Las imágenes de satélite muestran cuán ridículamente alto se elevó la columna volcánica de Tonga

La erupción volcánica que sacudió la nación insular de Tonga en el Pacífico en enero fue tan poderosa que arrojó cenizas hasta la mesosfera, la tercera y más fría capa de la atmósfera de la Tierra. Elevándose 58 kilómetros (36 millas) sobre la Tierra, la columna volcánica fue probablemente la más alta jamás medida por satélite, según la NASA.

La NASA pudo medir el penacho porque dos satélites meteorológicos estaban en el lugar correcto en el momento correcto. Esos satélites tomaron imágenes fijas y observaciones infrarrojas que dan una imagen detallada de la erupción desde arriba.

En solo 30 minutos después de la erupción, la ceniza, el vapor y el gas del volcán submarino se elevaron desde la superficie del océano hasta la mesosfera. Una segunda explosión se elevó casi a la misma altura, alcanzando los 50 kilómetros (31 millas), colocándola justo alrededor del límite entre la mesosfera y la estratosfera, la siguiente capa hacia abajo.

Una combinación explosiva del calor extremo del volcán y la humedad del océano ayudó a impulsar la columna volcánica a una altura tan sorprendente.

“Fue como hipercombustible para una megatormenta”, dijo en un comunicado Kristopher Bedka, científico atmosférico de la NASA. “El penacho fue 2,5 veces más alto que cualquier tormenta eléctrica que hayamos observado, y la erupción generó una cantidad increíble de rayos”.

Cuando los volcanes arrojan emisiones a la atmósfera, en realidad pueden enfriar temporalmente las cosas tanto a nivel local como global. Eso se debe en gran parte a las partículas de dióxido de azufre que reflejan la luz del sol y que se encuentran en las cenizas volcánicas. Pero debido a que había tanto vapor de agua y no tanto dióxido de azufre en esta columna, probablemente no tendrá ese efecto, según la NASA.

El penacho de esa erupción histórica se elevó y se desembolsó durante 13 horas el 15 de enero. Pero algunos de sus aerosoles sobrantes han persistido y podrían permanecer en la estratosfera (justo debajo de la mesosfera) durante un año completo.

Los científicos de la NASA analizaron imágenes del Satélite Ambiental Operacional Geoestacionario 17 (GOES-17) de la NOAA, que muestran la columna en varias etapas el 15 de enero.
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La erupción también desencadenó un devastador tsunami que arrasó Tonga. El archipiélago quedó aislado de gran parte del mundo durante días después de que la catástrofe rompiera el único cable submarino que lo conectaba a Internet. Poco después, los esfuerzos de rescate trajeron casos de COVID-19 al país y desencadenaron un brote en la nación isleña, que solo había registrado su primera infección en octubre de 2021. Ahora, recuperarse de todos los daños infligidos en Tonga por el volcán y el tsunami costará la abrumadora cantidad de $90 millones, equivalente a más del 18 por ciento del PIB del país, según una estimación del Banco Mundial.