La nueva variante de ‘Omicron’ genera preocupación, pero las vacunas aún pueden funcionar

Expertos científicos de la Organización Mundial de la Salud advirtieron el viernes que una nueva variante de coronavirus descubierta en el sur de África era una “variante preocupante”, la categoría más grave que utiliza la agencia para tal seguimiento.

La designación, anunciada después de una reunión de emergencia del organismo de salud, está reservada para variantes peligrosas que pueden propagarse rápidamente, causar enfermedades graves o disminuir la efectividad de vacunas o tratamientos. La última variante de coronavirus en recibir esta etiqueta fue Delta, que despegó este verano y ahora representa prácticamente todos los casos de Covid en los Estados Unidos.


La OMS dijo que la nueva versión, llamada Omicron, lleva una serie de mutaciones genéticas que pueden permitir que se propague rápidamente, quizás incluso entre los vacunados.

Científicos independientes estuvieron de acuerdo en que Omicron merecía atención urgente, pero también señalaron que se necesitarían más investigaciones para determinar el alcance de la amenaza. Aunque algunas variantes de preocupación, como Delta, han estado a la altura de las preocupaciones iniciales, otras han tenido un impacto limitado.

“Los epidemiólogos están tratando de decir: ‘Tranquilo, tigre’”, dijo William Hanage, epidemiólogo de la Escuela de Salud Pública TH Chan de Harvard. “Esto podría ser malo. Esto podría ser muy malo. Pero no sabemos lo suficiente para hacer avanzar esa cinta “.


El Dr. Hanage y otros investigadores dijeron que las vacunas probablemente protegerán contra Omicron, pero se necesitan más estudios para determinar cuánto de la efectividad de las inyecciones se puede reducir.

A medida que el coronavirus se replica en el interior de las personas, surgen nuevas mutaciones constantemente. La mayoría proporciona al virus ninguna ventaja nueva. Cuando surgen mutaciones preocupantes, la Organización Mundial de la Salud usa letras griegas para nombrar las variantes. La primera “variante preocupante”, Alpha, apareció en Gran Bretaña a fines de 2020, seguida pronto por Beta en Sudáfrica.

Omicron salió a la luz por primera vez en Botswana, donde investigadores del Laboratorio de Referencia de VIH de Harvard en Botswana en Gaborone secuenciaron los genes de los coronavirus a partir de muestras de prueba positivas. Encontraron algunas muestras que compartían alrededor de 50 mutaciones que antes no se habían encontrado en tal combinación. Hasta ahora, seis personas han dado positivo por Omicron en Botswana, según una base de datos internacional de variantes.

Casi al mismo tiempo, investigadores de Sudáfrica se encontraron con Omicron en un grupo de casos en la provincia de Gauteng. Hasta el viernes, han incluido 58 muestras de Omicron en la base de datos de variantes. Pero en una conferencia de prensa el jueves, Tulio de Oliveira, director del Centro de Respuesta e Innovación Epidémica en Sudáfrica, dijo que en los próximos días se darían a conocer “cerca de doscientas o trescientas” secuencias genéticas de casos de Omicron.

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La OMS pidió una mayor vigilancia de la variante y los experimentos de laboratorio para comprender mejor su biología.

“Esta variante sí nos sorprendió”, dijo el Dr. de Oliveira en la conferencia de prensa. “Pero el significado total aún es incierto”.

El Dr. de Oliveira y sus colegas pidieron a la OMS que celebre una reunión de emergencia sobre la variante el viernes por dos razones: las mutaciones en Omicron y lo que parece ser una propagación alarmante en Sudáfrica.

Los investigadores encontraron más de 30 mutaciones en una proteína, llamada pico, en la superficie del coronavirus. La proteína de pico es el objetivo principal de los anticuerpos que produce el sistema inmunológico para combatir una infección por Covid-19. Tantas mutaciones plantearon preocupaciones de que el pico de Omicron podría evadir los anticuerpos producidos por una infección previa o una vacuna.

El Dr. de Oliveira y sus colegas determinaron una forma rápida de medir la rapidez con la que Omicron se estaba extendiendo en Sudáfrica. Aunque la secuenciación de todo el genoma de un virus es lenta, los científicos descubrieron cómo identificar Omicron con una prueba de frotis nasal estándar conocida como PCR.

Las pruebas son rápidas porque buscan solo dos de los 29 genes del coronavirus: el gen de la espiga y otro gen llamado nucleocápside. Gracias a sus nuevas mutaciones, Omicron no da positivo en el gen del pico. Por lo tanto, los investigadores podrían simplemente buscar muestras que dieran positivo para nucleocápside, pero negativas para pico.

Resultó que las muestras con picos negativos aumentaban en Sudáfrica, lo que sugiere que Omicron tenía una ventaja competitiva sobre Delta, que hasta ahora había sido la variante dominante en el país.

“Nos preocupa que esta variante ya esté circulando ampliamente en el país”, dijo Richard Lessells, especialista en enfermedades infecciosas de la Universidad de KwaZulu-Natal en Durban, Sudáfrica, en la conferencia de prensa del jueves.

