La inflación golpea a Pakistán y presiona a Imran Khan

Muhammad Nazir canceló la boda de su hija. Estaciona su motocicleta en casa y camina hacia su tienda. Muchos de sus estantes están vacíos porque no puede permitirse almacenar el mismo suministro de dulces, refrescos y galletas que tenía antes.

De todos modos, un número creciente de sus clientes no puede comprar sus bocadillos. La ola de inflación global ha asestado un duro golpe a Pakistán, un país de 220 millones de personas que ya lucha con un crecimiento errático y una fuerte deuda pública.


A medida que el costo de los alimentos y el combustible consume una parte mayor de los magros ingresos, la gente está presionando al gobierno del primer ministro Imran Khan para que haga algo.

“No obtengo ningún beneficio en estos días”, dijo Nazir, de 66 años, desde su tienda en Sohawa, una ciudad a unas 50 millas al sureste de la capital de Pakistán, Islamabad. “Aún así, vengo aquí todos los días, abro la tienda y espero a los clientes”.

El aumento de los precios ha puesto en peligro la agenda del presidente Biden en Estados Unidos y ha afectado a compradores desde Alemania hasta México y Sudáfrica. Pero están teniendo un efecto particularmente desagradable en Pakistán, un país en desarrollo que ya es propenso a la inestabilidad política y que depende en gran medida de importaciones como el combustible. El efecto se ha visto agravado por un fuerte debilitamiento de la moneda de Pakistán, la rupia, lo que le otorga menos poder adquisitivo a nivel internacional.


Si bien se espera que la inflación disminuya a medida que se desenreden los cuellos de botella de la cadena de suministro, Pakistán siente que no puede esperar. El lunes, el gobierno anunció que había llegado a un acuerdo con el Fondo Monetario Internacional por los primeros $ 1 mil millones de lo que se espera sea un paquete de rescate de $ 6 mil millones.

“La economía es la mayor amenaza que el gobierno enfrenta en este momento”, dijo Khurram Husain, periodista de negocios en Karachi. “Esto básicamente está erosionando la base misma de su apoyo público”.

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Las protestas organizadas por partidos de oposición se han desatado en todo Pakistán en las últimas semanas, lo que ha provocado que los aliados políticos de Khan examinen sus lealtades. El partido Liga Musulmana de Pakistán-Q, o PML-Q, que está en coalición con Khan, dijo a principios de este mes que se estaba volviendo difícil seguir siendo parte del gobierno.

“Nuestros miembros del parlamento están sintiendo mucha presión en sus distritos electorales”, dijo Moonis Elahi, ministro de recursos hídricos de Khan y miembro de PML-Q. “Algunos incluso sugirieron dejar la alianza si la situación no mejora”.

Los funcionarios del gobierno han restado importancia al reciente aumento de la inflación, diciendo que es un fenómeno global. Khan también ha culpado a la carga de la deuda externa que heredó del gobierno anterior.

“El gobierno pasó el primer año estabilizando la economía, pero cuando estuvo cerca de estabilizarla, el país enfrentó la mayor crisis en 100 años: la epidemia de coronavirus”, dijo, y agregó que “sin duda la inflación es un problema”.

Los funcionarios también citan comparaciones de precios de los costos del combustible con países vecinos, como India, y afirman que Pakistán está aún mejor. Los paquistaníes han visto subir los precios de la gasolina estándar un 34 por ciento en los últimos seis meses, a unas 146 rupias el litro.

Pakistán se ha apresurado a controlar la inflación y obtener el dinero que necesita para seguir comprando en el extranjero. La semana pasada, el banco central de Pakistán subió drásticamente las tasas de interés, una medida que podría ayudar a enfriar los aumentos de precios, pero que podría frenar el crecimiento económico.

El gobierno de Khan se acercó a Arabia Saudita en busca de un salvavidas. El príncipe heredero de Arabia Saudita, Mohammed bin Salman, prometió $ 4.2 mil millones en asistencia en efectivo. Los miembros de su gobierno también están buscando préstamos de China que dicen que son necesarios para completar proyectos cruciales del sector energético que forman parte del Corredor Económico China-Pakistán de 62.000 millones de dólares.

