La temporada de la libertad comienza y termina con emociones

El dramático final del primer viaje del Liberty a los playoffs desde 2017 evocó recuerdos del comienzo de esta temporada.

En el primer partido contra Indiana, Sabrina Ionescu clavó un triple ganador desde el ala en el Barclays Center con cuatro décimas de segundo por jugarse y envió expectativas al cielo. El Liberty comenzó la temporada 5-1 y parecía un equipo de playoffs, superando fácilmente su total de victorias de la debacle 2-20 de la temporada pasada.

Esta vez, con cuatro décimas de segundo restantes en el juego de playoffs de primera ronda de eliminación simple del jueves, el Liberty, con un punto de desventaja, tuvo una última oportunidad de derrotar al Phoenix Mercury. Cuando Sami Whitcomb metió el balón desde el lado izquierdo, los jugadores cortaron y corrieron en coreografía. La primera opción, un pase alto hacia la canasta, no estaba allí, por lo que Ionescu, saliendo de una pantalla, se dirigió hacia Whitcomb. Ionescu atrapó el pase desde mucho más allá de la línea de 3 puntos y lanzó un tiro a la luna por encima de los brazos extendidos de Brittney Griner, la pívot de 6 pies 9 pulgadas.

El disparo del último suspiro se quedó a un pie de distancia. El impulso del salto lejano y el contacto con Griner enviaron a Ionescu derrapando hacia atrás con una derrota por 83-82. “Simplemente no salió como queríamos”, dijo el entrenador de Liberty, Walt Hopkins.

Con mucho que desempacar después de un juego emocionante, el Liberty entró en la temporada baja con muchas promesas, con el balón y la franquicia en manos de Ionescu. “Estoy muy emocionado por esta próxima temporada, especialmente con este grupo central de jugadores sentados a mi lado, para poder crecer desde aquí”, dijo Ionescu, flanqueado por Betnijah Laney, la máxima anotadora del equipo para la temporada, y Natasha. Howard, su máximo reboteador, en la conferencia de prensa posterior al juego.

Después de una carrera trascendente en Oregon que la convirtió en la elección fácil como la primera selección general del draft para Liberty en 2020, Ionescu se torció gravemente un tobillo en su tercer partido de la WNBA y se perdió el resto de su temporada de novato. Esta temporada, era difícil perderla. Su cara de juego se extendía a través de la entrada del Barclays Center. La revista Slam la llamó “La próxima reina de Nueva York” en su portada de abril / mayo. Ella intercambió chistes en comerciales con el 11 veces All-Star de la NBA Chris Paul, quien estaba en las gradas para el juego de playoffs.

Deberías leer:   Después de una semana caótica, los Raiders logran una victoria eficiente

Ionescu, de 23 años, lideró la liga en ventas de camisetas esta temporada, justo por delante de Sue Bird de Seattle, quien ha jugado en la WNBA casi todo el tiempo que Ionescu ha vivido. “Ella acaba de hacer un trabajo realmente magnífico al equilibrar las expectativas que pueden haber sido poco realistas para un novato”, dijo Hopkins.

En su debut en los playoffs, Ionescu terminó con 14 puntos, 11 asistencias y 5 rebotes.

Se necesitan años, incluso para los prodigios, para desarrollar su potencial. Hopkins señaló a Skylar Diggins-Smith de Mercury, quien a los 31 años hizo su primer equipo olímpico el verano pasado, y anotó 22 puntos contra Liberty. “Finalmente se está dando cuenta de su potencial”, dijo Hopkins sobre Diggins-Smith.

“Para que Sabrina llegue a donde está, donde se hará cargo de un equipo joven en la recta final, para ejecutar y encontrar el éxito, y para pegar grandes tiros, y gritar cuando alguien le está hablando de manera contundente y no se lo quita. nadie, ha sido muy, muy especial ”, dijo Hopkins. “Nunca pude ver a alguien evolucionar tan rápido como Sab, y ha sido un privilegio, honestamente”.