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El Dr. de Oliveira advirtió que Sudáfrica, donde menos de una cuarta parte de la población está completamente vacunada, podría ver un aumento repentino de las hospitalizaciones a menos que el país impida que Omicron se multiplique aún más en eventos de superpropagación. “Realmente nos gustaría estar equivocados en algunas de estas predicciones”, dijo.

Los países de Europa, así como los Estados Unidos y Canadá, se encuentran entre los que prohíben los vuelos que llegan desde Sudáfrica y varias otras naciones africanas. Pero Omicron ya ha sido visto en Hong Kong y Bélgica, y también puede estarlo en otros países fuera de África.

Theodora Hatziioannou, viróloga de la Universidad Rockefeller en Nueva York, dijo que las mutaciones distintivas de Omicron plantean la posibilidad de que evolucionó por primera vez dentro del cuerpo de alguien con VIH, cuyo sistema inmunológico puede haber sido demasiado débil para combatirlo rápidamente. “Sus respuestas no son tan buenas”, dijo el Dr. Hatziioannou.

En lugar de desaparecer en cuestión de días, es posible que el virus haya permanecido en esa persona durante meses, pasando el tiempo ganando la capacidad de evadir los anticuerpos. “Este virus ha visto muchos anticuerpos”, dijo el Dr. Hatziioannou.

La Dra. Hatziioannou y sus colegas han podido producir proteínas de pico mutantes en su laboratorio que hacen que los virus sean altamente resistentes a los anticuerpos Covid-19. Ella dijo que Omicron tiene muchas mutaciones en las mismas regiones de la proteína de pico señaladas en su propia investigación. “La superposición es bastante sorprendente”, dijo.

Esa superposición tiene al Dr. Hatziioannou preocupado de que Omicron pueda evadir algunos de los anticuerpos que las personas han adquirido a partir de las vacunas o de las infecciones por Covid-19. Algunos tratamientos con anticuerpos monoclonales tampoco funcionarán contra Omicron, predijo, porque la proteína de pico de la variante está protegida de ellos.

Aún así, se espera que las vacunas brinden cierta protección contra Omicron porque estimulan no solo los anticuerpos sino también las células inmunes que pueden atacar a las células infectadas, dijo el Dr. Hatziioannou. Las mutaciones en la proteína de pico no mitigan esa respuesta de las células inmunes.

Y las inyecciones de refuerzo podrían potencialmente ampliar la gama de anticuerpos que las personas producen, permitiéndoles luchar contra nuevas variantes como Omicron. “Ya veremos, porque estos estudios sólo ahora están en curso”, dijo.

Por ahora, no hay evidencia de que Omicron cause una enfermedad más grave que las variantes anteriores. Y tampoco está claro qué tan rápido se puede propagar Omicron de persona a persona.

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Algunas variantes anteriores, como Beta y Mu, habían desarrollado una fuerte capacidad para evadir las defensas inmunológicas. Pero nunca se convirtieron en una seria amenaza para el mundo porque demostraron ser deficientes para transmitir.

Algunas mutaciones en Omicron sugieren que de hecho puede transmitirse bien. Tres mutaciones alteran una región de la proteína de la punta llamada sitio de escisión de la furina, que ya se sabe que ayuda a que la proteína de la punta se adhiera más eficazmente a las células.

Pero el Dr. Hanage dijo que aún no estaba convencido por los datos sudafricanos de que Omicron corría desenfrenado por todo el país. “Creo que es demasiado pronto para ser definitivo”, dijo.

Le resultó difícil ver cómo una variante podría barrer tan rápidamente a través de Sudáfrica, incluso cuando la tasa general de nuevas infecciones diarias en el país sigue siendo muy baja. Especuló que las primeras pruebas podrían haberse visto obstaculizadas por algún defecto técnico que podría descubrirse en los próximos días. “Me parece que falta parte del rompecabezas”, dijo.

Podría resultar que la aparente propagación de Omicron fue en realidad solo una coincidencia, como se ha visto con algunas variantes anteriores. Si ocurre una nueva variante durante una oleada de casos, parecerá muy contagiosa cuando no lo es.

Aun así, el Dr. Hanage consideró que el bloqueo de viajes es una medida prudente que podría darles a los gobiernos un poco de tiempo para hacer planes para lidiar con Omicron si cumple con las peores predicciones. Los líderes de salud podrían aprovechar la demora para implementar medidas más estrictas para prevenir la transmisión o aumentar las vacunas, por ejemplo. “Pero hacerlo y luego pensar que será suficiente no es un plan a largo plazo”, dijo.

Incluso si Omicron resulta ser más transmisible que otras variantes, el Dr. Hanage dijo que las vacunas probablemente seguirían siendo armas vitales contra él, tanto al ralentizar su propagación como al hacer más probable que las personas que se enferman solo tengan Covid-19 leve. de tener que ir al hospital.

Omicron es “ciertamente suficiente para tomarlo en serio, pero no es apocalíptico”, dijo el Dr. Hanage. “No es un virus mágico. Los virus mágicos no existen “.