Las elecciones de Brasil y la búsqueda de una reactivación económica

El ascenso de Brasil en los primeros años del siglo XXI como un favorito de los mercados emergentes, la B en los Brics, terminó con un ruido sordo en 2014.

La nación había estado experimentando un auge global de materias primas con mayores exportaciones de materias primas y productos alimenticios, especialmente a una China hambrienta de recursos. Luego se derrumbó en una recesión brutal de la que el país aún no se ha recuperado.

Desde entonces, la economía apenas se ha movido. El producto interno bruto se expandió solo un 0,15 por ciento, en promedio, anualmente en la década hasta fines de 2021. El nivel de vida ha caído en un país donde la clase media se había expandido. Y a pesar de ser uno de los principales productores agrícolas del mundo, la inseguridad alimentaria ha aumentado.

“El bajo rendimiento del crecimiento de Brasil desde el final de los anteriores superciclos de materias primas en 2014 ha sorprendido incluso a los pesimistas”, dice Marcos Casarin, economista jefe para América Latina de Oxford Economics. “El ingreso per cápita todavía está un 10 por ciento por debajo de su pico de 2013 y tomará al menos otros cuatro años volver a ese nivel”.

La cobertura política en la preparación para las elecciones presidenciales de la próxima semana ha estado dominada por las controversias en torno a los dos principales candidatos: si el actual Jair Bolsonaro respetará el resultado si pierde y el posible regreso al poder del exlíder Luiz Inácio Lula da Silva, quien gastó tiempo en la cárcel por cargos de corrupción.

Pero mientras los brasileños se preparan para votar el 2 de octubre, es el declive generalizado de la calidad de vida lo que está al frente de sus mentes.

São Paulo se enfrenta a una crisis de personas sin hogar. «Si caminas por el centro de São Paulo o por otras ciudades, verás que hay mucha gente pasando hambre», dice Maria Isabel da Costa, quien dirige un restaurante en la ciudad © Nelson Almeida/AFP/Getty Images

“Si caminas por el centro de São Paulo o por otras ciudades, verás que hay mucha gente pasando hambre”, dice Maria Isabel da Costa, que dirige un restaurante en la ciudad. “La gente está teniendo dificultades para mantenerse”.

Bolsonaro y Lula prometieron un camino hacia la prosperidad, pero defienden visiones marcadamente diferentes para revivir la economía más grande de América Latina.

Lula, un ex sindicalista que gobernó Brasil entre 2003 y 2010 en el apogeo del auge de las materias primas, lidera las encuestas por unos 10 puntos porcentuales.

Quiere volver a poner al estado en el centro de la formulación de políticas económicas y utilizar el gasto público, especialmente en infraestructura, para estimular el crecimiento. Sin embargo, gran parte de su retórica se ha centrado en logros pasados ​​en lugar de nuevas propuestas de políticas.

Bajo Bolsonaro, los votantes pueden esperar una continuación de la agenda proempresarial y de libre mercado de Paulo Guedes, su ministro de Finanzas, quien se ha centrado en reducir la burocracia, promover la privatización y simplificar las regulaciones laborales.

Aunque la sociedad en general las pasa por alto en gran medida, muchas de las reformas microeconómicas de la administración han sido elogiadas por la comunidad empresarial del país.

Brasil y la demografía de la pobreza.  Gráfico de Marimekko que muestra el porcentaje de la población que es crónicamente pobre en diferentes grupos demográficos.  El 45 % de los niños menores de 18 años se clasifican como pobres crónicos en comparación con el 26 % de la población general

Sin embargo, ninguno de los candidatos se ha centrado en los difíciles cambios estructurales que se consideran necesarios para mejorar la productividad y generar un crecimiento a largo plazo. Estos incluyen una revisión del sistema tributario notoriamente complejo de Brasil y las importantes inversiones necesarias en infraestructura y educación.

Esto se debe en parte a las prioridades políticas. Pero también refleja cómo, bajo el sistema de representación proporcional de Brasil, el partido de ningún candidato obtiene la mayoría en el Congreso, el órgano legislativo federal.

Quienquiera que sea elegido presidente se verá obligado a tratar con el Centrão —literalmente, el “gran centro”— un bloque político flexible que abarca a casi la mitad de los legisladores de la cámara baja, que prestan apoyo a cambio de fondos para invertir en sus distritos electorales.

Esta política de barriles de cerdo socava el crecimiento al desviar valiosos recursos gubernamentales de donde más se necesitan, dicen los críticos.

