las plataformas de extrema derecha que difunden mitos sobre la salud

WASHINGTON — No mucho después de que Randy Watt muriera de COVID-19, su hija Danielle se sentó frente a su computadora en busca de pistas sobre por qué el hombre inteligente y reflexivo que ella conocía se había negado a vacunarse.

Abrió Google, escribió un nombre de pantalla que él había usado en el pasado y descubrió un secreto que la dejó atónita.




Danielle Watt sostiene una foto de su padre, Randy Watt y su esposa, Victoria Stefan Watt. (Rebeca Kiger/The New York Times)

Se enteró de que su padre tenía una vida virtual oculta en Gab, una plataforma de redes sociales de extrema derecha que trafica con información errónea sobre el COVID-19.

Y hubo otra sorpresa:

mientras luchaba contra el coronavirus, les dijo a sus seguidores que estaba tomando ivermectina, un medicamento que se usa para tratar infecciones parasitarias que, según los expertos, no tiene ningún beneficio, y de hecho puede ser peligroso, para los pacientes con COVID-19.

“En dos ocasiones tosí tan fuerte que la laringe sufrió un espasmo y me cerró las vías respiratorias”, escribió en una publicación en Gab unos días antes de la Navidad del año pasado.

“Aterrador, sí, pero relajarse en lugar de entrar en pánico permitió que las vías respiratorias se abrieran en 15 a 20 segundos. Tomar segunda dosis de ivermectina, junto con ibuprofeno para la fiebre y mi régimen vitamínico habitual. Descanso, líquidos y oración”.

Watt, un compositor y músico apasionado que amaba el aire libre y se había jubilado de una compañía de energía en Ohio, murió el 1 de enero.

Tenía 64 años.

Su esposa y sus dos hijas aún luchan por entender qué lo llevó a un sitio como Gab, al que su viuda, Victoria Stefan Watt, culpa por lo que ella llamó su «muerte sin sentido«.

En todo el país, innumerables estadounidenses están sufriendo un tipo muy particular de agravio por el COVID-19:

una mezcla de ira, tristeza y vergüenza que surge al perder a un ser querido que ha consumido falsedades en las redes sociales.

El martes, en lo que probablemente fue su última aparición en la sala de reuniones de la Casa Blanca antes de retirarse del servicio gubernamental a fin de año, el Dr. Anthony Fauci, principal asesor médico del presidente Joe Biden, suplicó a los estadounidenses que hablaran en contra de la desinformación científica. .

“Las personas que tienen la información correcta, que se toman la ciencia en serio, que no tienen teorías extrañas y descabelladas sobre las cosas, pero que basan lo que dicen en evidencia y datos, necesitan hablar más”, dijo Fauci, “porque la del otro lado que sigue publicando información errónea y la desinformación parece ser incansable en ese esfuerzo”.

Los expertos dicen que es probable que la difusión de información errónea sobre la salud, particularmente en plataformas marginales de redes sociales como Gab, sea un legado duradero de la pandemia de coronavirus. Y no hay soluciones fáciles.

“Ha habido un enfoque tan increíble en el desarrollo rápido de vacunas”, dijo Tara Kirk Sell, investigadora principal del Centro Johns Hopkins para la Seguridad de la Salud, y agregó:

“Pero desde mi perspectiva, falta una pieza: una pieza faltante del comportamiento social.  ¿Puedes hacer llegar una vacuna a la gente en 100 días pero creen que es veneno? Todavía tienes un gran problema».

En preparación para futuras pandemias, la Casa Blanca lanzó recientemente una nueva estrategia nacional de biodefensa que insta al gobierno a «mejorar las asociaciones de mensajería» antes de que surja otra amenaza biológica.

El objetivo, dijo el Dr. Raj Panjabi, el principal asesor de Biden sobre seguridad sanitaria mundial, es trabajar con “empresas de renombre que se preocupan por transmitir el mensaje correcto”.

Pero luchar contra la desinformación se ha vuelto político en sí mismo, y ha llevado a la administración de Biden a los tribunales, frente a los fiscales generales en Louisiana y Missouri, ambos republicanos, quienes lo han acusado de suprimir la libertad de expresión en asuntos como COVID-19 y elecciones al trabajar con redes sociales. gigantes de los medios de comunicación como Facebook y Twitter.

Fauci declarará en ese caso el miércoles.

El lunes, un tribunal federal de apelaciones, del lado del Departamento de Justicia, suspendió una orden de un tribunal inferior que requería que el Dr. Vivek Murthy, el cirujano general, y otros dos funcionarios de la administración hicieran sus propias declaraciones.

No será tan fácil para el gobierno asociarse con sitios marginales más pequeños como Gab, un centro para supremacistas blancos y teorías de conspiración online cuyo fundador, Andrew Torba, argumenta que “el nacionalismo cristiano sin disculpas es lo que salvará a los Estados Unidos de América. ”

El sitio, que ganó millones de nuevos usuarios después del del motín del 6 de enero de 2021 en el Capitolio está plagado de publicaciones que promueven remedios no probados para el COVID-19, incluida la ivermectina.

