La última misión de SpaceX lanzará a cuatro personas a la órbita

Una es una asistente médica de 29 años que vive en Memphis, una sobreviviente de cáncer con varillas de metal en la pierna izquierda para reemplazar los huesos destruidos por un tumor.

Otra es una profesora de un colegio comunitario de Phoenix de 51 años que no logró cumplir su sueño de convertirse en astronauta de la NASA.

El tercero es un ingeniero de datos que vive en el oeste de Washington y que una vez fue consejero en un campamento que ofrecía a los niños una muestra de lo que es ser astronauta.

El cuarto, de 38 años, es un desertor de la escuela secundaria que se convirtió en un multimillonario fundador de una empresa de procesamiento de pagos. Él es el que está pagando un viaje al espacio como nunca antes se había visto, donde nadie a bordo es un astronauta profesional.

Esta tripulación de cuatro personas está programada para dirigirse al espacio juntos, lanzándose desde el Centro Espacial Kennedy en Florida el miércoles a las 8:02 pm hora del este en un cohete SpaceX. Orbitarán el planeta durante tres días a una altitud superior a la de la Estación Espacial Internacional.

La misión, conocida como Inspiration4, es también la primera en la que el gobierno es, en general, un espectador. También es mucho más ambicioso y arriesgado que las excursiones de un minuto al borde del espacio realizadas por dos celebridades de negocios ultrarricos, Richard Branson y Jeff Bezos, en julio.

El viaje muestra que un ciudadano privado, al menos alguien con un par de cientos de millones de dólares y unos meses de sobra, ahora puede esencialmente alquilar una nave espacial para dar la vuelta al planeta.

En este caso, es Jared Isaacman, fundador de Shift4 Payments, una empresa que procesa pagos para restaurantes y otros negocios. Su perfil público es mucho más bajo que el de Branson o Bezos.

Si bien los dos viajaron en naves espaciales operadas por compañías que fundaron, el vuelo de Isaacman está siendo administrado por SpaceX, la compañía privada dirigida por Elon Musk, otro multimillonario cuya compañía ha revolucionado el negocio espacial en la última década, logrando lo que los competidores habían pensado que no era factible. al mismo tiempo que ofrece precios más bajos para llegar al espacio.

Un viaje como Inspiration4 sigue siendo asequible solo para los más ricos de los ricos. Pero ya no es imposible.

Al decidir gastar una porción considerable de su fortuna, el Sr. Isaacman no quería simplemente traer a algunos amigos. En cambio, abrió oportunidades a tres personas que no conocía.

El resultado es una misión con un equipo que es más representativo de la sociedad en general: Hayley Arceneaux, asistente médica de 29 años en el Hospital de Investigación Infantil St. Jude; Sian Proctor, profesora de colegio comunitario negro de 51 años; y Christopher Sembroski, un ingeniero de datos de 42 años.

“Hemos estado recibiendo el mismo entrenamiento para todos estos procedimientos de emergencia que cualquier otro equipo de astronautas de la NASA en el pasado”, dijo Sembroski durante una entrevista la semana pasada. Fue el último día que él y sus compañeros de tripulación pasaron en sus casas antes de ir a Florida para el lanzamiento.

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“Creo que estamos más que listos para ir al espacio”, dijo Sembroski.

Las variadas historias de vida del equipo de Inspiration4 presentan un marcado contraste con Branson y Bezos, cuyas excursiones fueron vistas por muchos como paseos divertidos para multimillonarios.

“El mundo no vio cómo les beneficia”, dijo Timiebi Aganaba, profesor de espacio y sociedad en la Universidad Estatal de Arizona, sobre los vuelos Virgin Galactic y Blue Origin de Branson y Bezos. “Me decían: ‘Esto es solo un patio de recreo para los ricos’”.

Con su equipo de personas, Isaacman se esfuerza por lograr un objetivo de los autores de ciencia ficción y entusiastas del espacio: abrir el espacio a todos, no solo a los astronautas profesionales y turistas espaciales adinerados.

