Las lesiones laborales ligadas al calor son muy subestimadas, encuentra un estudio

El calor extremo causa muchas veces más lesiones en el lugar de trabajo de las que capturan los registros oficiales, y esas lesiones se concentran entre los trabajadores más pobres, sugiere una nueva investigación, la evidencia más reciente de cómo el cambio climático empeora la desigualdad.

Los días más calurosos no solo significan más casos de insolación, sino también lesiones por caídas, golpes de vehículos o mal manejo de la maquinaria, muestran los datos, lo que provoca 20,000 lesiones adicionales en el lugar de trabajo cada año solo en California. Los datos sugieren que el calor aumenta las lesiones en el lugar de trabajo al dificultar la concentración.

“La mayoría de la gente todavía asocia el riesgo climático con el aumento del nivel del mar, huracanes e incendios forestales”, dijo R. Jisung Park, profesor de políticas públicas en la Universidad de California en Los Ángeles y autor principal del estudio. “El calor solo está comenzando a infiltrarse en la conciencia como algo que daña de inmediato”.

Los hallazgos siguen a olas de calor récord en el oeste de los Estados Unidos y la Columbia Británica en las últimas semanas que han matado a unas 800 personas, empeoraron los incendios forestales, provocaron apagones e incluso mataron a cientos de millones de animales marinos.

Pero los nuevos datos, descritos en el testimonio ante el Congreso el jueves, subrayan cómo las olas de calor también pueden dañar a las personas de formas inesperadas.

Por ejemplo, el calor extremo no es solo una amenaza para los trabajadores al aire libre, sino también para aquellos que trabajan en interiores en lugares como plantas de fabricación y almacenes. Esas lesiones adicionales significan salarios perdidos y facturas médicas más altas para los trabajadores de bajos ingresos en una amplia gama de industrias, lo que amplía la brecha salarial a medida que aumentan las temperaturas.

Para comprender el vínculo entre el calor extremo y las lesiones de los trabajadores, el Dr. Park, junto con sus coautores, Nora Pankratz y A. Patrick Behrer, obtuvieron informes de lesiones de compensación para trabajadores de California desde 2001 hasta 2018 y construyeron una base de datos de más de 11 millones. lesiones mostrando la fecha y el código postal de cada una.

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Los autores combinaron esos informes con las temperaturas máximas de cada día y lugar. Luego observaron si la cantidad de lesiones aumentaba en los días con temperaturas más altas y en cuánto.

Esa estrategia ofrece una nueva forma de estimar la cantidad de lesiones relacionadas con el calor, en lugar de simplemente depender de la causa de la lesión que figura en los informes de lesiones de compensación para trabajadores. Esos informes mostraron un promedio de alrededor de 850 lesiones por año que fueron clasificadas oficialmente como causadas por temperaturas extremas, pero los nuevos datos sugieren que el recuento es demasiado bajo.

En los días en que la temperatura estaba entre 85 grados y 90 grados Fahrenheit, los investigadores encontraron que el riesgo general de lesiones en el lugar de trabajo, independientemente de la causa oficial, era de un 5 a un 7 por ciento más alto que los días en que las temperaturas estaban en los 60 grados. Cuando la temperatura supera los 100 grados, el riesgo general de lesiones era de un 10 a un 15 por ciento mayor.

Eso apunta a una gran cantidad de lesiones relacionadas con el calor que se enumeran en otras categorías. Los investigadores encontraron que es probable que el calor extremo haya causado alrededor de 20,000 lesiones adicionales al año, o 360,000 lesiones adicionales durante el período de 18 años que estudiaron.

“Esto es aproximadamente once veces la cantidad de conmociones cerebrales en el lugar de trabajo y al menos diecinueve veces la cantidad anual de lesiones en el lugar de trabajo que los microdatos de compensación laboral registran como causadas por temperaturas extremas”, escribieron los autores.

