujo en una computadora de dibujos animados observada por SpongeBob SquarePants en la parte trasera del Krusty Krab.

La escala de la censura necesaria para silenciar la disidencia es «demasiado grande esta vez», según Xiao Qiang, investigador sobre libertad en Internet de la Universidad de California, Berkeley. Comparó las eliminaciones del video y otras quejas de Shanghái con los esfuerzos masivos para borrar el luto por Li Wenliang, un médico de Wuhan que fue reprendido por la policía por emitir una advertencia temprana sobre el brote y luego murió a causa del coronavirus.

“La censura es más efectiva que hace dos años, pero esto muestra su límite. No pueden resolver la raíz del problema. La gente ve que el gobierno podría estar haciendo esto mal hasta el punto del desastre”, dijo Xiao, señalando las quejas emergentes de que la política de cero covid podría ser contraproducente y poco realista.

Cuando los medios estatales elogiaron la construcción de grandes hospitales improvisados ​​para albergar a pacientes o sus contactos cercanos, los residentes rápidamente ofrecieron su propia opinión. En un podcast la semana pasada, dos jóvenes residentes de Shanghái que habían sido enviados recientemente a esas instalaciones describieron haber visto a pacientes mayores o discapacitados luchando por usar baños en cuclillas o suplicando que los enviaran a un hospital real.

Un artículo que acompañaba al episodio del podcast fue censurado en dos días, pero no antes de que hubiera sido visto más de 10 millones de veces, según una publicación de blog del presentador.

Otra táctica fiable de las autoridades suele ser culpar de las noticias negativas a las fuerzas extranjeras que intentan socavar a China. Pero eso también ha fracasado. Cuando un hashtag que atacaba el historial de derechos humanos de Estados Unidos comenzó a ser tendencia en las redes sociales chinas, algunos lo reutilizaron como una forma de quejarse de China, enumerando los problemas recientes y atribuyéndolos sarcásticamente a Estados Unidos. El título de la película “La La Land” fue censurado después de que algunos en línea lo usaran para aludir a un momento en que un portavoz del Ministerio de Relaciones Exteriores, Zhao Lijian, les dijo a los periodistas extranjeros que deberían estar felices de vivir en China porque se beneficiaron de los controles de Covid de China.

En ocasiones, el escepticismo público de la línea oficial ha sido tan intenso que ha obligado a las autoridades a responder.

A principios de este mes, un canal de televisión de Shanghai anunció planes para transmitir un programa de variedades repleto de estrellas, con canciones y bailes, para celebrar la respuesta del gobierno al brote. Pero después de una furiosa reacción en línea, el canal pospuso la transmisión. “Agradecemos los valiosos comentarios de todos”, escribió en Weibo.

Varios días después, CCTV, la emisora ​​estatal, mostró un video de compradores caminando junto a montones de verduras en una tienda de comestibles de Shanghái. Muchos en línea los acusaron de organizar las imágenes, citando su propia incapacidad para salir de sus hogares u obtener comida. Finalmente, el gobierno de Shanghái emitió un comunicado en el que aseguraba que las imágenes eran genuinas.

Los funcionarios ahora están intentando las mismas tácticas nuevamente en Beijing, a pesar de su limitado éxito en Shanghái. Durante el fin de semana, se censuraron algunos artículos que mostraban fotos de estantes vacíos de tiendas de comestibles y largas filas para pagar.

Pero los encargados de impulsar el mensaje oficial tampoco han escapado a la inquietud que suscitó Shanghái.

El domingo, Liu Xin, reportero en Beijing de un canal de televisión estatal, escribió en las redes sociales que se había abastecido de comestibles, escribiendo, «El turno de Beijing» y «que vengan los tiempos difíciles» junto con imágenes de estantes vacíos. (Al día siguiente, había eliminado la publicación y subido fotos de una tienda aparentemente completamente surtida).

Otros medios oficiales han optado por no reconocer directamente los temores de bloqueo en absoluto.

Mientras algunos residentes de Beijing se apresuraban a comprar congeladores adicionales para poder almacenar más alimentos, el periódico estatal Beijing Evening News escribió un breve artículo sobre el aumento de las compras de electrodomésticos. Informó que un proveedor había vendido más de 300 congeladores, el equivalente a las ventas habituales de un mes, el domingo.

Pero el artículo no mencionaba la epidemia: “La razón principal de las grandes ventas de congeladores es que su volumen es relativamente pequeño y su precio es barato, por lo que es un buen complemento para los refrigeradores domésticos”.

Alegría Dong investigación aportada.