La industria del turismo espacial está estancada en su fase multimillonaria

La extravagante excursión de Richard Branson al espacio el domingo marcó el comienzo de una nueva era espacial, para las pocas personas que pueden permitírselo. Jeff Bezos está a punto de emprender una excursión similar el próximo martes cuando se lance al espacio con otros tres en el primer vuelo con tripulación de su compañía Blue Origin. Los dos multimillonarios están validando los cohetes diseñados para turistas de sus empresas y, dicen, están cumpliendo los sueños de toda la vida de probar brevemente el espacio.

Pero lo que demostró la misión de Virgin Galactic el domingo, y lo que el vuelo de Bezos mostrará de manera similar, es que el espacio es casi abierto, no para ti y para mí o para el público en general, sino para más multimillonarios.

Abrir el cosmos a las masas y normalizar los viajes espaciales es un objetivo que las empresas y sus multimillonarios patrocinadores han estado apuntando durante años, pero que aún no han logrado. Existe un potencial económico más allá del lanzamiento de personas ricas al espacio: investigación de microgravedad para científicos y, un objetivo mucho más lejano, transporte rápido entre continentes. Esa es la visión que están vendiendo con estos vuelos llamativos; Una vez que fue exclusivo de los astronautas del gobierno, viajar en el espacio también podría ser algo para todos los demás.

“Ese es el sueño, ¿verdad? Ese espacio ya no es solo para la NASA ”, dijo Kathy Lueders, jefa de vuelos espaciales humanos de la NASA que supervisó el desarrollo de la cápsula de astronautas Crew Dragon de SpaceX, durante una conferencia de prensa en abril. “Quiero decir, creo que eso es lo que estamos tratando de hacer … lo que esperábamos es que, con suerte, tendrías tantos clientes que en un momento dado, el precio se reduciría a que sea accesible. Es difícil al principio “.

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En esta fase inicial, volar al espacio tiene un precio solo para los ultrarricos, impulsados ​​por los altos costos de la nueva tecnología espacial. El lanzamiento de Richard Branson de Virgin Galactic representó una de las misiones de prueba clave finales para validar su brillante avión espacial de seis asientos, SpaceShipTwo, pero también fue un evento de marketing meticulosamente elaborado, completo con llamativos videos promocionales, discursos inspiradores y un concierto pop, todo diseñado para ayudar a atraer más atención y más clientes.

Invitados de Virgin Galactic en Spaceport America observan cómo el avión espacial SpaceShipTwo de Richard Branson despega debajo de su avión portaaviones
Foto de PATRICK T.FALLON / AFP a través de Getty Images

Para vivir su propia versión del sueño de Branson, los clientes tendrán que pagar al menos $ 250,000 por un asiento (la compañía ya tiene aproximadamente 600 pasajeros reservados). Y en este momento, el precio de un cuarto de millón de dólares es la opción más barata del mercado. El precio de un asiento en el cohete New Shepard de Blue Origin podría ser más alto. Y si desea entrar en órbita durante unos días, un viaje en la cápsula Crew Dragon de SpaceX le costará al menos $ 55 millones (eso también podría ser más alto; SpaceX no ha confirmado públicamente el precio real).

Si bien los vuelos de Branson y Bezos al espacio marcan momentos clave para sus negocios de turismo espacial, la industria espacial está lejos de poder ofrecer sus servicios al resto del público. Para llegar allí, tendrán que superar varios obstáculos: ¿Pueden estos cohetes volar humanos de manera confiable en múltiples misiones sin problemas? Si hay un problema, como un accidente fatal, ¿puede el mercado sobrevivir a una reputación dañada? ¿Y alguien puede comprar un boleto al espacio del mismo modo que puede reservar un vuelo caro (en lugar de solo los ultrarricos)?

Luego está el tribunal de la opinión pública, que puede ser difícil de convencer. Las ambiciones espaciales de Bezos, Branson y Elon Musk han sido criticadas como otro ejemplo de multimillonarios que gastan dinero en proyectos apasionantes cuando hay lugares y causas en las que se podría decir que esos fondos podrían utilizarse mejor. Solo EE. UU. Lucha con grandes desigualdades de riqueza, escaso acceso a la atención médica y un clima que cambia rápidamente, entre otros problemas que, cuando se combinan con el turismo espacial, hacen que la actividad parezca insultantemente egoísta para muchos. El senador Bernie Sanders (I-VT), un importante crítico de los multimillonarios, ha repetido ese punto a medida que la carrera espacial privada se calienta. “Aquí en la Tierra, en el país más rico del planeta, la mitad de nuestra gente vive de cheque en cheque, la gente está luchando por alimentarse, luchando por ver a un médico, pero bueno, ¡los tipos más ricos del mundo están en el espacio exterior! ”, Tuiteó en marzo.

“Puedo entenderlo”, dice Branson sobre críticas como la del senador Sanders, hablando en El show tardío con Stephen Colbert el 14 de julio. “Pero creo que tal vez no estén completamente informados sobre lo que hace el espacio por la Tierra”. Branson, al igual que otros defensores del espacio, señala las tecnologías que las inversiones en el espacio han ayudado a impulsar en la corriente principal, como las capacidades de GPS conectadas a los teléfonos inteligentes, los servicios de seguimiento del clima o la investigación y el modelado del cambio climático a partir de satélites en órbita terrestre baja. Muchas de esas inversiones provinieron de fondos públicos; aún no está claro qué desarrollos derivados podrían surgir de la aún incipiente industria del turismo espacial privado.

