Las estafas con tarjetas de regalo están creciendo y todos estamos pagando el precio

Las tarjetas de regalo se han convertido en una forma popular para que los estafadores blanqueen dinero.

CNET

Las estafas comienzan de manera bastante inocente.

Tal vez una llamada telefónica de alguien que dice que trabaja para Amazon, alegando que notó que alguien hackeó su cuenta. Tal vez alguien que dice que trabaja para Microsoft y ofrece un reembolso por un servicio de seguridad informática que compró hace unos años y que dejó de funcionar.

Lisa Hernández estaba tratando de comunicarse con Match.com, el sitio de citas, para cancelar su cuenta cuando le sucedió. La madre soltera de 50 años y cuatro hijos se había inscrito en el servicio, pero decidió que no quería quedarse.

Buscó en Google un número de servicio al cliente para llamar. En cambio, lo que encontró fue un sitio web falso, creado para parecer legítimo pero con un número de teléfono que la conectaba con un estafador que se hacía pasar por el servicio de atención al cliente de Match. Kevin, el hombre del otro lado de la línea, dijo que podía ayudar. Sin embargo, primero le dijo que necesitaba instalar un programa llamado TeamViewer, que le permitía controlar a distancia su computadora.

Luego le indicó a Hernández que iniciara sesión en el sitio web de su banco. “Le reembolsaremos directamente su dinero”, le prometió y le pidió que llenara un formulario generado por computadora para su reembolso de $ 93. En cambio, Kevin puso en marcha su estafa manipulando el código de su computadora para que pareciera que había depositado $ 9,000 en su cuenta bancaria, duplicando efectivamente sus ahorros.

La única forma de corregir el error, le dijo, era comprar tarjetas de regalo con el dinero extra que ella había recibido y darle los números. Luego, podría devolver el dinero a las cuentas bancarias de Match y todo se arreglaría. “Necesito que vayas a la tienda a comprar tarjetas de Target”, recuerda que le dijo. De lo contrario, perdería su trabajo. Ella hizo lo que le pidió, dándole casi $ 9,000 en tarjetas de regalo.

Momentos como este les suceden a decenas de millones de estadounidenses cada año. Si bien es fácil asumir que la mayoría de las víctimas son personas mayores, las encuestas sugieren que es mucho más amplio. Las víctimas son viejos y jóvenes, ricos y pobres. Algunas personas son estafadas varias veces. Algunas víctimas tienen familiares que luchan contra el fraude para ganarse la vida. Ha golpeado a mi familia. Probablemente, también le ha pasado al tuyo.

Cuando piensa en delitos informáticos, lo primero que viene a la mente es el robo de identidad. Eso es porque les costó a los estadounidenses la asombrosa cantidad de $ 56 mil millones el año pasado, según Javelin Strategy and Research. Pero tiende a parecer más un inconveniente que un robo, porque generalmente recupera su dinero gracias a una ley de casi medio siglo diseñada para proteger a los consumidores de cualquier cargo crediticio “no autorizado”. Las tarifas que pagamos ayudan a cubrir las pérdidas ocasionadas por ese fraude. Pero es diferente con las tarjetas de regalo: no tienen tales protecciones legales. Cuando una víctima comparte el número de tarjeta con un estafador, efectivamente ha autorizado su uso. Incluso el seguro contra el fraude de identidad, que cubriría el robo de identidad en el caso de una violación de datos, a menudo no se aplica cuando usted ha proporcionado la información voluntariamente.

“Si alguien te coacciona, no tienes suerte”, dijo Kathy Stokes, directora de programas de prevención de fraude en AARP.

Es imposible imaginar cuánto dinero se han llevado estos estafadores. Muchas víctimas no denuncian el delito a las autoridades, a menudo porque se sienten avergonzadas y aprenden rápidamente la dura verdad de que es poco probable que recuperen su dinero. Entonces, cuando la Comisión Federal de Comercio contó más de $ 245 millones en dinero perdido por estafas de tarjetas de regalo desde 2018, la mayoría de los expertos dijeron que el número real es probablemente muchos múltiplos peores que eso.

“Esto es solo la punta del iceberg”, dijo John Breyault, vicepresidente de políticas públicas, telecomunicaciones y fraude de la Liga Nacional de Consumidores.

