La OMS dice que China ha eliminado la malaria

La Organización Mundial de la Salud declaró a China libre de malaria el miércoles después de una campaña de siete décadas contra la enfermedad, que ha matado a cientos de miles de personas en el país.

El logro es un hito importante para la nación más poblada del mundo: China es el primer país de la región del Pacífico Occidental de la OMS en recibir una certificación libre de malaria en más de tres décadas. Los únicos otros países de la región que han erradicado la malaria son Australia, Brunei y Singapur, según la agencia de salud mundial.

“Hoy felicitamos al pueblo de China por librar al país de la malaria”, dijo el Dr. Tedros Adhanom Ghebreyesus, director general de la OMS, en un comunicado.

“Su éxito fue ganado con mucho esfuerzo y solo se produjo después de décadas de acción dirigida y sostenida”, agregó. “Con este anuncio, China se une al creciente número de países que están mostrando al mundo que un futuro sin malaria es un objetivo viable”.

Aunque la OMS advirtió que la malaria podría regresar a China, la victoria del país sobre la enfermedad demostró que los tratamientos innovadores y el seguimiento agresivo de los casos pueden mantenerlo bajo control.

Cada vez más países se están liberando de la malaria, una enfermedad de la sangre que se contrae por la picadura de un mosquito infectado. Cuarenta países y territorios ya han erradicado la enfermedad, según la OMS

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África todavía soporta una parte desproporcionadamente alta de la carga mundial de paludismo. En 2019, la región fue el hogar del 94 por ciento de los casos y muertes por malaria. Ese año, el número estimado de muertes por malaria en todo el mundo se situó en 409.000. La mayoría de las víctimas eran niños.

Los funcionarios chinos han tratado de compartir sus lecciones sobre la lucha contra la malaria con el continente africano. En diciembre de 2020, funcionarios del Centro Chino para el Control y la Prevención de Enfermedades celebraron un simposio con ese propósito con la Universidad de Harvard y la OMS.

China ha luchado contra la malaria durante décadas. En la década de 1950, el país lidiaba con hasta 30 millones de casos al año, con una tasa de mortalidad del 1 por ciento. El problema era tan grave que Mao Zedong estableció un proyecto militar secreto, el Proyecto 523, para encontrar una solución.

En la década de 1980, incluso antes de que la OMS recomendara el uso de mosquiteros para controlar la malaria, China desplegó mosquiteros tratados con insecticida en todo el país. En 1988, se habían distribuido más de 2,4 millones de mosquiteros en todo el país.

A fines de 1990, el número de casos de malaria en China se había desplomado a 117.000 y las muertes se habían reducido en un 95 por ciento. En 2003, China siguió intensificando la formación, la dotación de personal, el equipo de laboratorio y los medicamentos para combatir el flagelo.

Beijing decidió que necesitaba adoptar un enfoque más amplio para erradicar la enfermedad en 2010, cuando el gobierno lanzó un plan nacional de eliminación de la malaria. Trece ministerios, incluidos los de salud, policía, ejército y turismo, se alistaron como parte del esfuerzo nacional.

A estas agencias se les enseñó a responder rápidamente a los casos, utilizando lo que China llamó una estrategia “1-3-7”. Estableció un plazo de un día para que los establecimientos de salud notifiquen un diagnóstico de malaria; un período de tres días para que las autoridades sanitarias confirmen un caso y determinen el riesgo de propagación; y un plazo de siete días para que los funcionarios tomen las medidas adecuadas para evitar una mayor propagación.

Esta estrategia demostró ser útil en la provincia suroccidental de Yunnan, que ocupa el primer lugar en China por tener el mayor número de condados de alto riesgo de contraer la enfermedad. La temporada de lluvias de Yunnan crea las mejores condiciones de reproducción para que crezcan los mosquitos. También limita con Vietnam, Myanmar y Laos, países donde la malaria es endémica.

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Cada vez que surgía un caso en Yunnan, los funcionarios locales examinaban a muchos miembros de la comunidad y daban la alarma. Examinaron qué especies de mosquitos habían causado los casos y emprendieron campañas para matar mosquitos rociando insecticidas.

Como resultado, Yunnan no ha informado de un solo caso de malaria en varios años. Para 2020, China había pasado cuatro años sin reportar ningún caso de malaria, según la OMS En mayo, miembros del Panel de Certificación de Eliminación de Malaria independiente viajaron a China para verificar que el país había erradicado la enfermedad. Le dijo a la OMS que China estaba libre de malaria.