Mientras la industria espacial dependa de fondos multimillonarios para naves espaciales construidas para clientes multimillonarios (y millonarios), la percepción de que esto es un pasatiempo para los ultrarricos inevitablemente permanecerá. “Tenemos que lidiar con el hecho de que los multimillonarios que intentan ganar más dinero son la cara pública del sector espacial en este momento”, dijo Brian Weeden, director de la Fundación Mundo Seguro.

SpaceX Falcon-9 Rocket and Crew Dragon Capsule se lanza desde Cabo Cañaveral enviando astronautas a la Estación Espacial Internacional

Elon Musk celebra en el edificio de ensamblaje de vehículos de la NASA después de que SpaceX lanzara su primera tripulación de astronautas al espacio
Foto de Joe Raedle / Getty Images

Poner caras a las industrias nacientes no es inusual en sí mismo. Charles Lindbergh, el primer piloto en volar solo a través del Océano Atlántico, ayudó a impulsar la aviación comercial desde su infancia en las décadas de 1920 y 1930. Lo mismo ocurrió con Steve Jobs o Bill Gates en los albores de la computadora de escritorio a fines del siglo XX.

Esas industrias también tenían escépticos y críticos. Estados Unidos se mostró escéptico ante los primeros aviones que estaban construyendo los hermanos Wright y los altos funcionarios militares descartaron la aviación como una moda pasajera. “Cualquier hombre que se aferre a ella es un loco o simplemente un tonto”, dijo el almirante estadounidense William A. Moffett, quien más tarde abrazaría la aviación en la Oficina de Aeronáutica de la Marina. Y en 1943, cuando las computadoras eran objetos del tamaño de una habitación enorme, el presidente de IBM, Thomas Watson, se burló de su potencial: “Creo que hay un mercado mundial para tal vez cinco computadoras”.

Los vuelos se convirtieron en algo común. Las computadoras se volvieron menos costosas y se utilizaron más ampliamente. Y en cada fase de la evolución de las computadoras, las personas encontraron nuevas formas de usarlas a medida que se volvían accesibles a más mercados y una franja más amplia de consumidores, señala Carissa Christensen, directora ejecutiva de BryceTech, una firma de análisis de la industria espacial y tecnológica.

El director ejecutivo de Amazon, Jeff Bezos, presenta el sistema Blue Origin & nbsp; New Shepard & nbsp;

Jeff Bezos presenta el nuevo sistema Shepard de Blue Origin en 2017

“Habrá una curva de aprendizaje bastante grande a medida que las empresas pasen del proceso de desarrollar una capacidad y probarla a operarla de forma rutinaria”, dijo Christensen. Es posible que el turismo espacial siga el mismo camino que las computadoras o los aviones, pero no hay garantía de que tenga éxito. En parte, eso se debe a que no existe una solución única para reducir el costo de enviar personas al espacio. Virgin Galactic a principios de este año presentó una nueva versión de SpaceShipTwo que está diseñada para tasas de producción rápidas, lo que indica que se está preparando para adaptarse a su gran acumulación de clientes y reabrir la venta de boletos, que han estado cerradas desde un accidente fatal en 2014 durante un vuelo de prueba. (La presencia de Branson en el vuelo del domingo también sirvió como una garantía visual para los clientes de que la nave es segura). Musk se está enfocando en una mejor eficiencia de combustible de cohetes con la nave espacial de SpaceX, un sistema de lanzamiento totalmente reutilizable que se está desarrollando para reducir el costo de enviar humanos al espacio.

Pero de nuevo, que exactamente esos precios de la próxima generación seguirán siendo un misterio. Musk no ha dicho cuánto costará a los posibles pasajeros volar en Starship. Y Virgin Galactic no ha dicho cuánto planea cobrar por los boletos de su nuevo avión espacial, SpaceShipThree, al igual que Blue Origin, que no ha revelado los precios de New Shepard.

Actualmente, debe ser talentoso (elegido a mano por un multimillonario) o afortunado de reservar un viaje en uno de estos cohetes sin pagar el alto precio. Rifar boletos, como planea hacer Virgin Galactic, y donar asientos a entusiastas del espacio que no pueden pagarlos, mantiene vivo el sueño del público de viajes espaciales normalizados y de bajo costo mientras la industria se apresura a encontrar la receta correcta para bajar los precios. “Creo que en cualquier mercado competitivo verá que los productos mejoran y / o los precios caen”, agregó Christensen.

La competencia apenas ha comenzado y otras empresas están buscando incursionar en el turismo espacial. Axiom Space, con sede en Texas, tiene planes de construir una estación espacial privada y organizar viajes privados en las cápsulas Crew Dragon de SpaceX. Un nuevo cohete en desarrollo por Rocket Lab, la compañía de lanzamiento con sede en California que planea salir a bolsa, está diseñado para lanzar humanos al espacio en el futuro. La cápsula Starliner de Boeing también está diseñada para transportar astronautas privados a la estación espacial.

Por el momento, no se sabe cuál lo logrará, si es que alguno de ellos lo logra. Por ahora, el turismo espacial todavía se encuentra en una fase controlada por el efectivo multimillonario. Si la industria puede o no crecer fuera del espectáculo y convertirse en algo más maduro, dependerá menos de que Bezos o Branson cumplan sus sueños infantiles de volar al espacio y más de reducir el costo de construir cohetes, y el precio que pagamos por volar. ellos.