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La línea de autobuses de San Diego ofrece un salvavidas vital durante una pandemia

En tiempos normales, Roland Howard apreciaría su tiempo viajando en el autobús de la Ruta 7.

El ex pastor y profesor universitario, que usa una silla de ruedas motorizada, entabla conversaciones con otros conductores siempre que sea posible. Incluso encontró su iglesia actual a través de un conductor, que también es un predicador.

Pero cuando Howard, de 67 años, bajó del autobús en University Avenue y 47th Street después de una cita con el dentista la semana pasada, admitió sentirse un poco incómodo. Tomar el autobús es probablemente el mayor riesgo que toma ahora cuando se trata de COVID-19, desde la exposición a extraños hasta el contacto cercano con los conductores que lo ayudan a subir y bajar.

«Estoy preocupado por este virus que está circulando», dijo a través de una máscara quirúrgica azul. «Debido a mi edad y porque tengo muchas discapacidades continuas, todo lo que dicen es propicio para [getting seriously ill], Tengo.»

El vecindario está lleno de personas como Howard: mayores, muchos con discapacidades, muchos que no tienen más remedio que usar el transporte público incluso en medio de una pandemia.

Durante tres meses, mientras la mayor parte de la vida se congeló en San Diego, el autobús de la Ruta 7 siguió retumbando, conectando City Heights con el centro de San Diego. Ahora está proporcionando una línea vital vital a medida que este vecindario diverso lucha por recuperarse.

Hoy, la Ruta 7 transporta más pasajeros todos los días que cualquier otro autobús en el Sistema de Tránsito Metropolitano de San Diego. Si bien la cantidad de pasajeros en otras rutas populares se ha desplomado un 70%, más del 90% en algunos casos, la gente ha seguido viajando en el autobús de la Ruta 7 en números considerables, según datos de MTS.

Christopher Castor conduce el autobús de la Ruta 7 que atraviesa University Avenue por el vecindario City Heights de San Diego.

Christopher Castor conduce el autobús de la Ruta 7 que atraviesa University Avenue por el vecindario City Heights de San Diego.

(Sam Hodgson / San Diego Union-Tribune)

Con una baja de pasajeros relativamente baja del 53%, la ruta todavía sirve a más de 3,100 pasajeros por día, todos con diferentes grados de dependencia del sistema de tránsito.

Ron Dobbins, que vive a una cuadra de las paradas a ambos lados de University Avenue en la calle 47, se encuentra entre ellos. En una reciente mañana de lunes a viernes, esperó el autobús en el lado sur de la carretera frente a Pronto Laundry.

El hombre de 75 años ha seguido tomando el autobús un par de veces al día a pesar del coronavirus. Esta vez se dirigía a recoger el periódico en un cercano 7-Eleven, explicó a través de una máscara, su cabello corto y blanco asomándose por debajo de una gorra de béisbol.

Dobbins sabe que es particularmente vulnerable a la enfermedad en su último año. Pero si está preocupado, no deja pasar. Por el lado positivo, dijo, ha habido mucho espacio en el autobús desde que disminuyó la cantidad de pasajeros.

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«Estoy nervioso cuando tengo que cruzar la calle, quiero decir, la forma en que conducen estas personas. Estoy nervioso cuando veo a algunas de estas personas sin hogar. Definitivamente se ven extraños. Algunos de ellos están drogados. Algunos de ellos tienen enfermedades mentales. Algunos usan alcohol. … Eso me pone nervioso «, dijo,» pero no el autobús «.

Christopher Castor limpia el parabrisas del autobús de la Ruta 7 que conduce por el vecindario City Heights de San Diego.

Christopher Castor limpia el parabrisas del autobús de la Ruta 7 que conduce por el vecindario City Heights de San Diego.

(Sam Hodgson / San Diego Union-Tribune)

Más tarde ese día, Dobbins y su esposa se sentaron bajo el refugio rojo de metal de la parada de autobús mientras su ropa se lavaba en la lavandería. Varias personas esperaban su lavandería en sus autos, ya que los negocios no permitían que la gente pasara el rato adentro.

