La teoría de fugas de laboratorio de Covid renueva el debate de investigación sobre la “ganancia de función”

En Estados Unidos, “no hay reglas o regulaciones de bioseguridad que tengan fuerza de ley”, dijo. “Y esto contrasta con todos los demás aspectos de la investigación biomédica”. Existen reglas aplicables, por ejemplo, para experimentos con seres humanos, animales vertebrados, materiales radiactivos y láseres, pero ninguna para la investigación con organismos causantes de enfermedades.

El Dr. Relman, quien también apoya la necesidad de una regulación independiente, advirtió que las restricciones legales, a diferencia de las pautas o regulaciones más flexibles, también podrían plantear problemas. “La ley es engorrosa y lenta”, dijo. En un momento de la evolución de las leyes relacionadas con la guerra biológica, por ejemplo, el Congreso prohibió la posesión de viruela. Pero el lenguaje de la regla, dijo el Dr. Relman, también parecía prohibir la posesión de la vacuna debido a su similitud genética con el virus mismo. “Tratar de arreglarlo tomó una eternidad”, dijo.

La política actual del HHS tampoco ofrece mucha orientación sobre cómo trabajar con científicos en otros países. Algunos tienen diferentes políticas sobre la investigación de la ganancia de función, mientras que otros no tienen ninguna.

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El Dr. Gronvall de Johns Hopkins argumentó que el gobierno de los Estados Unidos no puede dictar lo que hacen los científicos en otras partes del mundo. “Hay que adoptar el autogobierno”, dijo. “No puedes sentarte en el hombro de todos”.

Incluso si otros países se quedan cortos en las políticas de investigación de ganancia de función, el Dr. Lipsitch dijo que eso no debería impedir que Estados Unidos desarrolle políticas mejores. Como líder mundial en investigación biomédica, el país podría dar ejemplo. “Estados Unidos es lo suficientemente central”, dijo el Dr. Lipsitch. “Lo que hacemos realmente importa”.

Irónicamente, la pandemia suspendió las deliberaciones sobre estos temas. Pero no hay duda de que el coronavirus influirá en la forma del debate. Jesse Bloom, virólogo del Centro de Investigación del Cáncer Fred Hutchinson, dijo que antes de la pandemia, la idea de un nuevo virus arrasando el mundo y causando millones de muertes se sentía hipotéticamente plausible. Ahora ha visto lo que puede hacer un virus así.

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“Hay que pensar con mucho cuidado sobre cualquier tipo de investigación que pueda conducir a ese tipo de percance en el futuro”, dijo el Dr. Bloom.