Las cigarras enfrentan un extraño ‘hongo zombi de la muerte’ que les corroe el trasero

Massospora, un hongo parásito, manipula a las cigarras masculinas para que muevan sus alas como las hembras para infectar a las cigarras masculinas desprevenidas.

Angie Macias / WVU

El tan esperado las cigarras de Brood X ahora están emergiendo en todo el este de los EE. UU. para un frenesí de apareamiento masivo de 17 años en proceso. Para tener éxito en la procreación, deberán evitar siendo devorado por animales, pero algunos también pueden tener que luchar contra un extraño hongo parásito que controla sus mentes y los obliga a aparearse como locos para infectar a sus compañeros insectos.

El hongo Massospora tiene sustancias químicas como las que se encuentran en los hongos alucinógenos, según un estudio de investigadores de la Universidad de West Virginia publicado en PLOS Pathogens en 2020.

La forma en que las esporas del hongo Massospora atacan a las cigarras parece sacada de una película de terror. Las esporas comienzan a infectar a los insectos antes de que emerjan del subsuelo y carcomen el trasero, el abdomen e incluso los genitales de la cigarra. Las esporas depositan aún más esporas de hongos para que la cigarra las transmita a otras cigarras como una ETS.

Las partes del cuerpo de las cigarras “se desgastan como la goma de borrar de un lápiz”, dijo el coautor del estudio, Brian Lovett, en un comunicado. Si eso no es lo suficientemente horrible, el experto en cigarras John Lill de la Universidad George Washington describió a Massospora como un “hongo zombi de la muerte” en el Evansville Courier & Press la semana pasada.

Aquí hay una mirada más cercana al ciclo de infección de Massospora-cigarra.

Brian Lovett / PLoS Pathogens

El Servicio de Parques Nacionales enumera a Massospora, junto con aves, mapaches, zarigüeyas, ranas y otros animales, como un depredador común de las cigarras Brood X.

El estudio de WVU se centró en el comportamiento sexual inusual de las cigarras infectadas. Si bien las cigarras infectadas ya no pueden aparearse con éxito porque el hongo se apodera de sus traseros, los insectos aún intentan hacerlo, que luego transmite el hongo a las cigarras sanas.

El estudio explicó que el astuto hongo manipula a las cigarras masculinas para que muevan sus alas para que imiten las señales de apareamiento de las hembras.

“Esencialmente, las cigarras están atrayendo a otros para que se infecten porque sus contrapartes sanas están interesadas en aparearse”, dijo Lovett. “Los compuestos bioactivos pueden manipular al insecto para que permanezca despierto y continúe transmitiendo el patógeno durante más tiempo”.

“Si nos sacaran una de nuestras extremidades o si nos abrieran el estómago, probablemente estaríamos incapacitados”, dijo a CNN el coautor del estudio, Matthew Kasson. “Pero las cigarras infectadas, a pesar del hecho de que un tercio de su cuerpo se ha caído, continúan realizando sus actividades como aparearse y volar como si nada. Esto es realmente único para los hongos que matan insectos”.

Otros hongos parásitos también controlan a sus huéspedes insectos como si fueran zombis. “Hongo hormiga zombie“(Ophiocordyceps unilateralis) es un parásito que se encuentra principalmente en los bosques tropicales. Crece dentro del cuerpo de la hormiga hasta que finalmente atraviesa la cabeza de la hormiga y libera esporas de hongos para infectar a más hormigas.

Es posible que las cigarras no estén solas en el reino animal cuando se trata de la versión natural de The Walking Dead, pero al menos se espera que Brood X emerja en cantidades lo suficientemente masivas como para asegurar su supervivencia como grupo. Como dice el NPS, “Hay más cigarras de las que todos los depredadores combinados pueden comer”.

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