La realidad virtual está regresando a su centro comercial local a medida que aumentan las restricciones de COVID

Sandbox VR está diseñado para que grupos pequeños experimenten la realidad virtual juntos.

Sandbox VR

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El negocio de Steve Zhao fue prometedor hasta el año pasado. Su compania, Sandbox VR, se había hecho cargo de una serie de espacios comerciales, y la gente visitaba para poder correr disparando zombis, cruzando espadas con piratas que persiguen tesoros o explorando planetas distantes como miembros de una tripulación de Star Trek. Harían todo esto reuniéndose en grupos de hasta seis personas, en salas de 600 pies cuadrados. Allí, se pondrían auriculares de realidad virtual, mochilas adjuntas y conjuntos de sensores en las manos y los pies.

La coronavirus cambió todo eso, por supuesto, cerrando efectivamente su negocio cuando sus clientes se pusieron en cuarentena. “Pensamos, ‘Dios mío, esto es todo, hemos terminado'”, dijo Zhao. Más de un año después, a medida que las economías mundiales se reabren lentamente con cada inyección de vacuna en los brazos de las personas, el negocio de Zhao está creciendo una vez más.

Sandbox VR te coloca en la realidad virtual de cuerpo completo con una mochila, una pistola de juguete y sensores de mano / brazo. Los juegos tienen capacidad para hasta seis jugadores a la vez.

Scott Stein / CNET

Desde que reabrieron en la primavera, cuando los estados comenzaron a eliminar las restricciones, sus 11 tiendas en los EE. UU., Canadá y Asia han visto cómo la venta de boletos y el tráfico peatonal han aumentado por encima de los niveles previos a la pandemia, dijo Zhao. Y ahora su compañía está en camino de obtener ganancias el próximo año.

“Creo que esta plataforma es algo que la gente quiere: experiencias inmersivas, sociales y de todo el cuerpo”, dijo Zhao, de 38 años, quien comenzó a construir juegos en la universidad. “Estamos tratando de crear experiencias en las que construyas relaciones significativas con tus amigos”.

El auge comercial de Zhao es el último de una serie de señales anecdóticas de que la industria de los videojuegos, y en particular la realidad virtual, pueden mostrarse prometedoras en la economía de reciente reapertura. Durante el último año y medio, muchos de los que estaban en modo de bloqueo han acudido en masa a los videojuegos como medio de escape y entretenimiento. En mayo, la gente todavía jugaba y gastaba alrededor de un 40% más de dinero en juegos para teléfonos inteligentes y tabletas que antes de la pandemia, según encuestas del investigador de mercado IDC. Y en una encuesta separada, solo alrededor del 25% de los jugadores informaron que esperan reducir sus hábitos de juego a medida que retrocede la pandemia de COVID-19.

La gente parece estar buscando otro entretenimiento además de los juegos. Película de acción de alto octanaje Rápido y Furioso 9 superó los $ 70 millones en ventas de boletos en su primer fin de semana, el más alto para una sola película desde diciembre de 2019 (aunque la recaudación general de taquilla aún está por debajo de antes de la pandemia). La economía en general también está mostrando signos positivos, con la recuperación de los empleos y el aumento de las ventas minoristas.

Aunque muchas pequeñas y medianas empresas cerraron el año pasado, incluido el competidor de Zhao, The Void, Sandbox VR planea expandirse más allá de las ubicaciones que tiene ahora en lugares como Chicago, Los Ángeles, San Francisco y Hong Kong. A fines de julio, agregará Shanghai y Las Vegas, lo que elevará su número total de lugares de propiedad corporativa y franquicia a 13. La compañía cobra hasta $ 51 por persona por boleto por las experiencias de hasta 1.5 horas, que incluyen capacitación y configuración.

Lewis Ward, analista de IDC, dijo que se había mostrado escéptico acerca de muchas de las empresas de realidad virtual de las que había oído hablar antes de la pandemia, principalmente porque parecía difícil ganar dinero con lo que parecía ser un poco engañoso. Pero también dijo que el elemento social en el que se centran empresas como Sandbox podría marcar la diferencia.

“La idea de una salida social con tus amigos que sea similar al paintball o alguna otra cosa, puede ser emocionante”, dijo Ward. Pero lo que marcará la diferencia a largo plazo son los clientes habituales. “Debe ser lo suficientemente distintivo para que la gente vuelva”.

El reportero de televisión de KTLA con sede en Los Ángeles, Rich DeMuro, probó recientemente Deadwood Mansion de Sandbox VR, que enfrenta a su grupo contra una horda de zombis. “Te olvidas rápidamente que estás dentro de una habitación en el centro comercial”, dijo en un informe publicado el 4 de julio. Sosteniendo su casco de realidad virtual en la mano después de 25 minutos frente a los no-muertos digitales, dijo que la experiencia fue “muy intensa”.

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Gear incluye una computadora de mochila para alimentar los auriculares.

Scott Stein / CNET

Sobrevivir a la realidad virtual

Sandbox VR solicitó más de $ 754,000 en préstamos del programa de protección de cheques de pago de EE. UU. Durante la era pandémica el año pasado para pagar principalmente los salarios del personal a medida que las economías mundiales se cerraban. La compañía también comenzó a trabajar por contrato con la codificación de otros fabricantes de juegos para ayudar a pagar las facturas. Zhao dijo que también trabajó con propietarios y comenzó a experimentar con franquicias de su negocio. Aún así, finalmente tuvo que declararse en bancarrota, despedir a aproximadamente el 80% de su personal de aproximadamente 100 personas en un momento dado y recortar los salarios de los que quedaron. La compañía solicitó otros $ 241,000 en préstamos PPP este marzo, nuevamente para cubrir la nómina.

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La variedad de bolas sensoras ayuda a los videojuegos de Sandbox a rastrear dónde te encuentras en el mundo real.

Sandbox VR

Para ayudar a los clientes a sentirse cómodos con la idea de usando un auricular que alguien más había usado en medio de una pandemia, los empleados de Sandbox VR usan máscaras y guantes, y la compañía dijo que desinfecta y desinfecta con desinfectantes recomendados por el gobierno. La firma también dice que los clientes deben usar mascarillas si no han sido vacunados; los empleados usan máscaras independientemente.

Sandbox VR también separó inicialmente las citas con los clientes para reducir la posibilidad de contacto entre grupos, y agregó estaciones de desinfección para usar antes y después de cada experiencia.

“Queríamos que los invitados sintieran que este es un espacio seguro”, dijo Zhao.

También espera expandir los tipos de experiencias que ofrece Sandbox VR. Actualmente, tiene cinco, que van desde un juego de supervivencia de terror hasta un juego futurista de lucha con espadas uno a uno. Pero también está interesado en crear juegos en los que los clientes puedan ser magos usando magia o experimentar lo que es ser un monstruo con múltiples brazos. La desarrollo requerido, dijo, “lleva algo de tiempo”.

Mientras tanto, espera que las personas sigan buscando nuevos tipos de entretenimiento a medida que se acostumbran a volver a la vida fuera de la cuarentena. Y cree que ofrecer experiencias como la suya, en grupos reducidos, será clave.

“No nos anunciamos como VR”, dijo Zhao. “Estamos trayendo gente a mundos diferentes”.

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