La ‘solución’ de Dish para la fusión T-Mobile-Sprint parece más miope que nunca

Para vender a los reguladores su mega fusión de 26.000 millones de dólares, los ejecutivos de T-Mobile y Sprint le dijeron a cualquiera que escuchara que el acuerdo proporcionaría beneficios casi milagrosos. Pero los economistas advirtieron que las promesas de fusión de las telecomunicaciones en Estados Unidos no tienen sentido históricamente, y la reducción de los competidores en general, tarde o temprano, resultaría en precios más altos y recortes de empleos.

En lugar de prestar atención a sus advertencias y bloquear el acuerdo, los agentes antimonopolio de EE. UU. Inventaron una elaborada solución: erigirían a Dish Network como el nuevo cuarto mayor operador inalámbrico del país. Bajo el plan, Dish recibió algo de espectro de T-Mobile, la marca prepaga Boost Mobile y la garantía de que T-Mobile ayudaría a Dish a operar un Operador de Red Virtual Móvil (MVNO) mientras tenía su propia red nacional en funcionamiento.

Pero las disputas entre las compañías culminaron esta semana cuando Dish anunció que reemplazaría a T-Mobile con AT&T como su socio principal, lo que indica que T-Mobile y Dish eran simplemente incapaces de llevarse bien, y el gobierno nunca estuvo tan interesado en forzarlos.

“Si T-Mobile puede eludir esta obligación regulatoria con impunidad, ¿qué puede evitar que se ignoren las órdenes de consentimiento futuras?” Hal Singer, un economista que testificó contra la aprobación de la fusión, dice El borde.

A principios de este año, Dish llamó a T-Mobile un “grinch” por cerrar su red CDMA antes de lo que esperaba. En quejas ante los reguladores estatales y federales, Dish acusó a T-Mobile de incumplir sus promesas de fusión y afirmó que el cierre corría el riesgo de dejar a muchos de los 9 millones de clientes inalámbricos de Boost sin servicio en 2022. T-Mobile ha negado la culpa y efectivamente acusó a Dish de no entendiendo su propio acuerdo.

Hasta ahora, la administración de Biden, centrada principalmente en las conversaciones sobre políticas de Big Tech, no ha tomado muchas medidas en el espacio de las telecomunicaciones. La administración aún no ha dotado de personal completo a la FCC, y esta semana acaba de nombrar un agente antimonopolio del Departamento de Justicia. Los objetivos de implementación de Dish están muy lejos, y cualquier acción gubernamental significativa, si es que llega, probablemente quede dentro de años.

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El acuerdo le da a Dish hasta 2025 para implementar su red inalámbrica al 70 por ciento de la población. Dado que el 70 por ciento de los EE. UU. Vive en aproximadamente el 3 por ciento de la masa terrestre del país, eso no debería haber sido un desafío particular. (Dish no ha dado ninguna indicación pública de que se esté acercando a ese objetivo todavía). Pero está llegando a una cobertura del 95 por ciento donde Dish necesita ayuda, dado que la porción restante vive en diez veces la masa terrestre que el 70 por ciento inicial.

Ahí es donde entra en juego el acuerdo de $ 5 mil millones de Dish con AT&T. Según la propuesta, AT&T otorgará a los clientes de Dish MVNO acceso a las redes 4G y 5G de AT&T en los mercados rurales y más difíciles de alcanzar, ya que Dish se enfoca en construir su propia red 5G en las principales ciudades. Dish seguirá teniendo acceso a la red de T-Mobile hasta 2027, pero AT&T ahora será el socio principal de Dish.

En una nota de investigación dirigida a los inversores, el analista de Wall Street Craig Moffett sostiene que, si bien la relación de Dish con T-Mobile puede haberse deteriorado, el trato con AT&T probablemente aumentó las posibilidades de que Dish sobreviva como operador inalámbrico, por el momento.