“La diferencia con este vuelo es que tenemos tres personas muy comunes que están básicamente en el vuelo y nos van a mostrar lo que significa abrir esto”, dijo el Dr. Aganaba.

La Dra. Proctor, que aprendió a volar aviones como parte de su esfuerzo por convertirse en astronauta de la NASA, señaló a la Sra. Arceneaux, una sobreviviente de cáncer que se convertirá en la primera persona con una prótesis en viajar al espacio. Eso, dijo, amplía la idea de la gente sobre quién puede ser astronauta.

“Esa es una de las razones por las que la representación es importante”, dijo la Dra. Proctor, quien será la primera mujer negra en servir como piloto de una nave espacial. “Y el acceso importa”.

La misión también refleja un papel creciente de la empresa privada en el espacio.

“Representa parte de la transición de la órbita terrestre baja a las actividades del sector privado, que la NASA ha estado impulsando durante varios años”, dijo John M. Logsdon, fundador y ex director del Instituto de Política Espacial de la Universidad George Washington. “Debido a que involucra a humanos, es de alta visibilidad. Pero, en esencia, es solo parte de un movimiento más amplio “.

La misión utiliza el mismo cohete Falcon 9 y la cápsula Crew Dragon que SpaceX desarrolló para llevar a los astronautas de la NASA hacia y desde la Estación Espacial Internacional. De hecho, la cápsula que enviará al Sr. Isaacman y sus compañeros de tripulación a dar la vuelta a la Tierra es exactamente la misma, llamada Resiliencia, que se utilizó para una misión de la NASA que se lanzó en noviembre del año pasado. Luego regresó a la Tierra en mayo.

Para Inspiration4, Isaacman dio nombres a los cuatro asientos disponibles en la nave espacial para representar las cualidades que esperaba que representara la misión: liderazgo, que era para él, y esperanza, generosidad y prosperidad para sus compañeros de viaje.

Cuando decidió utilizar el viaje para ayudar a recaudar fondos para St. Jude, que brinda atención gratuita contra el cáncer a los niños, le pidió al hospital que sugiriera un trabajador de salud de primera línea para representar la esperanza. Los funcionarios del hospital presentaron a la Sra. Arceneaux. El asiento de generosidad, que fue para el Sr. Sembroski, recaudó dinero para St. Jude a través de una rifa. Luego, la empresa del Sr. Isaacman, Shift4, llevó a cabo un concurso pidiendo ideas empresariales, y la Dra. Proctor ganó el puesto de prosperidad al crear una tienda para vender el arte de temática espacial que ella hace.

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Pero señaló que Isaacman estaba pagando todas las facturas, incluido un comercial del Super Bowl en febrero que presentó la misión a los estadounidenses.

Isaacman se ha negado a decir cuánto está pagando, solo que era menos de los $ 200 millones que espera recaudar para St. Jude.

“Todavía estamos muy lejos de que la gente común pueda ir al espacio”, dijo el Dr. Aganaba.

Los cuatro han sido el centro de atención del público mientras se preparaban para el vuelo, incluso en un documental de Netflix, una edición especial de la revista Time y un podcast de Axios.

En el documental de Netflix, la Sra. Arceneaux invitó a amigos a ver el Super Bowl, una pequeña reunión completa con un equipo de filmación. “Les dije a mis amigos que tenía un gran secreto”, dijo.

Sus amigos pensaron que iba a ser concursante de “The Bachelor”. Cuando se emitió el comercial de Inspiration4, “Uno de ellos dijo, en tono de broma, ‘Oh, ¿vas al espacio?’ Y fue entonces cuando dije: ‘Sí, en realidad voy al espacio exterior’ ”.

En marzo, los cuatro comenzaron un entrenamiento intensivo, que incluyó girar alrededor de una centrífuga gigante en Pensilvania para aclimatarse a las fuerzas aplastantes experimentadas durante el lanzamiento y el aterrizaje. Volaron en un avión que simula la experiencia de caída libre.

También pasaron 30 horas continuas en un simulador de Crew Dragon en SpaceX, ejecutando planes de contingencia para una multitud de emergencias.

