La tripulación civil Inspiration4 de SpaceX completa la misión de 3 días

Después de tres días en órbita, un asistente médico, un profesor de un colegio comunitario, un ingeniero de datos y el multimillonario que financió su viaje regresaron a la Tierra, anunciando una nueva era de viajes espaciales con un aterrizaje dramático y exitoso el sábado por la noche en el Océano Atlántico.

La misión, que se conoce como Inspiration4, aterrizó frente a la costa de Florida a las 7:06 pm del sábado. Cada paso de la devolución se desarrolló según lo previsto, sin problemas.

“Bienvenidos a casa en el planeta Tierra”, dijo Kris Young, director de operaciones espaciales de SpaceX, a la tripulación mientras la cápsula se balanceaba en el agua. SpaceX, la compañía de cohetes iniciada por Elon Musk, construyó el cohete Falcon 9 que lanzó la misión Inspiration4, así como la cápsula Crew Dragon donde los astronautas pasaron los últimos tres días.

“Su misión le ha demostrado al mundo que el espacio es para todos nosotros y que la gente común puede tener un impacto extraordinario en el mundo que los rodea”, dijo Young.

“Fue un gran viaje para nosotros”, respondió Jared Isaacman, el multimillonario de 38 años que encabezó Inspiration4. “Recién estamos comenzando”.

Aproximadamente una hora antes, la cápsula, llamada Resilience, encendió sus propulsores durante 15 minutos para salir de la órbita. Los paracaídas se desplegaron, lo que ralentizó la Resiliencia a unas 15 millas por hora cuando golpeó el agua. En una hora, los cuatro miembros de la tripulación salieron de la nave espacial, uno a la vez, cada uno radiante de emoción mientras los equipos de recuperación los ayudaban.

Fue el último logro en un año de hitos en vuelos espaciales.

Hace un par de meses, dos famosos multimillonarios, Jeff Bezos, fundador de Amazon, y Richard Branson, líder del imperio de las empresas Virgin, llegaron al borde del espacio en vehículos construidos y operados por empresas que habían comenzado, quizás el comienzo de una ola de turistas espaciales adinerados que realizan breves excursiones de ida y vuelta fuera del planeta.

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Isaacman, que no es tan conocido como Bezos y Branson, ahora ha ido mucho más lejos, a una altitud de 366 millas, más alta que la Estación Espacial Internacional y el Telescopio Espacial Hubble, y una velocidad orbital de más de 17.000 millas por hora.

Su vuelo espacial privado, el primero en ir a la órbita sin un astronauta profesional a bordo, también tenía como objetivo ilustrar cómo podría ser un futuro más accesible en el espacio. Sus tres compañeros de tripulación comenzaron como extraños elegidos para encarnar rasgos positivos de la humanidad: esperanza, prosperidad y generosidad.

Cuando se lanzaron, los cuatro astronautas eran un grupo muy unido: el Sr. Isaacman, un desertor de la escuela secundaria que fundó Shift4 Payments, una empresa que procesa pagos para restaurantes y otros negocios; Hayley Arceneaux, 29, asistente médica en el Centro de Investigación Infantil St. Jude en Memphis; Sian Proctor, de 51 años, profesora de un colegio comunitario en Phoenix que se convirtió en la primera mujer negra en servir como piloto de una misión espacial; y Christopher Sembroski, 42, un ingeniero de datos que vive en el oeste de Washington.

Por un breve momento, hubo un récord de 14 personas en órbita al mismo tiempo: los cuatro miembros de la tripulación del Inspiration4, tres astronautas chinos en la naciente estación espacial del país y una tripulación internacional de siete astronautas a bordo de la Estación Espacial Internacional.

El viernes, los astronautas chinos regresaron a la Tierra. Con el regreso de Inspiration4, la población humana fuera de la Tierra se ha reducido a solo siete personas en la Estación Espacial Internacional.

La misión Inspiration4 fue el último triunfo del Sr. Musk. El Crew Dragon es la misma nave espacial utilizada para llevar a los astronautas de la NASA hacia y desde la Estación Espacial Internacional.

