La NASA fija una nueva fecha para el lanzamiento del telescopio espacial James Webb

El telescopio espacial James Webb, el próximo gran ojo espacial de la humanidad en el cosmos, tiene una nueva fecha de lanzamiento para el 18 de diciembre, anunció la NASA el miércoles. Es el último entre docenas de retrasos para un telescopio que originalmente se planeó para ir al espacio en 2007.

El observatorio de 8.800 millones de dólares, que lleva el nombre del segundo administrador de la NASA, es un sucesor del famoso telescopio Hubble de la NASA, del tamaño de una cancha de tenis. Sus 18 espejos hexagonales chapados en oro permitirán a la nave espacial ver planetas distantes y los confines del universo con un nivel de detalle que supera con creces las capacidades del Hubble.

Los astrónomos han estado esperando el lanzamiento del telescopio durante años, pero su desarrollo se ha visto retrasado por años de retrasos, desafíos de desarrollo y sobrecostos. La NASA y Northrop Grumman, el contratista principal del telescopio, inicialmente establecieron un presupuesto de mil millones de dólares para James Webb y una fecha de lanzamiento para algún momento de 2007. Para 2011, la fecha de lanzamiento se había deslizado hasta 2018, pero eso se empujó aún más, con accidentes de desarrollo que conducían aumento de los costos. A principios del año pasado, el inspector general de la NASA previó retrasos debido a algunos desafíos técnicos. Y la pandemia agregó más demoras el año pasado, lo que pospuso la fecha de lanzamiento hasta el 31 de octubre.

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El último retraso no tuvo nada que ver con el telescopio. El cohete Ariane 5 en el que se lanzará James Webb estuvo efectivamente en tierra durante casi un año debido a problemas con sus carenados de carga útil que se detectaron en dos misiones comerciales separadas en 2020. El cohete lanzó con éxito un lote de satélites en julio. En el mismo mes, la Agencia Espacial Europea, socio de la NASA en el telescopio, aprobó el nuevo plan de lanzamiento de James Webb en una revisión clave que mostró “resultados positivos” durante las evaluaciones técnicas, dijo la agencia en ese momento.

La NASA dijo que la nueva fecha se fijó en consulta con Arianespace, la compañía francesa cuyo cohete Ariane 5 enviará a James Webb al espacio desde un sitio de lanzamiento en Kourou, Guayana Francesa gestionado por la Agencia Espacial Europea (ESA). El observatorio, un proyecto conjunto entre la NASA, la ESA y la agencia espacial canadiense, concluyó las pruebas finales a fines del mes pasado y ahora está en operaciones de envío. Los ingenieros encerrarán la nave espacial en un contenedor de envío personalizado (y muy costoso) antes de enviarla a Kourou.

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Mientras que finalmente tiene una nueva fecha de lanzamiento al espacio, el momento exacto en que la nave espacial zarpa hacia Sudamérica todavía se mantiene en secreto como medida de seguridad.

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