La influencia china en los depósitos de minerales de tierras raras de Afganistán crea dolores de cabeza para Biden

La apresurada salida del presidente Biden de Afganistán y la rápida toma de posesión de los talibanes dejaron a Estados Unidos en una situación difícil para obtener los minerales de tierras raras del país, mientras que China se posicionó para sacar provecho.

La confusión diplomática con los derechos minerales es particularmente dolorosa para Biden porque su agenda económica y climática depende en gran medida de los minerales de tierras raras para transformar los mercados de energía y transporte y reconstruir la industria de semiconductores de la nación.

El derrocamiento del gobierno de Afganistán por parte de los talibanes dio a los militantes islamistas el control de enormes depósitos minerales críticos para las baterías de los coches eléctricos, teléfonos móviles y otros bienes de consumo de alta tecnología.

“Vamos a luchar por las sobras porque estamos sentados debatiendo y pensando qué hacer”, dijo Chris J. Dolan, profesor de política y estudios globales en Lebanon Valley College. “Estados Unidos tiene todas estas condiciones y advertencias, pero a los chinos no les importa si los talibanes están respetando los derechos humanos, mientras que Estados Unidos los ha respetado”.

Dijo que ceder Afganistán a los chinos, incluso si se trata de este tema, sería un desastre.

“Nos va a perjudicar porque la próxima generación, especialmente en términos de tecnología y computadoras avanzadas, tendrá que depender mucho más de China. Ese sería el mayor desastre ”, dijo Dolan.

Un informe del Departamento de Defensa de 2010 valoró la riqueza mineral sin explotar de Afganistán, que incluye cobre, hierro, oro y litio, en aproximadamente 1 billón de dólares. En 2019, un funcionario del gobierno de Afganistán estimó el valor en hasta $ 3 billones.

Pero mientras Estados Unidos se apresuraba a evacuar a los ciudadanos y debatir si quiere reconocer al gobierno de los talibanes, China abrió conversaciones con los talibanes para obtener acceso a las minas de minerales.

China, que comparte frontera con Afganistán, aprovechó la oportunidad para invertir en el sector minero de su vecino. Beijing se está lanzando a Kabul prometiendo dos cosas que Estados Unidos no puede: inversión económica e imparcialidad política.

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Mientras tanto, Estados Unidos está preocupado porque los talibanes volverán a imponer su teocracia, harán retroceder el reloj de los derechos de las mujeres y otras libertades.

Las atrevidas propuestas de Pekín se producen en un momento en que Estados Unidos lucha por desprenderse del suministro de minerales de tierras raras de China. China exporta más del 85% de los minerales de tierras raras del mundo y alberga alrededor de dos tercios del suministro mundial, según el Centro de Estudios Estratégicos e Internacionales.

Al mismo tiempo, competir con China por los derechos mineros en Afganistán no es una opción fácil. La administración Biden no quiere recompensar a los talibanes con inversiones estadounidenses dados los vínculos del grupo militante con terroristas, su historial horrible en derechos humanos y su historial de subyugación de mujeres.

En respuesta a la toma de posesión de los talibanes, Estados Unidos congeló los activos de Afganistán y alentó a las instituciones financieras mundiales a detener la ayuda a la atribulada nación. También ha incluido al grupo en la lista del Departamento del Tesoro de Terroristas Globales Designados Especiales, aunque no ha designado al grupo como Organización Terrorista Extranjera.

Hasta la década de 1980, Estados Unidos era el principal proveedor de metales raros, pero la presión de los grupos ecologistas y la producción más barata en el extranjero cambiaron el panorama.

Se dice que la mina Thacker Pass en el noroeste de Nevada tiene uno de los depósitos de litio más grandes del mundo. Las protestas de ambientalistas y activistas por los derechos de los nativos detuvieron los planes mineros.

China ha demostrado que no tiene miedo de usar su dominio en el sector de los minerales como un garrote para lograr los objetivos de política exterior.