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La economía de Pakistán ha entrado y salido de la crisis desde que Khan, una ex estrella del cricket, llegó al poder en 2018. Pero otros períodos de inflación los sintieron principalmente los ricos, dicen los economistas. Este mal giro está afectando a todos.

La inflación aumentó un 9,2 por ciento en octubre con respecto al año anterior, según datos del gobierno. La inflación de los precios de los alimentos está aplastando a los residentes más pobres de Pakistán, que normalmente gastan más de la mitad de sus ingresos en alimentos. El costo de los alimentos básicos se disparó a principios de este mes en un 17 por ciento interanual, según muestran los datos del gobierno. La mayor importación de alimentos de Pakistán es el aceite de palma, que ha subido de precio.

En Estados Unidos, los precios de los alimentos han aumentado un 4,6 por ciento.

En términos de energía, Pakistán importa alrededor del 80 por ciento de su petróleo y diésel y alrededor del 35 por ciento de su gasolina, según Muzzammil Aslam, portavoz del Ministerio de Finanzas. El costo de la electricidad en Pakistán ya es el doble que en países vecinos como India, China y Bangladesh.

“La economía no está bien”, dijo simplemente Mian Nasser Hyatt Maggo, presidente de la Federación de Cámaras de Comercio e Industria de Pakistán, un grupo industrial con sede en Karachi.

El desempleo también ha aumentado drásticamente, especialmente entre los graduados universitarios en las ciudades. Ha aumentado el número de personas que caen en la pobreza.

Los problemas han agregado urgencia a la campaña de Pakistán para establecer un programa de préstamos de $ 6 mil millones con el FMI Las conversaciones se han prolongado durante semanas, tropezando con la insistencia de Pakistán de que el gobernador del banco central, que establece las tasas de interés, informe al gobierno de Khan y la insistencia del FMI en que la oficina siga siendo autónoma. Pakistán fue parte de un programa del FMI en 2019, pero el programa se suspendió un año después cuando el FMI dijo que Pakistán no estaba implementando sus recomendaciones para la reforma estructural.

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Incluso si el acuerdo se concreta, el dolor económico de Pakistán no terminaría de inmediato.

El gobierno de Khan ayudó a Pakistán a capear los bloqueos pandémicos y otras interrupciones en los negocios y el comercio con generosos paquetes de gastos para la industria. Eso impulsó la demanda de piezas de fábrica importadas, materias primas y otros bienes, lo que elevó el déficit comercial de Pakistán. Eso, a su vez, ejerce presión sobre la rupia para que se debilite, encareciendo las importaciones.

“Tenemos un déficit presupuestario enorme y un déficit comercial enorme. El déficit comercial de los últimos tres meses no lo he visto en los últimos 74 años en Pakistán ”, dijo Farrukh Saleem, analista económico en Islamabad.

Saleem proyectó que las importaciones de Pakistán llegarían pronto a 72.000 millones de dólares, más del doble de la norma.

Un sello de aprobación del FMI facilitaría que Pakistán se acercara al Banco Mundial y al Banco Asiático de Desarrollo, así como a los mercados de capital donde podría vender bonos.

El gobierno de Khan ha distribuido dinero en efectivo a 20 millones de las familias más pobres de Pakistán y ha subsidiado el costo de los cereales, las legumbres y el aceite de cocina. Si Pakistán finaliza un acuerdo con el FMI, tendrá que tensar sus bolsillos.

Eso perjudicará políticamente al Sr. Khan en lugares como Sohawa, donde mucha gente lo apoyó en las últimas elecciones generales.

“Imran Khan es una buena persona y todavía le gusta a muchos, pero su equipo no está funcionando”, dijo Saleem Shahzad, un plomero que recientemente trasladó a su hijo de 6 años a una escuela menos costosa.

“Es incompetente”, dijo.

Emily Schmall informó desde Nueva Delhi y Salman Masood informó desde Sohawa, Pakistán.

Leo Pimentel se especializa en noticias de Asia y el sudeste asiatico.