“Según el acuerdo de T-Mobile, Dish tenía hasta 2025 para satisfacer a la FCC, pero solo dos años más después para satisfacer las demandas mucho más exigentes de los clientes”, dice Moffett. “Ese fue siempre el verdadero desafío”.

Dado que AT&T nunca ha ofrecido acceso CDMA, el acuerdo no resolverá las quejas de Dish sobre la decisión de T-Mobile de cerrar su red CDMA, lo que podría dañar a los suscriptores de Boost Mobile. Mientras tanto, AT&T obtiene importantes ingresos mayoristas con la peligrosa apuesta de que Dish nunca tendrá el éxito suficiente como para erosionar la participación de mercado de AT&T.

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Pero con Dish sangrando suscriptores de servicios inalámbricos y de TV a un ritmo alarmante, el reloj avanza en la supervivencia general de Dish. En los próximos seis años, Dish debe seguir siendo financieramente viable, construir una red inalámbrica masiva y popular de próxima generación, mantener contentos a los reguladores estatales y federales y, de alguna manera, robar una participación de mercado significativa de un sector de telecomunicaciones de EE. UU. Históricamente reacio a ser perturbado significativamente por competencia.

Es una gran pregunta para una empresa criticada durante mucho tiempo, incluso por T-Mobile en 2018, por devorar tesoros de espectro valioso y luego no cumplir sus promesas de utilizar ese espectro. Si bien el acuerdo con el gobierno prohíbe a Dish vender su espectro durante seis años, los analistas se han preguntado durante mucho tiempo si Dish simplemente encajará a los reguladores, venderá su espectro y luego utilizará las inmensas ganancias para burlarse de las obligaciones regulatorias, legales y contractuales restantes.

Moffett dice El borde que Dish ya ha gastado más de $ 10 mil millones en arrendamientos de torres celulares a largo plazo, y corre el riesgo de perder su espectro además de sanciones financieras por no cumplir con los objetivos de implementación. Singer, sin embargo, no está impresionado por la integridad del acuerdo de fusión con el gobierno y todavía cree que una salida anticipada de Dish sigue siendo posible.

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“El decreto siempre le dio a Dish una salida fácil”, dice Singer. “El verdadero objetivo de la regulación era T-Mobile. Y ahora T-Mobile se está escapando “.

La saga también podría terminar con AT&T comprando Dish Network, AT&T capturando las vastas propiedades de espectro de Dish, la industria inalámbrica de EE. UU. Consolidándose aún más y todos los involucrados fingiendo que nada de esto sucedió.

Mientras tanto, otras promesas de fusión siguen sin cumplirse. La promesa de T-Mobile de que el acuerdo crearía nuevos empleos, que aún se pueden ver en el sitio web de la compañía, terminó no valiendo mucho. A pesar de afirmar que el acuerdo sería “empleos positivos desde el primer día y todos los días a partir de entonces”, la compañía ha eliminado 5,000 puestos hasta ahora, mucho como predijeron críticos como Singer.

Históricamente, se supone que los encargados de hacer cumplir las leyes antimonopolio examinan la evidencia disponible de un sindicato propuesto y actúan en consecuencia. En el caso de Sprint y T-Mobile, la FCC de Trump aprobó el acuerdo incluso antes de ver el análisis de impacto, y el principal agente antimonopolio del Departamento de Justicia de Trump, Makan Delrahim, trabajó personalmente con las tres compañías para garantizar la aprobación del acuerdo.

En lugar de simplemente bloquear la fusión y encontrar una manera de apuntalar a Sprint, la solución resultante siempre requirió mucho optimismo tanto en la integridad de las promesas corporativas de fusión como en la competencia de los reguladores estadounidenses. Ahora los consumidores se quedan esperando una red que quizás nunca llegue, basada en relaciones que fueron amargas desde el principio.

“Tal como lo escribió Delrahim”, bromea Singer.

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