Los datos anecdóticos sugieren que tiene razón. El Centro de Quejas de Delitos en Internet del FBI, por ejemplo, dijo que recibe más de 2.000 quejas cada día sobre todo tipo de estafas en Internet, desde suplantación de identidad empresarial fraudulenta hasta romances falsos y estafas con tarjetas de regalo. En total, el FBI registró $ 4.2 mil millones en pérdidas por fraude reportadas por las víctimas el año pasado.

Algunas tiendas colocan letreros junto a los estantes de tarjetas de regalo y mostradores de pago advirtiendo sobre el fraude. Otros dicen que están capacitando a los empleados para detectar posibles víctimas. Pero no están haciendo mucho más. “El incentivo comercial en el espacio de las tarjetas de regalo es que estas tarjetas se utilicen con la menor fricción posible”, dijo Breyault. “No quieren meterse en el camino de alguien que compra una tarjeta de regalo y compra una Coca-Cola al salir”.

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Del regalo al fraude

La industria de las tarjetas de regalo ya es mayor que el producto interno bruto de todos los países, excepto unos pocos. También sigue creciendo, y las encuestas sugieren que su uso está dividido de manera bastante uniforme a lo largo de líneas raciales, de género y económicas.

Para 2027, se espera que el gasto en tarjetas de regalo alcance los $ 2,7 billones, superando a todos menos a EE. UU., China, Japón, Alemania y el Reino Unido. Eso ya es superior a $ 1 billón en 2020 cuando la pandemia de COVID-19 sobrecargó el gasto de los consumidores, según Research and Markets. Y este año, dado que una cadena de suministro global congestionada está provocando una escasez de algunos obsequios populares, más de una de cada cinco personas planea usar tarjetas de regalo cuando compran durante las vacaciones, según una encuesta de YouGov encargada por la empresa matriz de CNET, Red Ventures.

A los minoristas también les encantan las tarjetas de regalo. Pueden retener cualquier dinero que no gastemos durante años, dicen los expertos de la industria. Y cuando gastamos nuestras tarjetas de regalo, tendemos a comprar cosas más caras de lo que la tarjeta de regalo puede cubrir, un término que algunas empresas llaman internamente “gasto adicional”. Por lo tanto, los minoristas intentan hacer que las tarjetas de regalo sean lo más fáciles de comprar posible. Puede encontrar todo tipo de tarjetas de regalo para todo tipo de cosas en farmacias, tiendas de conveniencia y cadenas de supermercados.

Después de leer los datos de la FTC el año pasado, Stokes en AARP se propuso enfrentar las estafas de tarjetas de regalo. En abril, la organización inició un programa de tres años para respaldar el problema con su peso educativo y de marketing, y por una buena razón. Un estudio que encargó descubrió que una cuarta parte de los adultos estadounidenses no estaban seguros de si es una señal de una estafa que una empresa solicite el pago con tarjetas de regalo, algo que ninguna empresa legítima haría. AARP también desarrolló partes de su sitio web, Fraud Watch Network, publicando artículos sobre las estafas y ejemplos de los scripts que utilizan, y amplió su línea directa de fraude con la esperanza de ayudar a las víctimas a detectar una estafa mientras está ocurriendo.

Hasta ahora, las cosas no han salido como esperaba. “Pensamos que sería un mensaje fácil”, dijo. Pero resulta que la mayoría de las personas que llegan a AARP en busca de ayuda lo hacen después de haber sido estafados.

Gente como Hernández. Se puso en contacto después de que la estafaron en agosto. Aunque ha aceptado que la mayor parte del dinero se ha ido, no puede evitar lo violadora que fue toda la experiencia. Como enfermera en el Área de la Bahía de San Francisco, Hernández construyó su carrera sobre la base de la confianza. Ella también tiene un segundo trabajo como cuidadora, donde regularmente le da la tarjeta bancaria de su cliente para retirar dinero de una cuenta o comprar cosas en la tienda. “Nunca pensaría en quitarles”, dice Hernández. “Yo nunca traicionaría eso”.

Quizás por eso confiaba en Kevin, quien le rogaba que comprara tarjetas de regalo. Hernández gastó $ 3,500 en siete tarjetas Target, luego retiró otros $ 5,000 para comprar más. Mientras le daba los números de la tarjeta, Kevin le dijo que no mirara su cuenta bancaria durante un par de días. Ella lo hizo de todos modos y descubrió que el dinero extra que él había manipulado en la página web del banco para mostrar en su cuenta se había ido. En cambio, le quedaba un saldo de aproximadamente $ 500.

