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Las áreas quemadas por incendios de linces amenazan especies raras y en peligro de extinción

Hasta hace unas semanas, el West Fork del río San Gabriel era uno de los hábitats de vida silvestre más abundantes en el condado de Los Ángeles, un área aislada y accidentada definida por sus picos escarpados, exuberantes cañones y una mezcla de especies raras y en peligro de extinción.

Sin embargo, recientemente, un equipo de biólogos federales y guardabosques quedó horrorizado cuando visitó el arroyo después del incendio de Bobcat, que quemó más de 115,000 acres en el corazón del Monumento Nacional de las Montañas de San Gabriel..

El terreno que alguna vez se asemejó a un desfiladero de granito de la Sierra Alta ahora parecía la zona cero después de una explosión nuclear, y el aire normalmente limpio de la montaña estaba agudo con el hedor a humo.

Particularmente inquietantes eran las laderas desnudas y cenicientas que ahora estaban preparadas para disolverse bajo las fuertes tormentas invernales. Un fuerte deslizamiento de tierra, dijeron los expertos, podría revertir décadas de esfuerzos de conservación al inundar los últimos puestos de avanzada para especies protegidas por el gobierno federal como el pez lechón de Santa Ana y la rana de patas amarillas del sur de California.

Después del incendio de Bobcat, guardabosques y biólogos consideran operaciones de rescate para especies protegidas en las montañas de San Gabriel.

“No queda nada”, murmuró el biólogo del Servicio Geológico de EE. UU., Adam Backlin, mientras inspeccionaba las áridas y feas montañas con vistas a la presa Cogswell, que controla el flujo en un tramo de ocho millas del arroyo que ofrece una de las mejores actividades de pesca con mosca en el sur de California. y ayuda a recargar el acuífero metropolitano en las llanuras de abajo.

“Armageddon”, dijo Leslie Welch, bióloga de vida silvestre del distrito del Bosque Nacional Ángeles.

La bióloga del Servicio Forestal de EE. UU., Leslie Welch, examina los daños del incendio Bobcat en las montañas de San Gabriel

La bióloga del Servicio Forestal de EE. UU., Leslie Welch, se preocupa por el impacto que tendrá el incendio de Bobcat en la vida silvestre cuando los escombros comiencen a obstruir los arroyos y ríos cuando lleguen las lluvias invernales.

(Carolyn Cole / Los Angeles Times)

El incendio de Bobcat estuvo contenido en un 92% el martes, dijeron funcionarios del Servicio Forestal.

El costo exacto de la vida silvestre a lo largo de West Fork y en gran parte del rango no se conocerá hasta que los equipos de respuesta de emergencia del Servicio Forestal determinen el alcance del daño en áreas gravemente quemadas, que, por razones de seguridad, podrían permanecer cerradas durante los próximos meses. , dijeron los funcionarios forestales federales.

Incluso sin esa información, el Departamento de Pesca y Vida Silvestre del estado, el Servicio Geológico de EE. UU., El Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU. Y el Servicio Forestal de EE. UU. Están ahora luchando para diseñar operaciones de rescate posteriores al incendio para garantizar la supervivencia de las especies protegidas en el cañón del evento. los fondos están enterrados en una mezcla de rocas, árboles arrancados y sedimentos este invierno.

Sus opciones incluyen el envío de equipos de biólogos estatales y federales armados con varitas de electrochoque y redes para recoger tantos peces y ranas como sea posible y luego liberarlos en arroyos adecuados en otros lugares.

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Encontrar arroyos claros con piscinas rocosas frescas desprovistas de especies invasoras depredadoras no será fácil en un área dentro de uno de los entornos de incendios forestales más peligrosos de los Estados Unidos.

“Mover a estas criaturas sensibles para mantenerlas un paso por delante del próximo desastre ambiental no es una estrategia, es un esfuerzo de última hora”, dijo Welch. “En una era de incendios forestales y deslizamientos de tierra casi consecutivos, no hemos tenido tiempo de desarrollar planes de supervivencia integrales para cada una de nuestras especies protegidas”.

