La nueva energía sucia de Europa: el ‘mal inevitable’ de los combustibles fósiles en tiempos de guerra

En julio del año pasado, los comisionados de la UE establecieron una serie de políticas verdes para encaminar al continente hacia la neutralidad climática para 2050. “La economía de los combustibles fósiles ha llegado a sus límites”, dijo Ursula von der Leyen, presidenta de la comisión.

Poco más de un año después, esos comisionados ahora supervisan decenas de miles de millones de euros de gastos en infraestructura y suministros de combustibles fósiles, en medio de severos recortes en el suministro de gas de Rusia y precios récord.

Los datos analizados por el grupo de expertos en energía Ember Climate para el Financial Times sugieren que los gobiernos europeos gastarán al menos 50.000 millones de euros este invierno en infraestructura y suministros de combustibles fósiles nuevos y ampliados, incluido el gas enviado desde el extranjero y el carbón para alimentar plantas de energía previamente suspendidas. .

La UE, que anteriormente dependía de Rusia para cerca del 40 por ciento de su gas y más de la mitad de su carbón, parece tener pocas opciones. Las industrias, desde los fabricantes de fertilizantes hasta las fundiciones de zinc, han tenido que cerrar al no poder pagar el costo del combustible. Las facturas de energía están empujando a los consumidores al borde de la pobreza.

El bloque ahora se está preparando para un rescate que rivalice con la respuesta a la crisis bancaria de 2008. Las cifras del grupo de expertos en economía Bruegel sugieren que los gobiernos de la UE ya han asignado 280.000 millones de euros entre septiembre de 2021 y julio de este año para proteger a los consumidores del aumento vertiginoso de los precios de la energía, ofreciendo recortes en las tarifas del combustible, pagando el gas enviado y entregando dádivas a hogares vulnerables.

La situación empeoró el lunes, cuando el Kremlin dijo que el suministro de gas a través del crítico gasoducto Nord Stream 1 se suspendería hasta que se levantaran las sanciones occidentales, lo que llevó a Europa un paso más hacia la recesión. Los ministros de energía de la UE se reunirán en una reunión de emergencia en Bruselas el 9 de septiembre para discutir una respuesta coordinada.

El Kremlin anunció el lunes que el suministro de gas a través del crítico gasoducto Nord Stream 1 se suspenderá hasta que se levanten las sanciones occidentales © Anatoly Maltesev//EPA-EFE/Shutterstock

La reacción de la UE a la llamada «armamentización» del suministro de energía por parte de Moscú ha sido proponer un impuesto sobre los generadores de energía que no sean de gas, incluidas las energías renovables, que se benefician de los altos precios, así como aumentar el suministro de combustibles fósiles alternativos para detener ciudadanos helando este invierno.

Siete terminales flotantes para procesar gas natural licuado de fuentes no rusas entrarán en funcionamiento en Alemania, los Países Bajos y entre Estonia y Finlandia a tiempo para el invierno a un costo total mínimo de 3.700 millones de euros entre octubre y el próximo marzo.

Se planean al menos 19 más en toda la UE con costos generales del proyecto que alcanzan casi 10 mil millones de euros sin incluir el desembolso de la infraestructura adicional necesaria, como tuberías y embarcaderos. Juntos, estos permitirán 30.000 millones de euros adicionales en gas importado, según las estimaciones actuales.

Al mismo tiempo, varios países, incluidos Alemania y los Países Bajos, han permitido el reinicio de las operaciones en las centrales eléctricas de carbón que habían quedado en desuso o debían cerrar, lo que permitió la quema de 13 millones de toneladas adicionales de carbón con un costo de alrededor de 4.500 millones de euros. , estima Ember.

Los funcionarios en Bruselas advierten que estas son solo medidas provisionales que no afectarán la ambición del bloque de ser climáticamente neutral para 2050. Los objetivos climáticos de Europa «no se posponen ni cancelan», dice Virginijus Sinkevičius, comisario europeo de medio ambiente. “Es importante combinar el uso del carbón como última alternativa posible con la aceleración de los proyectos de eficiencia energética y el desarrollo de las renovables”.

La UE está haciendo esfuerzos para reducir la demanda, que van desde límites para calentar hasta apagar las luces públicas por la noche. Y el Parlamento Europeo debe votar propuestas la próxima semana para aumentar su objetivo general de energía renovable del 40 por ciento de la generación de energía al 45 por ciento para 2030.

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Pero los analistas temen que algunas de las inversiones del bloque en carbón y GNL puedan vincularlo a los combustibles fósiles durante más tiempo del previsto, poniendo en riesgo los objetivos de emisiones futuras.

