La refinería del Reino Unido propiedad de la India apunta a la captura y el almacenamiento de carbono en el futuro

La refinería de petróleo Stanlow del noroeste de Inglaterra ha estado cerca de las orillas del río Mersey durante casi 100 años. Pero, hoy, sus gerentes quieren asegurarse de que tenga un futuro bajo en carbono durante el próximo siglo.

Produce alrededor del 17 por ciento de los combustibles para carreteras en el Reino Unido y se está realizando una gran inversión para descarbonizar la instalación, financiando planes para capturar emisiones y almacenarlas bajo tierra.

Essar Group, el conglomerado con sede en India, es propietario de Stanlow y cree que, al implementar la tecnología de captura, utilización y almacenamiento de carbono (CCUS), la planta podrá prolongar su vida útil. Pretende que el negocio desempeñe un papel clave en los planes del Reino Unido para construir un mercado para el hidrógeno, como combustible bajo en carbono para la industria pesada y el transporte.

“La visión de nuestra empresa es que la captura de carbono será una parte importante de la fabricación para nuestra industria y es por eso que nos comprometemos ahora”, dice Jon Barden, director de operaciones de Essar Oil. “Estamos firmemente convencidos de que ofrecer cero emisiones netas [emissions] es algo bueno para nosotros como negocio, ya que la transición de los hidrocarburos será larga”, agrega.

Mucho depende de que CCUS sea un éxito. El año pasado, el gobierno del Reino Unido respaldó dos clústeres de CCUS para un desarrollo acelerado, incluido el proyecto del noroeste de HyNet del que forma parte la refinería de Stanlow.

Estamos firmemente convencidos de que ofrecer cero emisiones netas es algo bueno para nosotros como empresa.

CCUS tiene una historia accidentada, con el gobierno del Reino Unido retirando fondos en la última década y dudas sobre la efectividad de algunos proyectos internacionales en funcionamiento.

Pero el gobierno del Reino Unido ha vuelto a comprometerse con la tecnología y quiere tener al menos cinco grupos industriales en todo el país para permitir la captura de emisiones de la industria pesada. Essar dice que la química y la ingeniería se utilizan y comprenden ampliamente en la industria petrolera, aunque generalmente para maximizar la producción al reinyectar CO₂ en los campos petroleros para obtener un suministro adicional, en lugar de reducir las emisiones.

Como parte del grupo HyNet en el noroeste de Inglaterra, la planta se utilizará para producir el llamado hidrógeno azul. El hidrógeno azul se crea a partir del gas pero con las emisiones secuestradas para crear un combustible con poco o nada de carbono. Esto puede reemplazar el gas utilizado para proporcionar energía para hacer funcionar la instalación y poner en marcha una economía de hidrógeno más amplia, al proporcionar un combustible bajo en carbono para otras industrias.

“Queremos demostrar que esta es una solución tecnológica viable y que podemos implementarla y ejecutarla de manera sostenible, como parte de la propia transición de la empresa hacia una reducción de las emisiones de carbono”, dice Barden. “El objetivo es llegar a cero neto para 2040. . . pero llegar al 70-80 por ciento del cero neto es posible dentro de 10 años”.

La Agencia Internacional de la Energía prevé que, para 2030, será necesario capturar 1600 millones de toneladas de CO₂ si se quieren cumplir los objetivos medioambientales. Y, el año pasado, la consultora Auora estimó que una cuarta parte de la demanda de energía del Reino Unido podría satisfacerse con hidrógeno dentro de tres décadas, impulsando industrias que consumen mucha energía, así como el transporte pesado, como los autobuses.

Sin embargo, el Instituto de Economía Energética y Análisis Financiero criticó este mes el desarrollo de CCUS. Argumentó que muchos proyectos “no lograron operar a sus tasas de captura teóricamente diseñadas”, aunque admitió que las plantas altamente reguladas en Noruega habían tenido más éxito.

Essar dice que las críticas a la tecnología son exageradas y, según su acuerdo con el gobierno del Reino Unido, su proyecto tendría que demostrar una tasa de captura del 97 por ciento. Está previsto que entre en funcionamiento en 2026.

Si bien Essar cree que la transición de los combustibles fósiles llevará algún tiempo, lo que requerirá que las refinerías sigan funcionando, ve oportunidades en ser uno de los primeros en moverse en el campo de CCUS.

Si la demanda de combustible para carretera cae bruscamente como se anticipa en la próxima década, con el Reino Unido listo para eliminar gradualmente los nuevos automóviles de gasolina y diésel, el crecimiento de CCUS puede generar fuentes de ingresos alternativas para las refinerías de petróleo.

“Lo que estamos haciendo va a ser relativamente fácil de replicar a gran escala industrial, tanto a nivel nacional como internacional”, dice Barden. “Tendremos una configuración que será fácil de replicar para nuestra industria e industrias similares”.

La inversión, por un total de 750 millones de libras esterlinas, se está realizando conjuntamente con el especialista en energía limpia del Reino Unido, Progressive Energy. El gas natural y los gases combustibles de la planta se convertirán en hidrógeno bajo en carbono, con dióxido de carbono capturado y almacenado en campos de gas submarinos agotados a 60 km de la costa en la Bahía de Liverpool. La refinería se convertirá para funcionar con hidrógeno en lugar de gas natural.

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Sin embargo, esta captura de carbono sigue siendo controvertida. Los grupos ambientalistas argumentan que es preferible utilizar fuentes de combustible más limpias, como las energías renovables, que no emiten dióxido de carbono en absoluto. Y el aumento en los precios del gas natural ha significado que el hidrógeno «verde», hecho con electrolizadores alimentados con energía renovable, se ha vuelto más competitivo en costos.

Pero las industrias pesadas creen que necesitarán hidrógeno azul para los procesos intensivos en energía. Una de las formas más rápidas de desarrollarlo a escala es unir hidrógeno derivado de gas con CCUS.

Barden argumenta que las cadenas de suministro de petróleo y gas existentes en el Mar del Norte significan que el Reino Unido tiene la experiencia para estar a la vanguardia de CCUS y otros desarrollos para reducir las emisiones de carbono. “El Reino Unido está muy bien posicionado para desarrollar soluciones para una transición hacia una economía con menos carbono. Si el país decide realmente ir tras esto, es un gran premio”.

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