Las ‘noticias falsas’ han matado a los nigerianos. ¿Puede un proyecto de ley detener la violencia?



En junio de 2018, las imágenes del cadáver ensangrentado de un bebé, el cráneo y los cuerpos agrietados de un hombre en fosas comunes se extendieron rápidamente por los feeds de Facebook en Nigeria, la nación más poblada de África.

Los usuarios de Facebook que circulan estas imágenes acusaron a los musulmanes fulani en el estado de Plateau, un área de tremenda diversidad étnica, lingüística y religiosa, de perpetrar atrocidades contra los cristianos de Berom. En lo que las autoridades describieron como un acto de retribución de los vigilantes, varios jóvenes de Berom sacaron a los hombres Fulani de sus autos y los mataron. Al menos 10 personas murieron.

Una crisis de desinformación está asustando a las naciones de todo el mundo, sembrando la discordia en democracias establecidas como Estados Unidos, Alemania y Gran Bretaña y sacudiendo a las frágiles como India, Taiwán y Nigeria. Con solo una computadora portátil y un inicio de sesión, es tan fácil crear material inflamatorio, difundirlo rápidamente y generar reacciones fuertes, incluso violentas, que algunos expertos temen que los cimientos de la sociedad estén amenazados.

El año pasado, un Investigación de la BBC expuso el derramamiento de sangre en el estado de Plateau, vinculándolo a la desinformación viral difundida por Facebook.


La información falsa, los engaños, los rumores urbanos y las “falsificaciones profundas” (videos y fotos alterados digitalmente que pretenden mostrar acciones o discursos que, de hecho, no ocurrieron) son una amenaza creciente en todo el mundo, pero son especialmente peligrosos para las economías emergentes como Nigeria, donde el uso de internet está aumentando mucho más rápidamente que los niveles de educación. En los últimos siete años, el número de usuarios de internet en Nigeria se ha triplicado, a 100 millones.

Adamkolo Mohammed Ibrahim, un académico de la Universidad de Maiduguri que estudia noticias falsas, dice que los bots y propagandistas que usan las redes sociales y difunden noticias falsas amenazan con dejar sin sentido los derechos democráticos, incluida la libertad de expresión. Teme que Nigeria esté al borde de la “posverdad”, un momento en que las falsedades, moderadas y extremas, impregnan a la sociedad con tanta intensidad que la verdad deja de tener sentido.

Con más de 200 grupos étnicos y 500 idiomas, Nigeria, una antigua colonia británica, es una de las sociedades multiculturales más grandes del mundo. Desde su independencia de Gran Bretaña en 1960, también ha lidiado con movimientos separatistas, discordias sectarias y étnicas y luchas por los recursos naturales, incluidos los minerales y el petróleo.

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No fue sino hasta fines de la década de 1990, dicen los académicos, que Nigeria se convirtió en una verdadera democracia multipartidista, con elecciones competitivas, libres y justas. Ahora, incluso esos avances frágiles están siendo amenazados por noticias falsas.

El año pasado, por ejemplo, el presidente Muhammadu Buhari, que sufrió varios problemas de salud, se encontró obligado a negar rumores que había muerto y había sido reemplazado en ceremonias por un clon sudanés.

No es más loco, sin duda, que la afirmación de extrema derecha de que Hillary Clinton estaba detrás de un anillo de sexo infantil alojado en una pizzería de Washington. Pero una democracia embrionaria como Nigeria puede necesitar capas de protección para mantener a las personas a salvo de la violencia comunitaria.

“Nuestra democracia tiene solo 20 años”, dijo Ibrahim. “Existe el temor de que si se permite que las noticias falsas continúen como están, podrían llegar a un punto en el que la democracia se vea amenazada y los militares puedan intervenir”.

Debido a que Ibrahim no quiere que esto suceda, él apoya algún tipo de acción gubernamental.

Un senador federal, Mohammed Sani Musa, presentó recientemente un proyecto de ley que criminalizaría a quienes crean “noticias falsas”, con sanciones que incluyen multas y encarcelamiento para individuos, y sanciones financieras para empresas.

“Hay demasiada información errónea en nuestras redes sociales”, dijo Musa.

“¿Es ese el tipo de mundo en el que deberíamos vivir?”

Aunque el proyecto de ley aún está en su infancia, la oposición ha sido feroz, en gran parte porque los ciudadanos temen que solo cubra la censura.

Una petición en línea denunció el llamado proyecto de ley de redes sociales como una medida para frenar el discurso crítico en línea contra los políticos.