Sarah Brown, analista sénior de energía de Ember, describe la cantidad de terminales de GNL que se conectan como «una reacción instintiva que podría resultar en un bloqueo a largo plazo que es costoso e innecesario», particularmente porque los suministros a través de las terminales existentes en la UE podría haberse incrementado.

“Una vez que la infraestructura esté en su lugar, las empresas propietarias de esos activos querrán asegurarse de utilizarlos el mayor tiempo posible para asegurarse de obtener un retorno de la inversión”, dice Jan Rosenow, director de Programas Europeos en el Proyecto de Asistencia Regulatoria, una organización no gubernamental que se enfoca en la transición de energía limpia.

“El desafío para los formuladores de políticas es gestionar ese riesgo y encontrar un equilibrio para hacer frente a una situación de crisis real a corto plazo”.

Repotenciar la UE

Bruselas puede haber subestimado cuánta energía sucia se necesitará para algo más que a corto plazo.

La Comisión Europea dijo en sus propuestas «RePowerEU» en mayo que se necesitaban 210.000 millones de euros tanto en financiación pública como privada para retirar a la UE del suministro de energía ruso para 2027, en gran parte para energías renovables. Solo 12.000 millones de euros se destinaron a infraestructuras de gas y petróleo y combustible para abastecerlas.

El análisis de Ember, sin embargo, sugiere que más de cuatro veces se gastará este invierno. Esa cifra podría aumentar mucho más, ya que los gobiernos contemplan más apoyo para ayudar a las empresas y los hogares a mantener las luces encendidas.

El verano inusualmente cálido y seco ha empeorado las perspectivas energéticas. Los recursos hidroeléctricos secos han resultado en una mayor demanda de gas en países desde España y Portugal en el sur hasta Noruega en el norte.

Un gráfico de cascada que muestra el cambio interanual en la generación de electricidad en los países de la UE por tipo de combustible entre enero y agosto de 2022. Muestra que los combustibles fósiles y las energías renovables se han recuperado a medida que la energía hidroeléctrica y nuclear se han desvanecido.

En Francia, las plantas de energía nuclear, que ya están bajo presión debido a los cierres generalizados por mantenimiento, se han visto obligadas a reducir su capacidad debido a la falta de agua para enfriar los reactores. Las plantas de Bélgica, Suiza, Alemania y Finlandia también se han visto afectadas.

Mientras tanto, Gazprom ha seguido reduciendo las exportaciones de gas natural al bloque. Según las estimaciones de S&P Global, los flujos de gas de Rusia ahora son alrededor de una cuarta parte de lo que eran en la primera mitad de 2021, cubriendo solo alrededor de una doceava parte de la demanda europea promedio.

“La tormenta perfecta es una subestimación de lo que está pasando”, dice Brown.

Las cifras de Ember se basan en las proyecciones de los precios del gas y el carbón durante el invierno, que ya alcanzaron niveles récord, y las estimaciones de los costos del proyecto en función de la información disponible públicamente y los costos de arrendamiento de las terminales de gas.

El carbón no se mencionó en el anuncio de mayo. Pero al menos cuatro países, incluidos Alemania, los Países Bajos, Grecia y la República Checa, han permitido que las plantas de carbón aumenten la producción o han reiniciado las operaciones mineras.

EPH, la compañía de energía con sede en la República Checa que ha encendido plantas de carbón suspendidas como Mehrum en Alemania, dice que estaba «complacida» de que sus plantas volvieran a funcionar para ayudar a resolver la «difícil situación energética de Alemania», hasta la guerra, Alemania estaba entre los países de la UE que más dependían del gas ruso, pero agrega que «es extremadamente difícil hacer algún tipo de estimación» sobre cuánto tiempo se necesitarían.

Vista aérea del carbón descargado por una máquina desde una barcazaEl carbón se descarga de una barcaza en ruta a una planta de carbón previamente suspendida en Mehrum, Alemania © Sean Gallup/Getty Images

Emmanuel Dubois-Pelerin, jefe de servicios públicos de Emea en S&P Global, dice que esperaba que se reiniciaran más centrales eléctricas de carbón dada la demanda. Pero varios operadores se han visto disuadidos por la incertidumbre sobre los precios futuros y las dificultades para transportar el combustible por vías fluviales como el Rin, que se han reducido a niveles de agua inutilizablemente bajos durante la sequía del verano, dice. “No estaban seguros de poder reiniciar y recuperar su dinero”.

El reemplazo más popular del gas canalizado ruso ha sido el gas natural licuado, un vapor compuesto enfriado a -162 °C y transportado en contenedores hiperrefrigerados en grandes buques cisterna.