Los hallazgos se harán públicos como documento de trabajo el lunes. El Dr. Park anticipó sus hallazgos el jueves durante una audiencia del Comité Selecto de la Cámara sobre la Crisis Climática.

Los riesgos adicionales de lesiones en el lugar de trabajo que provienen de las altas temperaturas no se distribuyen de manera uniforme. El 20 por ciento de los trabajadores peor pagado sufre cinco veces más lesiones relacionadas con el calor que el 20 por ciento de los trabajadores mejor pagado, encontraron los investigadores.

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Esa diferencia podría reflejar el tipo de trabajo que realizan los trabajadores con salarios bajos, en comparación con sus contrapartes con salarios más altos, dijo el Dr. Park. Por ejemplo, en la manufactura, las altas temperaturas aumentan las lesiones en aproximadamente un 10 por ciento y un 15 por ciento para los trabajadores en trabajos de comercio mayorista. Las personas en esas industrias tienen más probabilidades de estar expuestas a condiciones peligrosas en primer lugar, por lo que la dificultad para concentrarse puede traducirse en lesiones.

En comparación, los trabajadores de finanzas, seguros o atención médica no vieron una conexión fuerte entre las temperaturas y las lesiones. Eso podría reflejar la mayor prevalencia del aire acondicionado en esos lugares de trabajo, y también la ausencia de peligros: si alguien que se sienta en un escritorio todo el día lucha por concentrarse debido al calor, “no hay consecuencias reales para la seguridad”, dijo el Dr. Dijo Park.

La brecha en las lesiones relacionadas con el calor entre los trabajadores con salarios bajos y los trabajadores con salarios altos también podría reflejar las condiciones de vida.

Investigadores de la Universidad de California en San Diego informaron esta semana que los vecindarios de bajos ingresos en los Estados Unidos tienden a ser significativamente más cálidos que los vecindarios más ricos durante el verano. La susceptibilidad de los trabajadores de bajos ingresos a las lesiones relacionadas con el calor podría deberse a la falta de aire acondicionado y a temperaturas más altas en el hogar, dijo el Dr. Park.

Los ingresos no son la única forma en que las lesiones relacionadas con el calor se distribuyen de manera desigual entre los trabajadores estadounidenses. Los días calurosos son tres veces más peligrosos para los hombres que para las mujeres, según muestran los datos, quizás porque es más probable que los hombres trabajen en lugares con condiciones peligrosas. Y para los trabajadores de entre 20 y 30 años, el riesgo adicional de las temperaturas más altas es aproximadamente el doble que para los trabajadores de entre 50 y 60 años.

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Los hallazgos también contienen algunas buenas noticias.

El vínculo entre el calor extremo y las lesiones en el lugar de trabajo se debilitó después de 2005, encontraron los investigadores. Ese es también el año en que California comenzó a exigir a los empleadores que tomaran medidas para proteger a los trabajadores del calor severo, como proporcionar agua, sombra y descansos para los trabajadores al aire libre en días de más de 95 grados.

Si bien eso no prueba que las reglas de California lideraron la reducción de las lesiones relacionadas con el calor, aumenta la posibilidad de que los empleadores y los gobiernos puedan reducir el efecto del calor extremo en la seguridad de los trabajadores, dijeron los autores.

Pero solo hasta cierto punto. Después de 2005, el vínculo entre la temperatura y las lesiones no desapareció: se redujo en aproximadamente un tercio.

Un mensaje para los legisladores, dijo el Dr. Park, es que los gobiernos deberían hacer más para reducir las emisiones de gases que calientan el planeta, como el dióxido de carbono, para frenar los futuros aumentos de temperatura. Pero mientras tanto, los trabajadores necesitan más protección contra los efectos de las altas temperaturas, dijo.

“No solo deberíamos participar en una mitigación climática agresiva, es decir, alejarnos de los combustibles fósiles”, dijo el Dr. Park al comité el jueves. “Los legisladores también pueden querer pensar de manera proactiva sobre la adaptación climática”.