Las futuras estrellas del tenis comienzan temprano en los campeonatos juveniles

En Wimbledon en 2016, Chris Fowler arrastró a su socio de transmisión de ESPN Brad Gilbert a las semifinales del Campeonato Juvenil masculino. Se les ofreció una vista previa de dos futuras estrellas: Stefanos Tsitsipas y Denis Shapovalov, quienes ganaron el torneo.

“No podía creer el nivel de juego”, recordó Gilbert.

Ese evento parecía una instantánea de lo que vendría. Shapovalov derrotó a Alex de Miñaur en la final; De Minaur superó a Felix Auger-Aliassime en los cuartos. Desde entonces, los tres han entrado en el Top 20 de la ATP, mientras que Tsitsipas llegó al Top cinco.

Sin embargo, Gilbert inicialmente no estaba entusiasmado con verlo porque fácilmente podría haber sido una repetición de la final de Wimbledon Junior 2014 cuando Noah Rubin venció a Stefan Kozlov antes de que ambos desaparecieran en los peldaños más bajos del ATP Tour.

El ITF World Tennis Tour Juniors es importante para el desarrollo de muchos jugadores menores de 18 años. En 2019, hubo más de 600 torneos juveniles del ITF World Tennis Tour, con aproximadamente 8,000 niños y 7,000 niñas jugando al menos un torneo. Sus eventos de Grand Slam se llevan a cabo junto con los torneos profesionales.

En Wimbledon este año, 64 niños y 64 niñas competirán en el cuadro principal de singles. Victoria Jiménez Kasintseva, quien ganó el título individual femenino en el Abierto de Australia de 2020, todavía compite como junior y estará en Wimbledon, al igual que el campeón más reciente del Abierto de Francia masculino, Luca van Assche.

Ganar un Junior Slam es obviamente un triunfo significativo, pero eso no significa que sea un barómetro del éxito futuro. Roger Federer y Andy Murray ganaron Junior Slams, pero Rafael Nadal demostró que se puede pasar de chico a hombre sin apenas jugar en la ITF Juniors. Venus y Serena Williams, junto con las recientes campeonas Angelique Kerber y Naomi Osaka, también dejaron de jugar en el circuito Juniors.

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“Una buena carrera juvenil es un buen comienzo, pero nunca una garantía”, escribió Stan Wawrinka, ganador del Abierto de Francia Junior 2003, en una entrevista por correo electrónico. “Nunca soñé con ganar un Grand Slam hasta que finalmente lo hice en el Abierto de Australia de 2014”, su primero de tres.

Jeff McFarland, creador del sitio web Hidden Game of Tennis, dijo que Wawrinka fue inteligente para mantener sus sueños modestos. Ganar un Junior Slam es menos predictivo que ser una de las mejores selecciones del fútbol americano universitario o del baloncesto.

“El tenis tiene un sistema de desarrollo tan desestructurado, por lo que es difícil decir qué podrían indicar estas victorias”, dijo McFarland, y agregó que el aspecto físico del juego moderno hace que sea difícil saber cómo evolucionarán los jugadores cuando sus cuerpos aún no se hayan desarrollado por completo. “Puede que sean la flor y nata en los Juniors, pero en el siguiente nivel todo el mundo es tan bueno”.

Los Junior Slams han producido más mujeres que hombres en los últimos 15 años: las ganadoras del Grand Slam Victoria Azarenka, Simona Halep, Ashleigh Barty, Jelena Ostapenko e Iga Swiatek; las No. 1 Caroline Wozniacki y Karolina Pliskova; y una larga lista de los 10 mejores jugadores.

El equipo masculino alcanzó su punto máximo de 1998 a 2005, con Federer, Murray, Wawrinka, Andy Roddick, Marin Cilic y los 10 mejores jugadores Jo-Wilfried Tsonga y Gael Monfils. Los siguientes ocho años produjeron a Dominic Thiem, que ganó el Abierto de Estados Unidos el año pasado, pero por lo demás fue una cosecha exigua, pero desde 2014, ha surgido una nueva generación: Alexander Zverev, Andrey Rublev, Taylor Fritz y esas estrellas de ese Wimbledon 2016. torneo.

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McFarland dijo que una carrera profesional exitosa no necesitaba incluir un Grand Slam, especialmente en el lado masculino, donde Nadal, Novak Djokovic, Federer, Murray y Wawrinka han ganado todos menos cuatro títulos desde 2004, o incluso llegar al Top 10. Los ganadores del Junior Slam. Leander Paes y Jack Sock fracasaron en el ATP Tour pero ganaron múltiples Grand Slams en dobles, mientras que Richard Gasquet, “de quien el fanático estadounidense promedio nunca ha oído hablar, tiene casi $ 20 millones en premios”, dijo McFarland. “Nadie llamaría a esas carreras un fracaso”.

Aún así, McFarland dijo que desde 1990 solo la mitad de los ganadores masculinos de Junior Grand Slam llegaron al Top 50, mientras que solo un tercio de los finalistas de Junior Slam alcanzaron ese nivel. A las chicas les va mejor, con dos tercios de los ganadores de Junior Slam y la mitad de los subcampeones entrando en el Top 50 (McFarland dijo que ganar múltiples Junior Slams, como lo han hecho Azarenka y Roddick, en realidad predecía mayores ganancias profesionales).

“Honestamente, ganar un Junior Slam no te ayuda tanto como podrías pensar”, dijo Elina Svitolina, campeona del Abierto de Francia Junior 2010, que había alcanzado el número 3 en el WTA Tour. “Eso es solo el comienzo, tienes que trabajar tantas horas dentro y fuera de la cancha para no tener más la mentalidad de Junior, porque cuando comienzas a jugar en el circuito femenino es completamente diferente”.

Wawrinka dijo que vio más aspectos positivos.

“El tour profesional es un nivel completamente diferente”, dijo Wawrinka, “pero viajar en el tour Junior te ayuda a acostumbrarte a la rutina de viaje a una edad temprana: el desfase horario, la comida diferente y estar fuera de casa no siempre es fácil para juniors “.

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Sofia Kenin, finalista del Abierto Juvenil de Estados Unidos, dijo que haber absorbido “el ambiente y la atmósfera” en los Grand Slams cuando era joven la ayudó a prepararse mentalmente cuando ganó el Abierto de Australia el año pasado y llegó a la final del Abierto de Francia.

Un problema que plantean McFarland y Gilbert sobre los Juniors como predictor es que muchos de los mejores jugadores jóvenes optan por torneos profesionales de bajo nivel, ya sea porque quieren el desafío o por razones económicas.

“Es más un compromiso construir su clasificación junior: los viajes internacionales pueden costar tanto o más que el tour profesional”, dijo Gilbert. Ganar el Abierto Juvenil de Australia, dijo, es menos predictivo que los otros tres majors quizás porque requiere más viajes para los jugadores estadounidenses y europeos.

El resultado, dijo McFarland, es que los ganadores “puede que no se enfrenten al mejor talento”. De hecho, de los seis oponentes de Svitolina en camino a su victoria en Junior Slam, solo dos más tarde entraron en el Top 150 de la WTA.

Gilbert dijo que, idealmente, los ganadores de los Junior Slams deberían recibir un comodín en el cuadro principal de ese Grand Slam del próximo año.

“Esto les daría a los jugadores jóvenes el incentivo para jugar en los Junior Slams y traer más talento de regreso”, dijo.