La memoria detalla cómo China mantiene los negocios en línea

Para construir un centro logístico junto al aeropuerto principal de Beijing, Desmond Shum pasó tres años recolectando 150 sellos oficiales de la burocracia china de múltiples capas.

Para obtener estos sellos de aprobación, obtuvo favores con funcionarios del gobierno. El jefe de aduanas del aeropuerto, por ejemplo, exigió que construyera para la agencia un nuevo edificio de oficinas con canchas de baloncesto y bádminton cubiertas, un teatro de 200 asientos y un bar de karaoke.

“Si no nos da esto”, le dijo el jefe al Sr. Shum con una gran sonrisa durante la cena, “no le dejaremos construir”.

Shum relata la conversación en una memoria que muestra cómo el Partido Comunista mantiene a raya los negocios y qué sucede cuando los empresarios se exceden. Lanzado este mes, “La ruleta roja: una historia privilegiada de riqueza, poder, corrupción y venganza en la China actual” muestra cómo los funcionarios gubernamentales mantienen las reglas confusas y la amenaza de una represión siempre presente, lo que limita su papel en el desarrollo del país.

“Para lograr algo en China, hay que meterse en las zonas grises”, dijo Shum en una entrevista telefónica desde su casa en Gran Bretaña. “Todos estábamos lamiendo la sangre de la hoja”.

Muchos de los eventos descritos en el libro no pueden ser verificados de forma independiente, pero la opinión de Shum sobre la interacción entre el dinero y la política china no está en duda.

Una vez estuvo casado con Duan Weihong, quien era cercano a la familia de Wen Jiabao, ex primer ministro de China. La Sra. Duan, también conocida como Whitney, fue una figura central en una investigación de 2012 realizada por The New York Times sobre la enorme riqueza oculta controlada por los familiares de Wen.

La Sra. Duan desapareció en septiembre de 2017, aunque Shum dijo que se acercó poco antes del lanzamiento del libro para instarlo a que se detuviera.

Algunos lectores pueden tener dificultades para simpatizar con la ex pareja de poder y los líderes empresariales chinos adinerados como ellos. El libro describe las riquezas que acumularon al tratar con poderosos funcionarios del gobierno, quienes usaron su influencia para lograr acuerdos. Y, por supuesto, la combinación de dinero y política genera corrupción en todo el mundo.

Pero el libro de Shum ha salido justo cuando el futuro de los empresarios chinos está en duda. El gobierno ha tomado medidas enérgicas contra las empresas privadas más exitosas, incluido Alibaba Group, el gigante del comercio electrónico, y Didi, la empresa de transporte compartido. Ha condenado a líderes empresariales que se atrevieron a criticar al gobierno a largas penas de prisión.

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El líder supremo de China, Xi Jinping, ha instado a los magnates a compartir su riqueza con el resto del país en un esfuerzo por perseguir la “prosperidad común”, lo que genera preocupaciones de que el estado podría estrangular al sector privado y dar aún más influencia al Partido Comunista. en todos los días de la vida.

“El partido tiene un instinto casi animal hacia la represión y el control”, escribió Shum en el libro. “Es uno de los principios fundamentales de un sistema leninista. Siempre que el partido pueda darse el lujo de inclinarse hacia la represión, lo hará “.

A pesar de sus defectos, errores y crímenes, los tipos de empresas de China han desempeñado un papel importante para sacar al país de la pobreza y convertirlo en la segunda economía más grande del mundo, algo que el Partido Comunista se resiste a admitir.

En cambio, el partido obliga a los dueños de negocios a permanecer subordinados al estado. Deben seguir reglas escritas y no escritas. Incluso las conexiones con Wen no ayudaron cuando un burócrata de nivel medio quería algo.

“En China, el poder lo es todo, mientras que la riqueza no es mucho”, dijo Shum en la entrevista. “La clase emprendedora también es una clase reprimida bajo el partido”.

En respuesta a una solicitud de comentarios, el Ministerio de Relaciones Exteriores de China dijo que el libro está lleno de acusaciones difamatorias y sin fundamento sobre China.

Shum y Duan operaban negocios durante la Edad Dorada de China en las décadas de 1990 y 2000, cuando el partido aflojó su control sobre la sociedad para reforzar su legitimidad y buena fe económica después de la represión de Tiananmen de 1989 contra los manifestantes a favor de la democracia. En aquel entonces, el partido a menudo trataba de cooptar a los líderes empresariales en lugar de forzarlos, tanto para mantener el negocio bajo su control como para ayudarlo a reclamar el crédito por el milagro económico de China. Eso significaba convencerlos de que se convirtieran en miembros del partido y se unieran a las filas de legisladores y asesores políticos del país.