Después de que Japón detuvo a un capitán de un barco pesquero chino el año pasado, Beijing prohibió la exportación de minerales utilizados para fabricar automóviles híbridos y turbinas eólicas al país.

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En febrero, China dijo que está considerando limitar la exportación de 17 minerales de tierras raras que se utilizan para fabricar aviones de combate estadounidenses F-35.

“China está dispuesta a utilizar su dominio mineral como una herramienta de política exterior”, dijo Scott Montgomery, un estudioso de geopolítica de la Universidad de Washington. “El mundo en este momento está buscando nuevos depósitos minerales, pero al mismo tiempo, China busca mantener su dominio. Eso solo se va a volver más intenso “.

Depender de China para los metales de tierras raras es especialmente desgarrador, ya que los expertos en energía han pronosticado una escasez de minerales raros.

Un informe de mayo de la Agencia Internacional de Energía concluyó que la demanda de minerales raros, incluidos el litio y el cobalto, podría dispararse para 2040, ya que las naciones esperan que impulsen iniciativas de energía verde.

Un automóvil eléctrico utiliza seis veces más recursos minerales que un vehículo de gas y una planta eólica marina requiere nueve veces más recursos minerales que una planta de gas, según el informe.

El litio, el níquel y el cobalto son cruciales para las baterías recargables que se utilizan para alimentar esos dispositivos.

A principios de este año, los precios del cobre alcanzaron su nivel más alto en una década y, en julio, subieron un 21% en comparación con el año pasado.

“Hemos visto picos económicos en el cobre. Hemos visto mercados negros para el cobre y hemos visto a personas robar cobre de los edificios debido a la escasez ”, dijo Rod Schoonover, científico y experto en seguridad del Centro de Riesgos Estratégicos.

El total de depósitos de cobre conocidos en Afganistán suman alrededor de 57,5 ​​millones de toneladas métricas, que a los precios actuales valdrían alrededor de $ 516 mil millones.

El litio podría ser aún más abundante. El informe del Pentágono de 2010 denominó a Afganistán como la Arabia Saudita del litio.

Las propuestas chinas a los talibanes serán cada vez más tentadoras a medida que empeore la crisis económica del país. Los precios de los bienes de consumo como el aceite y la harina se están disparando, las farmacias se han quedado sin medicamentos y los cajeros automáticos se han quedado sin efectivo.

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Los talibanes necesitan desesperadamente capital privado, lo que hace que un acuerdo con China sea una posibilidad cada vez mayor.

Sin embargo, cualquier contrato minero requerirá paciencia, habilidad técnica e inversión en infraestructura, según analistas.

El proceso de extracción toma un promedio de 16 años entre el descubrimiento del yacimiento y la producción.

Años de conflicto han devastado las carreteras, las centrales eléctricas y los ferrocarriles de Afganistán. Las carreteras de montaña también pueden inundarse fácilmente, lo que requiere un capital significativo para apuntalarlas.

En 2007, China gastó $ 3 mil millones en un proyecto de minería de cobre en Afganistán, pero el proyecto fracasó debido a los desafíos relacionados con la falta de infraestructura.

Esta vez podría ser diferente. En 2013, China lanzó lo que se conoce como la Iniciativa Belt and Road, un proyecto de desarrollo de infraestructura global. La iniciativa incluye inversiones en más de 70 países, incluido Afganistán, para construir carreteras e infraestructura para apoyar la inversión china.

Es la pieza central de la política exterior de Beijing.

Dolan dijo que China ya tiene la iniciativa Belt and Road, y su relación con Pakistán son ventajas que China no tenía en 2007 y Estados Unidos no tiene ahora.

Agregó que Estados Unidos debe comenzar a considerar estos temas si quiere convertirse en un actor más importante en el sector de los minerales.

“No veo cómo podemos evitar pagar más por nuestros artículos de alta tecnología de los que nos hemos vuelto dependientes”, dijo. “Va a suceder independientemente. Es solo quién va a dominar el mercado y yo prefiero Estados Unidos “.

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