Las noches de Netflix todavía vienen envueltas en sobres rojos y blancos

SANTA CRUZ, Calif. — El innovador servicio de alquiler de DVD por correo de Netflix ha sido relegado como una reliquia en la era de la transmisión de videos, pero todavía hay una audiencia constante, aunque cada vez menor, de fanáticos como Amanda Konkle que pagan felizmente para recibir esos discos en los icónicos sobres rojos y blancos.

“Cuando abres tu buzón, todavía es algo que realmente quieres en lugar de solo facturas”, dijo Konkle, residente de Savannah, Georgia, que se suscribió al servicio de DVD por correo de Netflix desde 2005.

Es un pequeño placer que disfrutan Konkle y otros suscriptores de DVD aún dedicados, pero no está claro por cuánto tiempo más. Netflix se negó a comentar para esta historia, pero durante un evento de medios de 2018, el cofundador y codirector ejecutivo de Netflix, Reed Hastings, sugirió que el servicio de DVD por correo podría cerrarse alrededor de 2023.

Cuando suceda, no si sucede, Netflix cerrará un servicio que ha enviado más de 5 mil millones de discos a través de los EE. UU. desde su creación hace casi un cuarto de siglo. Y se hará eco de la caída de las miles de tiendas de alquiler de videos Blockbuster que cerraron porque no pudieron contrarrestar la amenaza que representaba la alternativa de DVD por correo de Netflix.

La eventual desaparición de su servicio de DVD por correo ha sido inevitable desde que Hastings decidió separarlo de un entonces incipiente servicio de transmisión de video en 2011. En ese entonces, Hastings planteó la idea de renombrar el servicio como Qwikster, una idea fallida que fue tan ampliamente ridiculizado que fue satirizado en «Saturday Night Live». Finalmente se decidió por su nombre actual, más prosaico, DVD.com. La operación ahora tiene su sede en una oficina anodina en Fremont, California, ubicada a unas 20 millas del elegante campus de Netflix en Los Gatos, California.

Poco antes de su ruptura con la transmisión de video, el servicio de DVD por correo contaba con más de 16 millones de suscriptores, un número que ahora se ha reducido a aproximadamente 1,5 millones de suscriptores, todos en los EE. UU., según cálculos extraídos de las divulgaciones limitadas de Netflix sobre el servicio en sus informes trimestrales. El servicio de transmisión de video de Netflix ahora cuenta con 223 millones de suscriptores en todo el mundo, incluidos 74 millones en los EE. UU. y Canadá.

“El negocio de DVD por correo ha legado el Netflix que todo el mundo conoce y ve hoy”, dijo Marc Randolph, director ejecutivo original de Netflix, durante una entrevista en una cafetería ubicada frente a la oficina de correos en Santa Cruz, California.

La oficina de correos de 110 años se ha convertido en un hito en la historia de Silicon Valley porque es donde Randolph envió por correo un CD de Patsy Cline a Hastings en 1997 para probar si un disco podía entregarse a través del Servicio Postal de EE. UU. sin dañarse.

El disco llegó a la casa de Hastings sin defectos, lo que llevó al dúo a lanzar en 1998 un sitio web de alquiler de DVD por correo que siempre supieron que sería reemplazado por una tecnología aún más conveniente.

“Fue obsolescencia programada, pero nuestra apuesta fue que tomaría más tiempo de lo que la mayoría de la gente pensaba en ese momento”, dijo Randolph.

Con el exitoso servicio de transmisión de Netflix, es fácil suponer que alguien que todavía paga para recibir DVD por correo es un tecnófobo o alguien que vive en una parte remota de los EE. UU. sin acceso confiable a Internet. Pero los suscriptores dicen que se quedan con el servicio para poder alquilar películas que de otro modo serían difíciles de encontrar en los servicios de transmisión.

Para Michael Fusco, de 35 años, eso incluye la película de 1986 “Power”, protagonizada por un entonces joven Richard Gere y Denzel Washington, y la de 1980 “The Big Red One”, protagonizada por Lee Marvin. Esa es una de las principales razones por las que se ha suscrito al DVD-by-service desde 2006, cuando era un estudiante de primer año en la universidad, y no tiene planes de cancelarlo ahora.

“Lo he tenido durante casi la mitad de mi vida, y ha sido una gran parte”, dijo Fusco. “Cuando era joven, me ayudó a descubrir voces que probablemente no habría escuchado. Todavía tengo recuerdos de ver películas y que me volvieran loco”.

Tabetha Neumann se encuentra entre los suscriptores que redescubrieron el servicio de DVD durante la agonía de los bloqueos pandémicos en 2020 después de quedarse sin cosas para ver en su servicio de transmisión de video. Así que ella y su esposo se inscribieron nuevamente por primera vez desde que cancelaron en 2011. Ahora les gusta tanto que obtienen el plan que les permite conservar hasta tres discos a la vez, una opción que actualmente cuesta $20 por mes ( en comparación con $10 por mes para el plan de un disco).

“Cuando comenzamos a revisar todas las películas que queríamos ver, nos dimos cuenta de que era más barato que pagar $5 por película en algunos servicios de transmisión”, dijo Neumann. “Además, hemos encontrado muchas películas de terror antiguas, y ese género no es muy popular en la transmisión”.

Konkle, que ha escrito un libro sobre las películas de Marilyn Monroe, dice que todavía encuentra películas en el servicio de DVD, como la película de 1954 «Cattle Queen of Montana», con el futuro presidente de los EE. UU. Ronald Reagan junto a Barbara Stanwyck y la película francesa de 1983 «Sugar Cane Alley”, que la ayudan a impartir sus clases de estudios cinematográficos como profesora asociada en la Universidad del Sur de Georgia. Es un hábito de visualización que normalmente no comparte con sus clases porque “la mayoría de mis alumnos no saben lo que es un DVD”, dijo Konkle, de 40 años, riendo.

Katie Cardinale, una suscriptora que vive en Hopedale, Massachusetts, dice que ahora tiene que esperar de dos a cuatro días más para que lleguen los discos por correo porque se envían desde un centro de distribución en Nueva Jersey en lugar de Boston. (Netflix no revela cuántos centros de distribución de DVD todavía funcionan, pero hubo una vez alrededor de 50 de ellos en los EE. UU.).

Konkle dice que ahora más discos vienen con grietas u otros defectos y se tarda una eternidad en reemplazarlos. Y casi todos los suscriptores han notado que la selección de títulos de DVD se ha reducido drásticamente desde los años pico del servicio cuando Netflix se jactaba de tener más de 100,000 películas y programas de televisión diferentes en disco.

Netflix ya no revela el tamaño de su biblioteca de DVD, pero todos los suscriptores entrevistados por AP informaron que la selección cada vez más estrecha está dificultando encontrar películas famosas y series de televisión populares que alguna vez estuvieron disponibles de forma rutinaria en el servicio. En cambio, Netflix ahora ordena las solicitudes de títulos como la primera temporada de la galardonada serie «Ted Lasso», un lanzamiento que se puede comprar en DVD, en una cola «guardada», lo que indica que puede decidir almacenarlo en el futuro. , dependiendo de la demanda.

Sabiendo que el final está a la vista, Randolph dijo que lamentará la muerte del servicio de DVD que él trajo a la vida mientras se consuela que su legado sobrevivirá.

“El negocio de DVD de Netflix era parte integrante de quién era y sigue siendo Netflix”, dijo. “Está incrustado en el ADN de la empresa”.

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