Las empresas eléctricas, formadas hace décadas, luchan para enfrentar la crisis climática

En California, Pacific Gas & Electric está mejorando su vasta red de transmisión para evitar una repetición de 2018, cuando una línea eléctrica rota provocó el Camp Fire, que mató a 85 personas y obligó a la empresa a la quiebra. Pero PG&E advirtió que completar el trabajo podría llevar una década. En julio, la empresa de servicios públicos dijo a los reguladores que su equipo pudo haber provocado el incendio Dixie, que ya ha quemado 200.000 acres al norte de Sacramento.

Y la adaptación no será barata. Un informe reciente de ICF International, una firma consultora, estimó que las empresas de servicios públicos enfrentaron un déficit de $ 500 mil millones para fortalecer sus sistemas contra los riesgos climáticos conocidos.

Para pagar la protección contra incendios forestales, Pacific Gas & Electric ha pedido a los reguladores de California que aprueben un aumento de tarifas de $ 5.5 mil millones para los clientes de 2023 a 2026, lo que podría aumentar la factura residencial promedio en aproximadamente $ 430 por año. Recientemente, PG&E ha planteado la idea de enterrar 10,000 millas de líneas eléctricas bajo tierra, lo que podría costar hasta $ 30 mil millones más. Esto llega en un momento en que la empresa de servicios públicos ya está tratando de invertir en medidas para reducir sus emisiones que calientan el planeta, como agregar más energía solar.

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Mientras tanto, muchos residentes están descubriendo formas de mantener las luces encendidas cuando el servicio público no puede.

Maureen Kennedy pasó esta primavera investigando la energía solar y de baterías para su casa en Inverness, al noroeste de San Francisco, debido a la creciente ansiedad por los cortes de energía de PG&E. La Sra. Kennedy perdió la energía durante una semana en octubre de 2019 antes de que PG&E restaurara su electricidad, solo para volver a perderla por otra semana, dejándola en la oscuridad durante la mitad del mes. Luego, el año pasado, las casas de su comunidad fueron evacuadas debido a amenazas de incendio.

“Su servicio público es tan poco confiable que tiene que pensar en gastar $ 18,000 en energía solar y respaldo de batería”, dijo la Sra. Kennedy, una corredora de bienes raíces jubilada.

Un portavoz de PG&E rechazó las solicitudes para entrevistar a ejecutivos de servicios públicos.

Caroline Winn es la directora ejecutiva de San Diego Gas & Electric, que fue pionera en muchas de las técnicas que otras empresas de servicios públicos han adoptado para los incendios forestales. Su empresa ha comenzado a recibir llamadas y visitas de trabajadores de servicios públicos de Oregón y lugares tan lejanos como Australia que buscan orientación sobre prevención de incendios.

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Pero ahora a Winn le preocupa otra amenaza del cambio climático: el aumento del nivel del mar, que podría inundar cuatro de las subestaciones costeras de la empresa de servicios públicos en las próximas décadas. “El clima no permanece igual”, dijo Winn. “Se está poniendo peor. Este no es solo un problema de California. Este es un problema mundial “.