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Unos minutos más tarde, Kirk Taylor, de 55 años, se bajó del autobús. Al lidiar con varias discapacidades, dijo que usa el tránsito para llegar a las citas médicas.

«El autobús es el más riesgoso porque no sabes qué tocar», dijo. «Esa parte es realmente complicada. Tienes que lavarte mucho las manos y no ponerlas en tu cara ”.

A medida que los restaurantes, bares y otros negocios en City Heights y otros lugares han reabierto, el número de pasajeros en autobús se ha acelerado en las últimas semanas en el 7, así como en la Ruta 10, que también se extiende a lo largo de University Avenue pero se conecta con Old Town, en lugar del centro de la ciudad.

Taylor dijo que las personas en el autobús se han relajado recientemente sobre los esfuerzos para prevenir la propagación del virus. Quizás sorprendentemente, eso lo ha hecho sentirse más cómodo mientras conduce.

“Hace aproximadamente un mes, la gente entraba allí con guantes y la máscara facial. Ahora es mucho menos intenso porque las cosas están casi de vuelta a la normalidad en cuanto a los autobuses «, dijo.

Las infecciones por coronavirus han comenzado recientemente a aumentar a medida que la economía se reabre. Desde mediados de junio, los funcionarios de salud pública han registrado al menos 10 brotes comunitarios en todo el condado, que definen como tres o más casos de diferentes hogares vinculados a una ubicación específica.

Justo el martes, el condado registró un total diario récord de 332 resultados positivos, que superó el récord anterior de 310 establecido el fin de semana anterior. Durante semanas antes de que se levantara el bloqueo, la cantidad diaria de personas infectadas generalmente estaba en los 100 bajos.

Ninguno de los brotes recientes se remonta al transporte público. Sin embargo, alrededor de una docena de conductores de autobuses han dado positivo por el virus, incluido uno a lo largo de la Ruta 7. La mayoría ha regresado al trabajo. Ninguno ha muerto.

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Christopher Castor, de 56 años, conductor de autobús en la ruta 7, no se arriesga. En una reciente tarde de lunes a viernes, usó los guantes quirúrgicos azules y el protector facial proporcionados por la agencia mientras ayudaba a las personas en sillas de ruedas dentro y fuera del autobús.

«Tengo miedo de atraparlo», dijo Castor, un nativo de San Diego de 56 años que ha vivido en City Heights desde 1974. «Cuando llego a casa, todo sale, salta a la ducha».

El MTS puso en práctica una serie de precauciones de seguridad en sus carros y autobuses para evitar la propagación del virus. La parte delantera del autobús está acordonada y accesible solo para personas con discapacidades. Otros pasajeros abordan a través de las puertas traseras. Los pagos en efectivo se han suspendido al menos hasta principios de julio, cuando el MTS espera tener barreras de plexiglás instaladas para proteger a los conductores.

Por ahora, las personas muestran sus pases de autobús mientras abordan lo que ha evolucionado hasta convertirse en un sistema de honor. La agencia también votó recientemente para reducir las multas por evasores de tarifas a $ 25 por violación, por debajo de casi $ 200.

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Castor, que ha tenido la ruta durante cinco años, es tanto guía turístico como conductor. Le gusta contarles a los ciclistas sobre la historia de los edificios que pasan, dejando caer curiosidades, como cómo City Heights fue brevemente su propia ciudad llamada East San Diego hasta que la ciudad de San Diego la anexó en 1923.

«City Heights todavía se llamaba East San Diego hasta los años 80», dijo, conduciendo suavemente a través del tráfico.

Castor dijo que podría haber elegido una ruta diferente, quizás más deseable con su antigüedad en el MTS, pero le gusta servir a su propia comunidad.

«Cuando lo hice por primera vez, todo el mundo dijo:» Hombre, ¿por qué? «Siempre está ahí. Nadie lo quiere «, dijo. «Amo a la gente, y es genial. La gente me conoce.

