Las obras maestras que robó Napoleón y cómo algunos regresaron

PARÍS – El botín de guerra fue positivamente magnífico.

Cuando Napoleón Bonaparte condujo a su ejército a través de los Alpes, ordenó a los estados italianos que conquistó entregar las obras de arte que eran el orgullo de la península. El Vaticano fue vaciado del “Laocoon”, una obra maestra de la escultura griega antigua, y Venecia fue despojada de la pintura de Veronese “El banquete de bodas de Caná” (1563).

El objetivo era “unir las mayores obras maestras del arte en París” y “reunir, en una nación liberada del despotismo, todos los productos del genio humano”, un monitor de vídeo en la enorme nueva exposición “Napoleón”, en la Grande Halle. de la Villette hasta el 19 de septiembre, dice sobre la expropiación.

Trajo suficiente botín de sus conquistas para llenar lo que pronto se convertiría en el Museo del Louvre. Y sus hambrientas y metódicas incautaciones de arte, un legado cultural que ahora se destaca en las conmemoraciones del 200 aniversario de su muerte, allanó el camino para excesos franceses similares en el África subsahariana un siglo después. Sin embargo, muchas de esas obras fueron devueltas después de la derrota de Napoleón, sentando precedentes que aún informan los debates sobre la restitución.

“Napoleón comprendió que los reyes franceses habían usado el arte y la arquitectura para engrandecerse y construir la imagen del poder político, e hizo exactamente lo mismo”, Cynthia Saltzman, autora de “Plunder”, una historia de los robos de arte italiano de Napoleón. , dijo en una entrevista.

Robó unas 600 pinturas y esculturas solo de Italia, señaló, y agregó que buscó “vincularse a estas obras de genio” y justificar su saqueo invocando “los objetivos de la Ilustración”.

Una vez que Napoleón fue derrotado en la batalla de Waterloo en 1815, sus adversarios se apresuraron a devolver los tesoros saqueados del Louvre. Era “realmente triste verlo ahora”, escribió el pintor de miniaturas británico Andrew Robertson en ese momento: “lleno de polvo, cuerdas, triángulos y poleas”.

Aproximadamente la mitad de las pinturas italianas que Napoleón había tomado fueron devueltas, dijo Saltzman. La otra mitad se quedó en Francia, incluida “Las bodas de Caná”.

¿Por qué no regresaron los demás? Muchos estaban esparcidos en museos de todo el país y los funcionarios franceses se resistieron a devolverlos. Cada estado anteriormente ocupado tuvo que presentar una solicitud por separado para la devolución de sus obras de arte, lo que complicó aún más el proceso, dijo Saltzman.

Hoy, Francia conserva piezas importantes, incluida una pintura importante de Cimabue, paneles de un retablo de Mantegna, una pintura de Tiziano y otro veronés, agregó.

Sin embargo, la limpieza posnapoleónica del Louvre ahora sirve como un ejemplo para el país, ya que comienza a devolver los tesoros tomados de sus antiguas colonias africanas, dijo Bénédicte Savoy, historiadora que coescribió un informe de 2018 sobre la restitución a África encargado por Presidente Emmanuel Macron.

Savoy describió la repatriación cultural de 1815 como “el primer gran acto importante de restitución en los tiempos modernos”, y dijo que las negociaciones fueron debatidas acaloradamente por periódicos e intelectuales como Goethe y Stendhal. El “desmantelamiento” del Louvre, dijo, fue “el modelo de restituciones culturales” que siguió.

Aunque se devolvió mucho, el saqueo napoleónico dejó un regusto amargo que perdura hasta el día de hoy. Los italianos todavía se refieren a “i furti napoleonici” (“los robos napoleónicos”). En 2016 y 2017, las obras maestras que Bonaparte había saqueado se exhibieron en una exposición especial de Roma en la Scuderie del Quirinale.

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Egipto exige regularmente la devolución de la Piedra Rosetta, que fue excavada durante la ocupación de Egipto por Napoleón (1798-1801), capturada por los británicos en su derrota, y ahora se encuentra en el Museo Británico. Una caja de yeso se encuentra en la exposición de París.

Como revela la exposición, a través de una vertiginosa variedad de objetos, incluido su trono con monograma, una espada enjoyada y la destartalada diligencia de madera que lo llevó a la tumba, Napoleón era una figura compleja cuyas estrategias políticas y culturales fueron moldeadas por la Revolución Francesa.

Ruth Scurr, profesora de la Universidad de Cambridge y autora de la nueva biografía “Napoleón: una vida en jardines y sombras”, describió a Napoleón como un conquistador. “Él se entiende que está estabilizando a Francia, que está anteponiendo los intereses de Francia, que está sacando al país de un período de completo caos y disrupción revolucionaria”, dijo. También estaba en “una búsqueda revolucionaria del conocimiento”, imaginando un museo universal en París y viéndose a sí mismo como “un coleccionista y un descubridor” no solo de arte, sino también de plantas y animales.

El libro de Scurr ofrece un ejemplo vívido de cómo se puso el arte al servicio de la política. Describe un desfile de julio de 1798 en el que se hizo alarde de botines frescos de Italia en las calles de París. Las atracciones estrella eran cuatro caballos de bronce dorado que habían sido derribados desde la parte superior de la puerta central de la Basílica de San Marcos. (Estos caballos de bronce, unos seis siglos antes, habían sido arrebatados por los venecianos de Constantinopla durante la Cuarta Cruzada).

El desfile también contó con antiguas estatuas de mármol, carros llenos de animales vivos (avestruces, leones, camellos y gacelas), libros raros y manuscritos y pinturas, aunque la multitud no pudo ver las obras maestras. “Roma ya no está en Roma. Todo está en París ”, corearon alegremente las multitudes, según Scurr.

Napoleón realmente quería llevar los tesoros del mundo a París, y más específicamente al Louvre, dijo Vivien Richard, quien dirige el departamento del Louvre que se especializa en la historia del museo.

“Es indudable que fundó el Museo del Louvre tal como lo conocemos hoy, con toda la riqueza y variedad de sus colecciones”, dijo. En la época napoleónica, “su misión era enriquecer sus colecciones y ser enciclopédica, y esa misión prevalece hasta el día de hoy”.

Savoy dijo que la formación de Napoleón de las primeras colecciones del Louvre y su posterior restitución había inspirado la apertura de muchos otros museos públicos en Europa, incluidas nuevas extensiones de los Museos Vaticanos en Roma y el Museo del Prado en Madrid.

Entonces, ¿por qué no se condena a Napoleón con tanta ferocidad por su expropiación cultural como a las fuerzas coloniales francesas por el saqueo de África?

“La única diferencia enorme es la duración: la ocupación de Europa por Napoleón duró una década, no varias décadas o un siglo”, dijo Savoy. Además, “los colonizadores de África extrajeron todas las riquezas naturales de esos países y se llevaron todos sus tesoros culturales mientras humillaban a sus poblaciones”.

“Napoleón”, dijo, “no fue tan extremo”.