Funcionó. Muchos empresarios creían que podían dar forma a una China liberalizadora. Buscaron la protección de la propiedad, un sistema judicial independiente y un proceso de toma de decisiones del gobierno más transparente para proteger mejor a las personas, ricas y no, del poder del partido. Algunos plantearon serios problemas durante las sesiones parlamentarias del gobierno. Otros respaldaron organizaciones no gubernamentales, instituciones educativas y medios de comunicación de investigación.

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Ese período duró poco.

“Sólo en tiempos de crisis el partido afloja su control, permitiendo más libre empresa y más libertad”, escribió Shum. “La creciente economía de China presentó al partido la oportunidad de reafirmar su dominio”.

Según Shum, el proceso de endurecimiento comenzó después de la crisis financiera de 2008, pero se aceleró después de que Xi asumiera el mando del partido a fines de 2012.

“La economía solía ser la primera orden del día”, dijo. “Desde Xi, no hay duda de que la política se convirtió en la fuerza impulsora detrás de todo”.

Xi ha marcado la pauta de que la relación entre el gobierno y las empresas debe ser “amistosa y limpia”. Los funcionarios del gobierno no deben dudar en interactuar y ayudar a las empresas privadas, ha dicho.

Pero años de represión de abogados, periodistas y activistas de la sociedad civil bajo el gobierno de Xi han dejado menos controles y contrapesos. Los desequilibrios de poder entre el gobierno y las empresas solo se han profundizado.

El Sr. Shum cree que la mayoría de la clase empresarial es consciente de los problemas del sistema, pero pocos están dispuestos a hablar porque el costo es demasiado alto.

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Muchos empresarios han logrado trasladar al menos parte de sus activos al exterior, dijo. Pocos hacen inversiones a largo plazo porque son demasiado arriesgadas y difíciles. “Sólo los idiotas planean a largo plazo”, dijo.

Las observaciones del Sr. Shum coinciden con lo que dicen otros. Una mujer de negocios con sede en Beijing me dijo que la “Ruleta Roja” abrió un agujero en la caja negra de la dinámica entre el gobierno y las empresas en China. Dos magnates inmobiliarios me habían contado sus humillantes experiencias de tener que estar parados fuera de la oficina de algún burócrata durante horas para obtener la aprobación de sus proyectos.

Para obtener luz verde para el centro logístico del aeropuerto, Shum cenó con funcionarios casi todos los días durante algunos años, bebiendo una botella de Moutai, el famoso licor chino, en cada comida. Sus empleados les llevaban a los funcionarios excelentes tés, les hacían recados y se ocupaban de las necesidades de sus esposas e hijos.

Un empleado acompañó a tanta gente a tantos viajes a la sauna que su piel comenzó a desprenderse, escribió.

Los principales funcionarios del aeropuerto y del distrito local cambiaron tres veces durante la duración del proyecto. Cada vez, el equipo del Sr. Shum tuvo que reiniciar el proceso de congraciamiento.

“Mucha gente asumió que con la protección de los Wens”, dijo, refiriéndose a la familia del ex primer ministro, “estaríamos contando dinero sin tener que levantarnos por la mañana. La verdad es que fue agotador “.

Si la Sra. Duan y el Sr. Shum tuvieron que pasar por todo tipo de obstáculos para impulsar sus proyectos, otras empresas sin sus conexiones políticas deben soportar mucho más para que las cosas sucedan.

Shum dijo que comenzó a escribir el libro en 2018 en parte porque su hijo, que entonces tenía 8 años, comenzó a buscar el nombre de su madre en línea. Pensó que sería mejor si pudiera dar su versión de ella y su matrimonio, que terminó en divorcio en 2015.

Luego, justo antes de la publicación esperada del libro a principios de este mes, dijo, la Sra. Duan lo llamó, tratando de persuadirlo de que retirara el libro. No está seguro de si estaba hablando por sí misma o transmitiendo un mensaje de las autoridades chinas. Pero está seguro de que ella no estaría feliz con el libro.

“Esta es ella”, dijo. “Ella nunca quiere salir de la sombra”.

Leo Pimentel se especializa en noticias de Asia y el sudeste asiatico.