Una de las historias favoritas de Castor es cómo la Ruta 7 recibió el nombre del antiguo tranvía por el mismo número, que iba desde el centro a través del Parque Balboa hasta un cambio en la ubicación actual del Tower Bar. Fue una de las últimas tres rutas de tranvías en funcionamiento antes de que el sistema se cerrara en 1949. El sistema de tránsito se ejecutó de forma privada hasta 1967, cuando la ciudad se hizo cargo.

Muchos de los pases emblemáticos de Castor han estado cerrados durante semanas y ahora están volviendo a la vida. En una tarde reciente, Bruce Grizer, de 60 años, se detuvo en el Tower Bar a tomar una pinta para interrumpir su viaje en autobús entre Kearny Mesa y South Crest. El bar en las avenidas de la Universidad y Euclides reabrió el 12 de junio con ajustes de distanciamiento social: escudos de plexiglás, menos taburetes de bar, líneas de servicio con cinta adhesiva.

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Conde Grizer entre los que creen que las preocupaciones por el coronavirus son exageradas.

«Mi opinión personal es que la histeria es impulsada por el gobierno y, lo siento, pero también por los medios de comunicación», dijo Grizer, quien escribe revistas técnicas. «Pasé 35 años en la industria médica, y [I’ve] visto la gripe aviar, gripe porcina, cualquier gripe de la que quieras hablar. Para mí, esta es solo otra variación «.

Dijo que no conocía a nadie que haya estado enfermo con el virus. El cantinero Tasha Parker, de 34 años, dijo que su primo lo atrapó y tuvo que estar en un respirador durante casi una semana.

Al igual que las empresas a lo largo de University Avenue, algunos corredores de la Ruta 7 regresan por primera vez en mucho tiempo. Tim Cutter esperaba en una parada frente a San Diego Electric un autobús que lo llevara a trabajar a Hillcrest. Como cajero de Ace Parking en el Hospital Scripps Mercy, Cutter dijo que su motocicleta estaba en la tienda y que esta sería la primera vez que tomaría el autobús desde que comenzó el cierre.

«Sabes, estaba un poco nervioso al principio, pero en realidad eché un vistazo al autobús antes de subir a él, y en realidad hay suficiente espacio allí, ya sabes», dijo Cutter, de 61 años, a través de una gruesa máscara negra atada. apretada contra una enorme barba blanca. «Me pongo guantes, me pongo [a] máscara protectora cuando llego allí, así que no estoy tocando nada que pueda estar contaminado «.

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No todos en el vecindario están apoyando el tránsito masivo para regresar. Los muchachos que trabajan dentro de San Diego Electric han tenido una relación a menudo polémica con aquellos que pasan el rato en la parada del autobús. Dicen que la puerta enrollable de metal de la tienda ha sido etiquetada rutinariamente con pintura en aerosol, a veces varias veces a la semana.

Eso no ha sucedido desde el cierre, dijo el antiguo empleado Frank May. «Solía ​​ser todos los fines de semana, pero desde el cierre del virus …»

«… ya no sucede», concluyó su compañero de trabajo Gene Anderson.

Para la mayoría de las personas que usan el autobús, es un recurso indispensable. Es un lugar para socializar. Es un servicio gubernamental que brinda libertad a aquellos que de otro modo no podrían disfrutarlo.

El autobús se volvió indispensable para Howard después de que le dispararan repetidamente en la cabeza durante un robo en Atlanta, donde enseñaba clases de divinidad e inglés.

Howard dijo que estuvo en coma durante más de dos meses después del ataque, y cuando salió de él, su lado derecho quedó paralizado durante unos ocho años.

Luchó para volver a la salud y estableció una comunidad en San Diego. Los hombres jóvenes lo llamaban regularmente buscando su guía, dijo.

Ahora el virus ha amenazado con cambiar eso.

«Me gusta comunicarme con la gente», dijo, «y puedo conocer a todos los diferentes conductores y hablar con las personas que están allí». Simplemente incluyo a todos «.

Smith escribe para el San Diego Union-Tribune.

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