Toyin O. Falola, profesor de estudios africanos en la Universidad de Texas en Austin, dijo que la prohibición propuesta de “noticias falsas” fue principalmente una reacción a los “comentarios dirigidos a los líderes políticos que informan un alto nivel de transgresiones y fechorías”. Señaló que Buhari, 77, había sido muy reservado sobre el estado de su salud. También dijo que el gobierno había sido incompetente para manejar problemas serios como crecientes tensiones entre pastores musulmanes y agricultores cristianos.

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“No hay nada especial sobre las” noticias falsas “en Nigeria”, dijo Falola en una entrevista. “Se ha convertido en un fenómeno global en una era posterior a la verdad”.

Musa, el senador detrás del proyecto de ley, dijo que “no es un intento de sofocar la libertad de expresión, es una oportunidad para abordar las crecientes amenazas que perturban la paz”.

Pero la legislación, como otras propuestas en todo el mundo para frenar las noticias falsas, no ofrece una definición muy confiable del problema.

Muthoki Mumo, un experto en África del Comité para la Protección de los Periodistas, un grupo con sede en Nueva York que aboga por la libertad de prensa, señaló que los legisladores en Etiopía, Kenia y Tanzania propusieron prohibiciones de “noticias falsas”, como “parte de un intento de lidiar con un público que se expresa de manera más libre y frecuente en línea “.

El problema es que los gobiernos autoritarios de todo el mundo han utilizado “noticias falsas” como pretexto para frenar el discurso legítimo. Las amenazas contra periodistas están aumentando, y los periodistas de todo el mundo están siendo encarcelados cada vez más por acusaciones, a menudo falsas y falsas, de difundir noticias falsas.

Agba Jalingo, el editor de CrossRiverWatch, fue arrestado por las autoridades nigerianas en agosto después de que el sitio web de noticias informara sobre presunta corrupción que involucraba al banco público y al gobernador del estado de Cross River. Las autoridades afirmaron que los informes del medio eran falsos, traidores y un intento de perturbar la paz.

El uso de las leyes existentes por parte de los funcionarios para perseguir a los periodistas es preocupante para defensores como Mumo, que teme que esta nueva legislación otorgue al gobierno una mayor autoridad para definir la verdad y silenciar a los críticos.

“Si tienes un gobierno que está dispuesto a implementar estas leyes de manera amplia contra los críticos, no vas a tener un resultado positivo, no importa cuán bien intencionado sea”, dijo. “Hemos visto que la verdad se define de una manera que favorece la autoridad. Eso es un problema.”

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Musa sostiene que la definición de verdad puede resolverse en los tribunales y que su prohibición propuesta no perjudicaría a los periodistas no partidarios.

Pero el resultado real sigue lejos de ser cierto.

En octubre, un tribunal permitió que la fiscalía presentara un testigo anónimo, lo que dificultó al abogado de Jalingo defender a su cliente en un juicio justo y gratuito.

Y, para aquellos que no pueden permitirse el lujo de presentar cargos en la corte, la alternativa es declararse culpable y pagar la multa. Y en un momento cada vez más difícil para los medios de comunicación, la multa puede parecer elevada.

El mercado para vender falsedades explotó en Nigeria después de las elecciones presidenciales de 2016 en Estados Unidos, dijo Ibrahim, el académico. Y, con un mayor acceso a Internet y una próspera escena de redes sociales, los rumores se extendieron como un reguero de pólvora en el país de África occidental.

Para Ibrahim, Nigeria “está en crisis”, y la represión de “noticias falsas” es clave. Si un organismo central puede evitar que las publicaciones falsas y virales creen violencia y confusión, el país tiene la oportunidad de obtener más paz, dijo. Y aunque las supuestas organizaciones de verificación de hechos no partidistas comienzan a aparecer en todo el país, su capacidad para abordar la raíz de las “noticias falsas” nunca puede tener el mismo peso que la de un gobierno.

Nadie está por encima de la ley, dijo Ibrahim. “Incluso si el presidente define qué es la verdad, la legislatura puede verificarlo. Nunca puedes cambiar la verdad. Incluso si lo suprimes, surgirá “.

Falola no está de acuerdo, argumentando que el gobierno no debería tener el poder de definir lo que es falso. “El gobierno federal en sí no es transparente, creando así el espacio para que varios individuos creen historias para llenar un vacío”, dijo. Una mejor gobernanza, dijo, es la respuesta.



Pilar Benegas

Pilar Benegas es una reconocida periodista con amplia experiencia en importantes medios de USA, como LaOpinion, Miami News, The Washington Post, entre otros. Es editora en jefe de Es de Latino desde 2019.