Aun así, el mejor jugador del equipo en toda la temporada fue Laney, quien anotó 25 puntos, la mejor marca del juego, contra el Mercury. Howard lideró la persistente defensa del Liberty con equipos dobles y triples, lo que limitó la capacidad de Griner para hacerse cargo del juego en ausencia de la base de Mercury Diana Taurasi, quien no jugó con una lesión en el tobillo. Ionescu, después de interpretar a dos escoltas en la universidad, ha aprendido a jugar el punto, convirtiéndose más en un facilitador que en un finalista.

Deberías leer:   Paulo Dybala, listo para volver en el clásico entre Juventus e Inter

En apenas el sexto juego profesional de su carrera, Ionescu se convirtió en la jugadora más joven en la historia de la liga en registrar un triple-doble, con 26 puntos, 12 asistencias y 10 rebotes en una victoria contra Minnesota.

Sin embargo, la tendinitis del tobillo afectó a Ionescu en junio, y eso, combinado con la pérdida de Howard por una lesión en la rodilla, detuvo el progreso del equipo. La pausa olímpica ayudó a Ionescu a recuperar la forma, pero el juego del equipo continuó cayendo en picado y el Liberty ganó solo dos juegos en la segunda mitad de la temporada. Liberty entró en su último juego de temporada regular con una racha de ocho derrotas consecutivas, pero mantuvo a raya a los Washington Mystics para mantener vivas sus leves esperanzas de playoffs.

Con derrotas de los Mystics y Los Angeles Sparks en el último día de la temporada regular, el Liberty entró chirriando en la postemporada. “Nadie pensó que estaríamos en esta posición”, dijo Laney después de la derrota de Phoenix. “Así que el hecho de que nos mantuvimos unidos y logramos llegar aquí y peleamos duro, estoy realmente emocionado por lo que vendrá en el futuro”.

Hopkins culpó a los árbitros después de la derrota, aunque no tuvo problemas con las llamadas en los momentos finales del juego.

“Hay muchas cosas que quiero decir sobre los árbitros en la WNBA y sobre la falta de respeto que este equipo ha recibido durante toda la temporada”, dijo Hopkins. “Pero no puedo decir eso, porque los árbitros son irreprochables. No tienen que ir a una rueda de prensa después de los partidos. No tienen que explicar los errores que cometieron, por qué hicieron lo que hacen.

Deberías leer:   ¿Carrera decepcionante? Reencuadrelo. - Los New York Times

“No sé de dónde vendrá la responsabilidad, pero tiene que suceder. Fue una mala temporada. La forma en que nos trataron fue mala “.

Hopkins dijo que el equipo tenía un estándar diferente porque presentaba a muchos jugadores jóvenes, incluidos Ionescu y Michaela Onyenwere, quien es la favorita para el premio al Novato del Año. Contra Phoenix, jugó menos de nueve minutos y no anotó.

Laney todavía está construyendo su currículum, alimentada por la decepción y los reveses. Desde que Chicago Sky la seleccionó en 2015, fue cortada dos veces, por Sky y Fever, antes de encontrar un lugar con Atlanta el año pasado, cuando ganó el Premio al Jugador Más Mejorado de la liga. Luego, esta temporada, hizo su primer equipo All-Star, con el Liberty, y lideró al equipo con 16.8 puntos por juego.

Contra Phoenix, Laney hizo el último tiro de su equipo, con 2.7 segundos por jugarse, para empatar el juego a 82. Pero el Mercury le pasó el balón a Brianna Turner debajo de la canasta en la siguiente jugada dentro del campo, y Whitcomb le cometió una falta. El primer tiro libre de Turner rebotó, pero con calma acertó el segundo, para darle la ventaja al Mercury.

Después de un tiempo muerto, Liberty tuvo la última oportunidad de ganar. Cuando Ionescu cayó al suelo después del disparo fallido, Howard corrió para ayudarla a levantarse. Ionescu no parecía enojada ni abatida cuando salió de la cancha. En cambio, parecía como si estuviera depositando esta experiencia para el futuro.

Habló sobre el trabajo cinematográfico que tenía por delante en la temporada baja, la experiencia adquirida, las lecciones aprendidas. “Vamos a comenzar el campo de entrenamiento a este nivel”, dijo. “Esta es la base”.