La ola de calor de abril es un momento para ser cautelosos con los niños y las mascotas en los automóviles

Con el brote de coronavirus, puede ser tentador dejar a un niño en el automóvil, por solo unos minutos, para evitar exponerlo al virus, mientras se encuentra con el supermercado o la farmacia.

No lo hagas

En primer lugar, es ilegal dejar a un niño desatendido en un vehículo de motor en California.

En segundo lugar, el golpe de calor puede ocurrir rápidamente, incluso en días relativamente fríos. Durante una ola de calor, como la que está experimentando el sur de California, puede ser letal en minutos.

«La gente siempre subestima qué tan caliente puede calentarse un automóvil», dijo el veterano meteorólogo Jan Null, quien estudió el peligro y creó NoHeatStroke.org.

El golpe de calor puede llegar rápidamente, y ocurre cuando la temperatura central del cuerpo alcanza los 104 grados. Si la temperatura central del cuerpo alcanza los 107 grados, generalmente es fatal. Y el cuerpo de un niño se calienta de tres a cinco veces más rápido que el de un adulto.

«Y dejar a las mascotas en casa», agrega Null. «Su umbral es casi el mismo».

Unos 849 niños murieron a causa de un golpe de calor vehicular pediátrico, que quedó en un automóvil caliente, en los Estados Unidos desde 1998, y el 100% de estas muertes podrían haberse evitado. En 2019 hubo 52 de esas muertes a nivel nacional. El número promedio anual de muertes por accidentes cerebrovasculares en niños de 1998 a 2019 es de 39.

Los niños tenían edades comprendidas entre 5 días y 14 años, con más de la mitad menores de 2 años. Null estudió las circunstancias de estas muertes y descubrió que un 54% había sido olvidado por un cuidador; El 25% obtuvo acceso al automóvil por su cuenta; El 19% fue dejado a sabiendas por un cuidador; y el 1.5% restante murió en circunstancias desconocidas.

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Las temperaturas pueden elevarse a niveles peligrosos en minutos.

(Paul Duginski / Los Angeles Times)

Null también estudió qué tan rápido puede calentarse un automóvil. Descubrió que dos tercios de la calefacción se realiza en los primeros 20 minutos. «Romper» las ventanas, dejando la ventana ligeramente abierta, tuvo poco efecto. Eso hizo una diferencia de menos de tres grados.

El color exterior del vehículo también hizo poca diferencia, pero el color interior del vehículo fue un factor importante.

Los rayos del sol atraviesan las ventanas. Esto es radiación de onda corta, explica Null. Las ventanas y el aire son esencialmente transparentes y se calientan un poco. Pero esta radiación de onda corta calienta los objetos que golpea. Un tablero oscuro, el volante o el asiento se pueden calentar de 180 a más de 200 grados. Estos objetos, incluido un asiento para niños, luego calientan el aire circundante por conducción y convección, y emiten radiación de onda larga. Por lo tanto, estas superficies y objetos calientan muy eficientemente el aire atrapado dentro del vehículo.

Como muestra la tabla anterior, incluso en un día de 72 grados, la temperatura aumentará un promedio de 43 grados, a 115 grados, en una hora. En un día de 90 grados, el interior del automóvil podría alcanzar 133 grados en una hora.

La temperatura interior de un automóvil puede ser 50 grados más alta que la temperatura exterior, y el 80% del aumento de calor ocurre en los primeros 30 minutos. Por lo tanto, no se debe dejar a un niño en un automóvil ni siquiera por un corto tiempo.

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California es el tercero en muertes por insolación en todo el país.

(Paul Duginski / Los Angeles Times)

Null descubrió que el mayor número de muertes infantiles por golpe de calor ocurrió el jueves y el viernes, lo que posiblemente sugiere una correlación con la fatiga más adelante en la semana laboral.

Alrededor del 30% de las muertes fueron entre niños menores de un año. Y Null descubrió que olvidar a un niño en un automóvil le ha sucedido a personas de todos los ámbitos de la vida, desde barberos hasta baristas, desde estudiantes hasta maestros y directores, desde abogados, jueces y administradores hasta camareros, policías y comerciantes. «Puede sucederle a cualquiera», concluyó Null.

Según la Ley de Kaitlyn, promulgada en 2001, es ilegal en California dejar a un niño de 6 años o menos en un automóvil cuando condiciones como el calor o el frío podrían amenazar la vida del niño, o cuando el vehículo está funcionando o tiene llaves en el encendido o ambos.

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Las muertes por insolación pueden ocurrir en estados más fríos del norte.

(Paul Duginski / Los Angeles Times)

La ley lleva el nombre de Kaitlyn Russell de Corona, una niña de 6 meses que murió después de ser dejada por una niñera en un automóvil estacionado por más de dos horas.

Las interrupciones en la rutina diaria, que han sido características comunes para muchos durante el brote de coronavirus, pueden provocar lapsos momentáneos en la memoria, advierten las autoridades. Sugieren crear recordatorios, como colocar un maletín, una cartera o un teléfono celular en el asiento trasero al lado del niño, algo que deberá ir al asiento trasero para recuperar cuando llegue a su destino.

Los autos siempre deben mantenerse cerrados para que los niños no puedan entrar solos, y se debe tener especial cuidado al cargar y descargar, dicen las autoridades.

Los funcionarios instan a que si ve a un niño solo en un automóvil, llame de inmediato al 911. El personal de emergencia está capacitado para responder a tales situaciones.