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Los rescates preventivos que se proponen en todo San Gabriels destacan la dificultad que enfrentan los biólogos y administradores de tierras para garantizar la supervivencia de las especies que se aferran a la existencia en el mosaico de hábitats aislados del sur de California, áreas ya rodeadas por el desarrollo urbano y quemadas por incendios forestales más frecuentes e intensos.

De cara al futuro, solo pueden suponer que las cosas empeorarán. En un mundo que se calienta, lugares como California experimentarán cambios de latigazo entre períodos extremadamente secos y húmedos, factores que exacerbaron la temporada de incendios sin precedentes de este año en todo el estado.

La vida y la época de las ranas montañesas de patas amarillas encarnan los desafíos que enfrentan las especies en peligro de extinción y los biólogos en el sur de California.

Una rana de montaña de patas amarillas en peligro de extinción.

Una rana de montaña de patas amarillas en peligro de extinción.

(Jamie Pham / Zoológico de Los Ángeles)

Durante miles de años, las ranas de patas amarillas prosperaron en cientos de arroyos a través de las montañas de San Gabriel, San Bernardino y San Jacinto. Durante las últimas ocho décadas, la especie ha sido diezmada por incendios forestales, deslizamientos de tierra, pesticidas, infecciones fúngicas, pérdida de hábitat, instalaciones para el control de inundaciones y el apetito de truchas no nativas, ranas toro y cangrejos de río.

Hoy en día, se cree que existen menos de 400 en poblaciones aisladas, incluido un grupo de aproximadamente 150 en un tramo de dos millas de Little Rock Creek, cerca de la comunidad turística de Wrightwood.

Las autoridades federales de vida silvestre lanzaron en 2010 un ambicioso programa de recuperación que incluyó la cría en cautiverio en instituciones como el zoológico de Los Ángeles, la extracción de truchas en algunos de sus lugares ancestrales y, en ciertas áreas, la prohibición del acceso público.

El programa de recuperación es un esfuerzo de colaboración financiado por donaciones, subvenciones y fondos del Departamento de Transporte de California para mitigar los efectos del trabajo de emergencia que estabiliza una pendiente cerca del hábitat de las ranas en la autopista 330 de California en las montañas de San Bernardino.

El biólogo Adam Backlin del Servicio Geológico de Estados Unidos.

El biólogo Adam Backlin del Servicio Geológico de Estados Unidos.

(Carolyn Cole / Los Angeles Times)

Backlin, que ha estado monitoreando las poblaciones de ranas de patas amarillas del sur de California desde 1998, apenas podía creer lo que veía hace dos semanas mientras miraba imágenes televisadas de llamas marchando hacia el refugio en Little Rock Creek.

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“Le estaba gritando a la pantalla”, recuerda. “¡No! ¡No! ¡Detener!”

Los biólogos estatales y federales también están preocupados por la pérdida de hábitat de 150 peces espinosos sin blindaje de tres espinas en peligro federal que fueron rescatados después del incendio de arena de 2016 que ardió en Soledad Canyon en el noroeste del condado de Los Ángeles y luego liberados en áreas cuidadosamente seleccionadas del Bosque Nacional Ángeles.

Ahora, con esos peces trasladados amenazados por deslizamientos de tierra en nuevas áreas quemadas, los biólogos estatales y federales planean recuperar la mayoría de ellos y devolverlos, una vez más, al Cañón Soledad, que en los últimos cuatro años se ha vuelto adecuado para la repoblación.

El agua fluye sobre las rocas en el lecho del río San Gabriel bordeado de árboles

Los biólogos predicen que cuando lleguen las lluvias invernales, el río San Gabriel se llenará de hollín y escombros dejados por el incendio de Bobcat.