Ahora, podría haber un nuevo mercado para los viajes privados a la órbita. “Hay mucho interés”, dijo Benji Reed, director senior de vuelos espaciales tripulados en SpaceX, sobre los vuelos en Crew Dragon durante una conferencia de prensa telefónica después del aterrizaje. “Y ahora está creciendo mucho”.

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El vuelo espacial orbital sigue siendo demasiado caro para cualquiera, excepto para los más ricos de los ricos, pero al dar una oportunidad a las personas que representan a la sociedad en general, Isaacman dijo que esperaba inspirar a una generación futura a soñar en grande.

Los miembros de la tripulación se sometieron a meses de entrenamiento intenso, similar a lo que los astronautas de la NASA tienen que aprender antes de lanzarse en cohetes SpaceX.

Los cuatro astronautas aparecieron en la portada de la revista Time. Netflix produjo una serie documental después de su entrenamiento, y un episodio final que narra su vuelo saldrá al aire a fin de mes.

El despegue, el miércoles por la noche, fue puntual e impecable. Después de un par de quemaduras de propulsores, la cápsula estaba en órbita a 366 millas sobre la Tierra, los astronautas más altos han ido desde una misión para reparar el Hubble.

Luego, al menos para el público en general, la misión se quedó en silencio durante un día, con solo algunas actualizaciones básicas publicadas en Twitter. Como misión privada y no dirigida por la NASA, la tripulación no tenía la obligación de hacer apariciones públicas.

Sus cuentas en Twitter e Instagram, actualizadas afanosamente en las últimas semanas mientras se preparaban para el lanzamiento, permanecieron en silencio mientras estaban en órbita.

El equipo tuvo una videollamada con pacientes en St. Jude. Uno de los niños preguntó si había vacas en la luna. “Espero que haya algún día”, respondió el Dr. Proctor.

Al aterrizar, Inspiration4 había recaudado más de $ 160 millones, incluidos $ 100 millones del Sr. Isaacman, para el hospital, que trata a niños sin costo para las familias y tiene como objetivo descubrir curas para el cáncer y otras enfermedades.

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Tarde el sábadoMusk, de SpaceX, dijo en Twitter que agregaría una contribución de 50 millones de dólares, lo que impulsaría el esfuerzo de recaudación de fondos por encima de su objetivo de 200 millones de dólares.

Los tripulantes también tuvieron una llamada con el actor Tom Cruise. Una aplicación de apuestas en línea también anunció que Isaacman realizó las primeras apuestas desde el espacio.

El viernes por la tarde, los miembros de la tripulación tocaron una campana de cierre que pusieron en órbita para la Bolsa de Valores de Nueva York y luego presentaron una actualización en vivo de 10 minutos en YouTube mientras recorrían el planeta.

“Estamos viendo el mundo cada 90 minutos, así de rápido estamos viajando alrededor de él, es bastante increíble”, dijo Isaacman durante la transmisión desde la órbita.

Todd Ericson, el director de la misión Inspiration4, dijo que la tripulación tuvo algunos problemas para adaptarse al espacio, pero que era “prácticamente idéntico” a lo que experimentaron los astronautas profesionales. “Eso muestra que los hombres y mujeres promedio no son más o menos propensos al síndrome de adaptación espacial que los astronautas de la NASA”, dijo Ericson, “lo que creo que será parte de la ciencia asombrosa que traerá esta misión”.

Otros proyectos de entretenimiento en proceso incluyen un reality show de televisión, apropiadamente titulado “¿Quién quiere ser astronauta?”, Que se transmitirá en Discovery Channel. El ganador es el lanzamiento en un cohete SpaceX a la estación espacial.

Después de esta misión, la cápsula Crew Dragon utilizada por Inspiration4 será renovada y utilizada para otra misión privada que se lanzará a principios del próximo año. Esa misión, que es operada por la compañía Axiom Space con sede en Houston, es llevar a un astronauta profesional y tres clientes, pagando $ 55 millones cada uno, para una visita a la estación espacial.