“En el momento en que comenzó y durante todo el proceso, el tiempo pasó muy rápido”, dijo Isaacman. “Pensamos, lo haremos de nuevo”.

Lo hicieron de nuevo, con otra simulación de 10 horas.

La Sra. Arceneaux se desempeñará como oficial médica del vuelo y realizará algunas investigaciones sobre la tripulación durante el vuelo. El Dr. Proctor servirá como piloto, aunque la nave espacial en gran parte vuela sola. El Sr. Sembroski, como especialista en misiones, tendrá una variedad de responsabilidades, mientras que el Sr. Isaacman será el comandante del vuelo.

Bien podrían pasar años antes de otro lanzamiento como Inspiration4. El costo de ver la Tierra desde la órbita seguirá estando muy por encima del alcance de la mayoría de las personas. Y el esfuerzo conlleva altos riesgos, con muchos observadores invocando la muerte de Christa McAuliffe, una maestra que estaba a bordo del transbordador espacial Challenger cuando se desintegró durante el lanzamiento en 1986. Está lejos de ser un vuelo de una aerolínea comercial y más como el equivalente orbital de escalar Mount Everest.

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“Yo diría que no es realmente un mercado”, dijo Roger D. Launius, un historiador espacial privado que trabajó anteriormente en la NASA y el Museo Nacional del Aire y del Espacio Smithsonian. “Básicamente, este es un viaje divertido que la gente va a hacer una vez”.

Aún así, el hecho de que la oportunidad esté disponible es un cambio importante.

Durante décadas, los astronautas solían ser empleados del gobierno: personas que trabajaban para la NASA o el programa espacial soviético que se lanzaban en cohetes operados por su gobierno.

Durante la administración Obama, la NASA decidió contratar empresas privadas para construir naves espaciales para viajes a la estación espacial. Seleccionó a Boeing y SpaceX para el trabajo.

Aprovechando un contrato anterior para enviar carga a la estación espacial, SpaceX ya había capturado una participación dominante del mercado para el lanzamiento de satélites comerciales con su cohete Falcon 9.

La NASA espera que la inversión federal en la cápsula Crew Dragon pueda estimular de manera similar un mercado más grande para llevar personas al espacio. Sin embargo, ese camino sigue siendo incierto. Por ahora, los viajeros espaciales no profesionales se dividen en dos grupos: personas con mucho dinero y personas en el negocio del entretenimiento.

Está previsto que una empresa de Houston, Axiom Space, despegue a principios del próximo año, utilizando también la cápsula Resilience de SpaceX. La misión llevará a tres personas, pagando $ 55 millones cada una, para una visita a la Estación Espacial Internacional que durará varios días.

Un concurso de telerrealidad de Discovery Channel, “¿Quién quiere ser astronauta?” es ofrecer un viaje a la estación espacial en una misión Axiom posterior como premio.

La agencia espacial rusa también ha reanudado la venta de asientos en sus cohetes Soyuz para viajes a la estación espacial. En octubre, una actriz rusa, Yulia Peresild, y Klim Shipenko, un cineasta, pudieron ir a la estación espacial para filmar escenas de películas. Meses después podrían ser seguidos por Yusaku Maezawa, un emprendedor de moda japonés.

El viaje de 12 días de Maezawa será el preludio de un viaje más ambicioso alrededor de la luna en el que espera embarcarse en unos años en el cohete gigante SpaceX Starship actualmente en desarrollo. Ese viaje, llamado Dear Moon, será quizás el más cercano en espíritu a Inspiration4. Un concurso para seleccionar a ocho personas para que lo acompañaran atrajo a un millón de solicitantes, y el Sr. Maezawa actualmente está examinando a los finalistas.

Antes del vuelo, la tripulación dijo durante una conferencia de prensa el martes en el hangar de SpaceX en el Centro Espacial Kennedy que estaban seguros y que no se sentían nerviosos antes del lanzamiento.

“Siempre me preocupó que este momento nunca llegara en mi vida, así que estoy listo para partir”, dijo el Dr. Proctor. “Vamos a hacerlo.”