“El Centrão seguirá siendo el grupo político más importante del Congreso y quien sea el próximo presidente tendrá que negociar con ellos”, dice Bruno Carazza, profesor de la Fundación Dom Cabral.

Evandro Buccini, economista de Rio Bravo Investimentos, dice que el crecimiento será difícil de alcanzar sin grandes reformas. “Tenemos bajas tasas de inversión, bajas tasas de ahorro, el deterioro del perfil demográfico y, lo más importante, falta de crecimiento de la productividad. En términos de productividad, Brasil se ha estancado durante los últimos 20 a 30 años”, dice.

“Si quieres hablar de [improving] productividad, hay que hablar de educación y comercio, ninguno de los cuales está detallado en los planes de Lula o Bolsonaro”.

Necesidad más profunda de cambio

La administración de Bolsonaro no ocultó su regocijo cuando se publicaron las últimas cifras de crecimiento este mes. “Brasil está volando”, aplaudió Guedes, después de que los datos mostraran que el PIB se expandió un 1,2 por ciento en el segundo trimestre con respecto al trimestre anterior.

Fue un resultado inesperadamente optimista que llevó a varios bancos de inversión a revisar las previsiones para este año al alza a más del 2,5 por ciento. Los servicios impulsaron la recuperación, complementando las exportaciones de productos básicos, que se han convertido en la base de la economía.

“Este año es mucho más fuerte de lo que imaginamos”, dice Guido Oliveira, director financiero del operador de centros comerciales Iguatemi. “La población tenía ingresos acumulados”.

Se sumó a una reducción del desempleo, que ha caído por debajo de los dos dígitos al punto más bajo desde 2015, y también a la caída de la inflación. Sin embargo, a pesar de todo el alarde del gobierno en el período previo a las elecciones, el horizonte a largo plazo sigue siendo nublado.

Los economistas esperan que el PIB disminuya el próximo año a menos del 1 por ciento debido a la confluencia de altas tasas de interés, un escenario global desfavorable y la posible incertidumbre política.

Sin embargo, el problema más profundo es que Brasil ha luchado por encontrar un modelo efectivo y sostenible para un amplio crecimiento económico.

En los años previos al colapso de 2014, la administración de izquierda de Dilma Rousseff utilizó el gasto para mantener el impulso. Esto, combinado con un colapso simultáneo en el precio de los productos básicos, finalmente resultó en una crisis fiscal, que se convirtió en una recesión.

“Brasil solía crecer por la influencia del sector público; el estado y las empresas estatales estaban orientados a apoyar el crecimiento económico”, dice David Beker, economista jefe para Brasil de Bank of America en São Paulo. “Brasil necesita buscar nuevos motores de crecimiento porque el estado no puede crecer más”.

Gráfico de líneas del PIB real y el valor agregado bruto por sector (Q1 2000 = 100) que muestra que la agricultura ha superado a otros sectores económicos

Aunque la agroindustria se ha disparado en los últimos años y ahora representa más del 25 por ciento del PIB, las ganancias se han visto contrarrestadas por una larga caída en la industria.

La producción industrial se redujo en aproximadamente una quinta parte en los 10 años hasta finales de 2021, según el Instituto Brasileño de Geografía y Estadística.

Se trata de un fenómeno descrito como desindustrialización “prematura”, ya que la pérdida de manufactura se produjo antes de lo esperado dada la etapa de desarrollo del país.

Muchos culpan a lo que se conoce como el custo brasil: la combinación de burocracia, un sistema fiscal complejo y una infraestructura logística deficiente que elevan el costo de hacer negocios en el país.

Para otros, también es un legado de la economía relativamente cerrada de Brasil y un residuo de las políticas proteccionistas, que argumentan ha resultado en una falta de competitividad y dinamismo.

“La mayoría de las industrias en Brasil están muy por detrás de otros países. Necesitamos reindustrializarnos”, dice Luiz Tonisi, director ejecutivo del grupo de semiconductores Qualcomm en Brasil, quien sugiere concentrarse en los sectores con mayor potencial.

“Tuvimos muchos vuelos de pollos en los últimos años”, agrega, refiriéndose a períodos cortos y limitados de crecimiento. «¿Por qué? Porque no hicimos las reformas, no hicimos la infraestructura, no invertimos donde deberíamos haber invertido. Si queremos una década de crecimiento, tenemos que hacer todo esto”.

‘Los impuestos son un desastre’

Guedes, educado en la Universidad de Chicago con Milton Friedman, el padre de la escuela monetarista de economía, asumió el cargo con una agenda proempresarial.