(Carolyn Cole / Los Angeles Times)

Luego están los descendientes de aproximadamente 23,000 peces nativos que fueron capturados en la parte superior del río San Gabriel en 2006 y reubicados cerca de la confluencia de West Fork y Bear Creek para dar paso a un proyecto masivo de remoción de sedimentos en el embalse de San Gabriel, aproximadamente 29 millas al norte de Azusa.

Entre ellos se encontraban chupones de San Ana amenazados a nivel federal; Dace moteado de Santa Ana, una especie de California de especial preocupación; chubs de arroyo, también una especie de California de especial preocupación; y miles de pececillos no identificados.

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Si el West Fork queda enterrado en el lodo, dijeron los funcionarios del Servicio Forestal, podría acelerar el declive de las especies de peces que ya están al borde de la extinción.

Mientras tanto, en las montañas que rodean la presa Cogswell, donde comenzó el incendio de Bobcat el 6 de septiembre, animales raros y comunes por igual (el borrego cimarrón de Nelson, el venado bura, los pumas, los zorros y las serpientes de cascabel del Pacífico sur) continúan buscando comida y refugio en medio enganches y cenizas.

Un ciervo busca comida después de que el incendio de Bobcat devastó su hábitat en las montañas de San Gabriel.

Un ciervo busca comida después de que el incendio de Bobcat devastó su hábitat en las montañas de San Gabriel.

(Carolyn Cole / Los Angeles Times)

“Me rompió el corazón ver a un oso con una pata y un hombro lesionados saliendo tambaleándose de un área quemada”, recordó Steven Morgan, operador del embalse de 95 años propiedad del Departamento de Obras Públicas del Condado de Los Ángeles. “Tampoco hay lugar para que las criaturas más pequeñas se escondan. Los roedores y las ardillas se han convertido en una presa fácil para los búhos y los halcones “.

Las criaturas acuáticas como los peces, las ranas y las tortugas de estanque occidental, una especie de especial preocupación incluida en la lista del estado, se enfrentan a un futuro aún más triste y disminuido cuando su dominio río abajo se ve afectado por las inundaciones invernales.

En general, la vida silvestre puede perder en la colisión de intereses en competencia a través de la cordillera marcada por el fuego, una masa oblonga desde Santa Clarita hasta San Bernardino que atrae a 3.5 millones de visitantes al año.

Una serpiente de cascabel del Pacífico en las rocas a lo largo de la bifurcación occidental del río San Gabriel

Una serpiente de cascabel del Pacífico vista en las rocas a lo largo del West Fork del río San Gabriel después del incendio de Bobcat.

(Carolyn Cole / Los Angeles Times)

Las autoridades de control de inundaciones del condado han priorizado la protección de la infraestructura crítica, incluidas las cuencas de captación y varias presas artificiales que proporcionan agua y seguridad a millones de personas en las comunidades río abajo.

“El negocio de salvar vidas humanas y vida silvestre rara de repente es más complicado que nunca”, dijo Rossana D’Antonio, comandante de incidentes del esfuerzo de recuperación de incendios Bobcat del departamento de obras públicas.

“Pero nuestro objetivo número uno es proteger a los constituyentes montaña abajo, asegurar nuestra infraestructura crítica y sacar el barro de las carreteras”, dijo.

Welch no discutiría nada de eso.

“Empacar apresuradamente a los peces y anfibios en peligro de extinción y luego sacarlos de peligro no es una solución ideal”, dijo. “Pero nos puede dar tiempo para cuidarlos durante décadas, o más, si es posible”.

Un helicóptero de extinción de incendios se cierne sobre el embalse Cogswell en una carrera para rellenar su tanque con agua para combatir el incendio Bobcat

Un camión cisterna obtiene agua del embalse Cogswell para ayudar a extinguir lo que queda del incendio Bobcat.

(Carolyn Cole / Los Angeles Times)

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