Entre mayo y julio, Bruselas anunció acuerdos de GNL con EE. UU., Qatar, Azerbaiyán, Egipto e Israel para aumentar los suministros. El acuerdo de la UE sobre las importaciones de GNL de los EE. UU., por ejemplo, apuntó a 15 000 millones de metros cúbicos adicionales este año y un aumento de al menos 50 bcm cada año para 2030. En total, los suministros de gas natural ruso a la UE fueron de unos 155 bcm en 2021.

Los países exportadores están ansiosos por cerrar acuerdos a largo plazo, lo que significa que la UE podría depender del gas por más tiempo del previsto, dice Ana Maria Jaller-Makarewicz, analista de energía de Europa en el Instituto de Economía Energética y Análisis Financiero.

“Estamos en un mercado de vendedores en este momento. El vendedor sabe que la UE está desesperada por más acuerdos de GNL”, dice, y agrega: “La preocupación que vemos [is] que si bien el contrato estará vigente por 20 años, ¿qué va a pasar con la demanda de gas?”.

Una familia hace un picnic en un dique y observa cómo pasa un barco enormeUna terminal flotante para procesar gas natural licuado de fuentes no rusas llega a los Países Bajos. Los holandeses también han permitido el reinicio de las operaciones en las centrales eléctricas de carbón © Siese Veenstra/EPA-EFE/Shutterstock

Las cifras de Ember también muestran que 19 unidades de regasificación temporales conocidas como FSRU, que utilizan agua de mar para recalentar el líquido y convertirlo nuevamente en gas, están planificadas en toda Europa a largo plazo, que entrarán en funcionamiento entre octubre de este año y 2028, así como siete unidades permanentes terminales terrestres.

Muchos legisladores y aquellos que invierten en activos de GNL argumentan que la infraestructura se puede adaptar al hidrógeno verde, una forma de almacenar y transportar energía generada a través de energías renovables, y hay proyectos prometedores que prueban la posibilidad, como uno dirigido por el grupo alemán Eon en Renania del Norte. -Westfalia.

“La mayoría de los operadores de tuberías confirman constantemente que ahora es factible un alto porcentaje de hidrógeno” mezclado con gas natural, dice Dubois-Pelerin de S&P. Una vez que los esfuerzos para canalizar hidrógeno “lleguen a la primera masa crítica, entonces el mercado crecerá exponencialmente”, dice.

Pero varios analistas y expertos en clima advierten que es falso sugerir que esta es una solución fácil. No hay suficiente capacidad renovable para crear los niveles de hidrógeno verde requeridos, y aún no se ha demostrado que la infraestructura de gas se pueda adaptar fácilmente para el transporte de hidrógeno puro, que es altamente volátil.

“La historia de que la infraestructura de gas se puede convertir en hidrógeno o biometano más tarde es arriesgada”, dice Rosenow.

No es fácil ser verde

En la prisa por acumular recursos de combustibles fósiles, los cabilderos climáticos, los grupos de expertos y las ONG temen que la credibilidad de Europa, el tercer mayor emisor mundial de emisiones de gases de efecto invernadero detrás de EE. UU. y China, como líder climático se vea amenazada. .

En la cumbre climática COP27 de la ONU en Sharm-el-Sheikh, Egipto, dentro de ocho semanas, los líderes mundiales volverán a debatir la espinosa cuestión de hasta dónde llegarán las naciones más ricas, generalmente las que más contaminan, para apoyar a los países en desarrollo en la transición climática. .

La promesa de 2009 de que los países más ricos recaudaran 100.000 millones de dólares cada año en financiación climática para países vulnerables entre 2020 y 2025 no se ha cumplido. Y la guerra ha complicado aún más las cosas para Europa, que tiene la ambición de ser un líder mundial en materia climática.

Desde que Rusia invadió Ucrania, la UE ha aprobado más en ayuda estatal para apoyar a las industrias intensivas en energía y a los actores del sector eléctrico (alrededor de 27 000 millones de euros, según un análisis de FT de las cifras de la Comisión) de lo que pagó en financiamiento climático a las naciones más pobres en total. de 2020.

Las ópticas para Europa no han mejorado esta semana. Solo dos líderes europeos asistieron a una cumbre de financiamiento climático en Rotterdam a pesar de que siete presidentes africanos hicieron el viaje.

Una vista aérea del vapor que sale de una torre de refrigeración de una central eléctrica alemana alimentada con gasUna torre de refrigeración de una central eléctrica alemana alimentada con gas. La credibilidad de Europa como líder verde podría estar en riesgo debido a la prisa por acumular recursos de combustibles fósiles © Michael Sohn/AP

Klaus Röhrig, coordinador de políticas climáticas y energéticas de la UE en Climate…

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