Sus éxitos incluyen una revisión histórica de las pensiones en 2019, que ayudó a asegurar la independencia del banco central, así como una serie de reformas microeconómicas destinadas a aumentar la facilidad para hacer negocios.

“La atracción de inversiones en infraestructura también ha sido positiva, con múltiples concesiones y la privatización de [power utility] Eletrobras”, dice Lucas de Aragão, socio de Arko Advice, una consultora política. “Los medios muchas veces pasan por alto estos temas, ya que es un gobierno que genera mucha polémica”.

La mayoría de los analistas esperan una continuación de estas políticas económicas si Bolsonaro gana un segundo mandato y Guedes ha señalado que permanecerá como ministro de Finanzas.

Gráfico lineal del PIB per cápita en $'000 constantes de 2017 (en paridad de poder adquisitivo) que muestra que el crecimiento brasileño se ha estancado desde 2013

Sin embargo, hasta la fecha, su agenda de importantes reformas estructurales ha fracasado en su mayoría. El principal de ellos es una reorganización del bizantino sistema fiscal del país.

“Los impuestos son realmente un lío y esto nos arrastra hacia abajo en términos de consumo e inversión”, dice Tonisi.

Una empresa brasileña mediana tarda más de 1.500 horas en preparar y pagar impuestos, según datos del Banco Mundial, los más altos del mundo. Por el contrario, una contraparte estadounidense tarda 175 horas y una empresa del Reino Unido unas 110 horas.

Lidiar con esto era un objetivo central para Guedes, pero tiene poco que mostrar. Un intento de aprobar una reforma fiscal limitada, que entre otras medidas habría introducido un impuesto a los dividendos, está estancado en el Senado.

La reforma tributaria es un esfuerzo particularmente complicado debido a la plétora de intereses en competencia, en particular los 27 estados y miles de municipios de Brasil, así como los grupos de presión corporativos influyentes.

Los críticos se muestran escépticos de que Guedes tenga la inteligencia para guiar tales proyectos a través del Congreso y ganarse al Centrão, que cada vez toma más decisiones en la política brasileña.

“Ni los partidos de Lula ni los de Bolsonaro están cerca de llegar a la mitad más uno del Congreso [to pass legislation]por no hablar de la mayoría de dos tercios necesaria para aprobar las reformas constitucionales”, dice de Aragão.

Asegurar el apoyo del Centrão, agrega, significa que el “gobierno a menudo tiene que diluir, o simplemente olvidar, propuestas consideradas extremas o ideológicas”.

Infraestructura descuidada

Otro factor ampliamente reconocido que frena a Brasil son los bajos estándares educativos, lo que lleva a una escasez de habilidades que debilita la productividad.

“Hay una deficiencia crónica en la calidad de la educación. Brasil gasta alrededor del 13 por ciento del PIB en pensiones y aproximadamente el 6 por ciento del PIB en educación. La solución pasa por dirigir estos recursos de manera más eficiente”, dice Buccini.

Con el ajuste de la inflación, el gasto público en educación cayó de 104 000 millones de rand (20 000 millones de dólares) en 2016 a 80 000 millones de rand el año pasado, una caída del 23 %. El gasto en defensa se mantuvo estable en el mismo período.

“Ciertamente, uno de los mayores problemas de Brasil es su educación básica deficiente y la causa principal de esto es el desprecio de las autoridades electas”, dice Ana Maria Diniz, fundadora del Instituto Península, una organización sin fines de lucro centrada en la educación.

Gráficos de Big Read que muestran que Brasil está gastando menos en educación

La infraestructura también está plagada de falta de inversión. Las carreteras de mala calidad y la ausencia de conexiones ferroviarias aumentan drásticamente los costos logísticos y reducen los márgenes. En términos de saneamiento, casi 100 millones de brasileños carecen de servicios de alcantarillado para la eliminación de aguas residuales.

Sin embargo, redirigir los recursos a estas áreas no es sencillo. Más del 90 por ciento del presupuesto del gobierno está preasignado a gastos obligatorios, principalmente salarios y pensiones del sector público. La revisión de este sistema requeriría una reforma administrativa del estado, una reforma que probablemente será disputada amargamente por una multitud de intereses creados, incluido el Centrão.

Para muchos inversionistas con exposición a Brasil, la preocupación postelectoral inmediata es el enfoque del país hacia la rectitud en las cuentas públicas. Tanto Bolsonaro como Lula han demostrado una propensión a gastar cuando es políticamente conveniente.

“Ninguna de las propuestas de los candidatos destaca un compromiso con la promoción de una…

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