Kevin volvió a llamarla y le dijo que una de las tarjetas de $ 500 no pasó. Cuando empezó a hacer preguntas, uno de los colegas de Kevin se puso al teléfono y empezó a gritarle. Mientras seguían exigiendo a Hernández que obtuviera más tarjetas de regalo, ella se dio cuenta de lo horrible. “Le dije: ‘Acabas de tomar mi dinero'”.

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Nuevo giro

El juego de la confianza, como algunos lo llaman, ha existido desde la antigüedad. Los estafadores incluso en la Biblia se refieren a ellos como falsos profetas, “que vienen a ti con piel de oveja, pero por dentro son lobos rapaces”. Los estafadores son la razón por la que todos nos enojamos con el aceite de serpiente, el elixir falso que cura todo vendido en los siglos XVIII y XIX, nacido de técnicas medicinales chinas supuestamente antiguas.

Para tener éxito, un estafador normalmente necesita ser carismático, ingenioso e inteligente. Después de todo, tienen que ser buenos para ganarse la confianza de la gente.

“Explota la confianza de la gente”, escribió Cathy Scott, una verdadera autora de delitos, en Psychology Today. “Incluso las personas más racionales han demostrado ser susceptibles a delitos de engaño”.

El anonimato de Internet y la rápida comunicación ayudaron a potenciar el fraude. Los estafadores de tarjetas de regalo también pueden provenir de todo el mundo. Todo lo que necesitan es un micrófono y una aplicación de teléfono de fácil descarga instalada en su computadora. La aplicación del teléfono oculta su ubicación detrás de un número gratuito o aparentemente local en los EE. UU.

La estafa que victimizó a Hernández no es la única que existe. Un estafador podría hacerse pasar por un agente del FBI y llamar con una orden de arresto. Pueden hacerse pasar por un agente del IRS que amenaza con cancelar su número de Seguro Social por algún delito del que usted es inocente. En esos esquemas, la única manera de evitar que la policía supuestamente venga a su puerta es con la ayuda de otro estafador que se hace pasar por abogado, convenientemente a una llamada telefónica, que acepta el pago en tarjetas de regalo.

A veces, los estafadores fingen ser soporte técnico y llaman para reparar su impresora. O dicen que su Internet está pirateado y luego le piden que instale un software para compartir pantalla como TeamViewer o AnyDesk para mostrar palabrería técnica que, según dicen, es una prueba de que los piratas informáticos se han apoderado. Solo necesitas comprar seguridad, dicen, con tarjetas de regalo.

“Los estafadores saben si lo emocionan y crean esta sensación de urgencia y miedo, la parte lógica de su cerebro se desconecta y comienza la lucha o huida, lo cual es excelente para protegerlo, pero es terrible para tomar decisiones”. dijo Eva Velásquez, directora de la organización sin fines de lucro Identity Theft Resource Center, y ex investigadora policial de delitos económicos y financieros.

La investigación de su equipo encontró que si puede interrumpir esa respuesta emocional, el lado lógico tiene la oportunidad de actuar. Esa es en parte la razón por la que los minoristas han colocado carteles en los estantes de tarjetas de regalo, advirtiendo sobre un posible fraude. “¿Le han pedido que compre tarjetas de regalo para pagar una multa, impuestos, tarifas o para ayudar a alguien?” dice un letrero en una tienda de comestibles gigante en Maryland. “Nunca proporcione números a NADIE por teléfono o por correo electrónico”.

Aún así, dijo Velásquez, las estafas de todo tipo se han vuelto aún más frecuentes durante la pandemia. “Ha estado creciendo y creciendo, y la explosión en los últimos 18 meses no tiene precedentes”, dijo. “Va a tomar al menos una década relajarse y llegar al fondo del gran problema que es”.

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Angela Lang / CNET

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Confianza traicionada

Una de las primeras cosas que Mark me dijo al relatar su experiencia de ser estafado fue lo mal que lo hizo sentir. Solo había sucedido unas semanas antes, en octubre, y todavía dolía. Pidió que se ocultara su nombre completo para evitar vergüenza con su familia.

La llamada de los estafadores comenzó aparentemente normal. La persona que llamó afirmó ser de Amazon, preocupada por un pícaro de $ 750 …

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