La variante de Omicron se propaga dos veces más rápido que Delta en Sudáfrica

Subrayando las crecientes preocupaciones sobre Omicron, los científicos de Sudáfrica dijeron el viernes que la variante más reciente del coronavirus parecía propagarse más del doble de rápido que Delta, que había sido considerada la versión más contagiosa del virus.

La rápida propagación de Omicron es el resultado de una combinación de contagio y la capacidad de esquivar las defensas inmunitarias del cuerpo, dijeron los investigadores. Pero la contribución de cada factor aún no es segura.


“No estamos seguros de cuál es esa mezcla”, dijo Carl Pearson, modelador matemático de la Escuela de Higiene y Medicina Tropical de Londres que dirigió el análisis. “Es posible que incluso sea menos transmisible que Delta”.

Dr. Pearson publicó los resultados en Twitter. La investigación aún no ha sido revisada por pares ni publicada en una revista científica.

El jueves, los investigadores informaron que la nueva variante puede esquivar en parte la inmunidad obtenida de una infección anterior. Todavía no está claro si, o en qué grado, Omicron puede evadir la protección conferida por las vacunas.


Pero algunos expertos dijeron que esperarían que el resultado fuera similar.

“Da miedo que estén ocurriendo tantas reinfecciones, lo que significa que la inmunidad inducida por la vacuna también puede verse afectada de manera similar”, dijo Akiko Iwasaki, inmunóloga de Yale.

La variante Omicron ha aparecido en casi dos docenas de países. Estados Unidos ha identificado al menos 10 casos en seis estados. El presidente Biden reiteró el viernes por la mañana que las medidas pandémicas más recientes de su administración, que se anunciaron esta semana, deberían ser suficientes para frenar la propagación de Omicron.

La variante se identificó por primera vez en Sudáfrica el 23 de noviembre y rápidamente ha llegado a representar alrededor de las tres cuartas partes de los casos nuevos en ese país. Sudáfrica informó el jueves 11,535 nuevos casos de coronavirus, un aumento del 35 por ciento con respecto al día anterior y la proporción de resultados positivos en las pruebas. aumentado a 22,4 por ciento desde el 16,5 por ciento.

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“Es realmente sorprendente lo rápido que parece haber tomado el control”, dijo Juliet Pulliam, directora de un centro de modelos epidemiológicos en la Universidad Stellenbosch en Sudáfrica, quien dirigió la investigación anterior sobre inmunidad.

Los casos de Omicron se duplican aproximadamente cada tres días en la provincia de Gauteng, que alberga el centro económico densamente poblado de Sudáfrica, según las nuevas estimaciones de los investigadores.

En un análisis matemático, estimaron el Rt de la variante, una medida de la rapidez con que se propaga un virus, y lo compararon con la métrica de Delta. Descubrieron que la Rt de Omicron es casi 2,5 veces más alta que la de Delta.

Esa cifra depende no solo de cuán contagiosa pueda ser la variante, sino también de su capacidad para eludir las defensas inmunológicas del cuerpo una vez que llega a un nuevo huésped.

Con base en las mutaciones que porta Omicron, algunos investigadores advirtieron que la variante puede resultar altamente transmisible y que las vacunas actuales pueden no ser tan efectivas contra ella como contra variantes anteriores.

En la investigación publicada el jueves, la Dra. Pulliam y sus colegas estimaron la capacidad de la nueva variante para evadir la inmunidad al observar los casos confirmados en el país hasta fines de noviembre.

Informaron un aumento en las reinfecciones entre las personas que habían dado positivo por el virus al menos 90 días antes, lo que sugiere que la inmunidad obtenida de un ataque anterior con el virus ya no era tan protectora como parecía. El aumento de las reinfecciones coincidió con la propagación de Omicron en el país.

Una peculiaridad del código genético de Omicron hizo que fuera fácil distinguir la variante de Delta en las pruebas de diagnóstico, y eso ayudó a los científicos a detectar rápidamente su fuerte aumento, dijo el Dr. Pulliam.

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“Si no hubiéramos tenido eso, probablemente estaríamos varias semanas atrás de donde estamos ahora en términos de reconocer que había una nueva variante”, agregó.

El equipo no confirmó que las reinfecciones que observaron fueran causadas por la nueva variante, pero dijo que era una suposición razonable. Un pico similar no ocurrió cuando las variantes Beta y Delta eran dominantes, anotaron los científicos.

La Dra. Pulliam y sus colegas estimaron que el riesgo de reinfección con la variante Omicron es aproximadamente 2,4 veces mayor que el riesgo observado con la versión original del coronavirus.

Se cree que las vacunas producen niveles mucho más altos de anticuerpos en el cuerpo, en comparación con la protección producida por la infección por el coronavirus. Pero los anticuerpos producidos después de una infección son capaces de defenderse de variantes con una gama más amplia de mutaciones, señaló Florian Krammer, inmunólogo de la Escuela de Medicina Icahn en Mount Sinai en Nueva York.

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Si la nueva variante está reinfectando a las personas que se han recuperado de Covid, “no creo que haya mucha diferencia” en la forma en que Omicron responde a las vacunas, dijo el Dr. Krammer. “No es una buena señal”.

Los investigadores sudafricanos no tenían información sobre la gravedad de la primera enfermedad en comparación con la segunda. Pero el sistema inmunológico debería poder prevenir los síntomas más graves en personas que tuvieron una infección previa o que han sido inmunizadas, dijo el Dr. Iwasaki.

“Sospecho, y tengo la esperanza, que no todos estos van a resultar en una enfermedad grave”, dijo. “Quizás haya muchas infecciones, pero pueden ser más leves”.

La provincia de Gauteng en Sudáfrica es ahora el epicentro de lo que los científicos dicen es la cuarta ola de infecciones del país. El aumento semanal de las admisiones hospitalarias ya es más alto que en oleadas anteriores, según datos del Instituto Nacional de Enfermedades Transmisibles de Sudáfrica.

“Gauteng fue absolutamente aplastada por la ola Delta hace solo cinco meses, por lo que no hay duda de que esta variante está causando un número significativo de reinfecciones, solo por ese hecho”, dijo Kristian Andersen, viróloga del Instituto de Investigación Scripps en San Diego.

El porcentaje de niños menores de 5 años entre el total de casos también ha aumentado drásticamente, solo superado por los mayores de 60 años, pero eso puede deberse a que ahora hay más adultos vacunados que en oleadas anteriores.

Los pediatras también están admitiendo a más niños en los hospitales, pero principalmente como medida de precaución, dijo la Dra. Waasila Jassat, especialista en salud pública del Instituto Nacional de Enfermedades Transmisibles.

“Más adelante en la ola, no cumplirían con los criterios de admisión”, dijo el Dr. Jassat. La mayoría de los niños hospitalizados no están vacunados, dijo, y viven con padres que tampoco han sido vacunados.

Lynsey Chutel contribuyó con informes desde Sudáfrica.