También ha mostrado anuncios que ofrecen ivermectina a la venta.

Defensa

En un correo electrónico a The New York Times, Torba dijo que Gab “no estaba en una posición, como proveedor de una plataforma neutral, para ‘verificar’ a nuestros usuarios o evaluar la veracidad o falsedad de cualquier información publicada en el sitio”.

También criticó al Times y terminó su mensaje con una instrucción:

“Por favor, arrepiéntanse y acepten a Jesucristo como su señor y salvador”.

Es difícil, si no imposible, cuantificar el costo exacto que la desinformación de COVID-19 ha tenido en la sociedad estadounidense, pero los académicos lo están intentando.

En un informe publicado el año pasado, Sell y sus colegas estimaron que entre el 5 % y el 30 % de los estadounidenses no vacunados fueron influenciados por las falsedades de la COVID-19.

En la Universidad George Washington, Sarah Wagner, una antropóloga social que investiga la muerte y el duelo, tiene una subvención de tres años de la Fundación Nacional de Ciencias para estudiar los efectos de la información errónea sobre el COVID-19.

Watt no negaba el COVID-19, dice su familia.

Su hija mayor, Jessica Watt Dougherty, lo describe como “una persona espiritual”, un hombre reservado que amaba la música de Neil Young; tocaba la guitarra, el banjo y la armónica; y llevaba el pelo gris largo como un “hippie sobrante”.

Pasó sus dotes musicales a sus nietos, enseñándoles a tocar la guitarra.

Cuando una empresa de energía propuso instalar un oleoducto en su vecindario de Ohio, justo al sur de Akron, Watt ayudó a liderar la lucha en su contra, realizando pruebas en audiencias gubernamentales, presentando una demanda y escribiendo una canción country, «Get Mad».

Era republicano, pero no hablaba de su posición política.

Él y sus hijas nunca hablaron de eso.

“Mi esposo cuestionaba la autoridad”, dijo Stefan Watt. En política, dijo, acordaron no estar de acuerdo.

Al principio de la pandemia, Watt estaba “hipervigilante con el protocolo”, según su esposa.

Usó máscaras y pidió comestibles online para evitar tiendas llenas de gente.

Pero en algún momento, como muchos estadounidenses sin saber a quién o qué creer, Watt comenzó a cuestionar a las autoridades de salud pública.

Sintió que estaban fomentando el miedo y que las cosas no estaban tan mal como decían.

En algún momento de diciembre de 2020, justo cuando las vacunas contra el coronavirus comenzaron a estar disponibles, se unió a Gab, sin el conocimiento de su familia.

Sus hijas dicen que no saben qué lo atrajo allí.

Su esposa piensa que estaba deprimido, atrapado en casa y sintiéndose aislado en su retiro, y que “se fue por la madriguera del conejo” a un mundo que no reflejaba quién era él.

Watt pronto expresó su decepción con el sitio y señaló en marzo de 2021 que había pagado $ 500 por una membresía de por vida sin recibir mucho a cambio.

Llamó a Gab «un pozo negro», y agregó que se vio «obligado a dudar de casi 9/10 de lo que leí».

Aún así, Watt se quedó, eventualmente publicando o volviendo a publicar más de 3200 publicaciones.

Escribió con desdén sobre Biden y con admiración sobre el ex presidente Donald Trump.

También compartió publicaciones que promocionaban la ivermectina, contra la cual la Administración de Alimentos y Medicamentos había estado advirtiendo como tratamiento para el COVID-19.

En una publicación de abril de 2021, Watt se preguntó si el COVID-19 podría “superarse con tratamientos económicos como la vitamina D simple, la vitamina C, la ivermectina” y la hidroxicloroquina, un medicamento contra la malaria promovido por Trump.

“¿En quién debo confiar?” Watt escribió. “¿Gran gobierno? ¿Medios de comunicación? ¿Cuándo fue la última vez que me dirigieron en la dirección correcta sin mentiras ni artimañas?

En un país que valora la libertad de expresión, reprimir las falsedades en las redes sociales es un asunto complicado para los encargados de formular políticas y los funcionarios de salud en Washington.

Torba ha posicionado a Gab como una «empresa de la Primera Enmienda», como él lo expresó, «lo que significa que toleramos un discurso ‘ofensivo’ pero legal».

Lawrence O. Gostin, profesor de la Universidad de Georgetown y experto en leyes de salud pública, dijo que la administración tendría “una base legal débil si trata de regular estas empresas”.

La desinformación e información falsa, dijo, equivalen a “probablemente el problema central para la salud y la seguridad públicas en Estados Unidos y, sin embargo, nadie sabe qué hacer al respecto”.

Biden ha intentado usar su púlpito para atacarlos.

El año pasado, después de que el cirujano general declarara que la desinformación es “una amenaza urgente para la salud pública”, el presidente acusó públicamente a plataformas como Facebook de “matar personas”.

Contrarrestar las mentiras

Los funcionarios de la administración también se reunieron y se comunicaron con funcionarios de las empresas de redes sociales para coordinar y promover mensajes precisos sobre el COVID-19.

Dos fiscales generales republicanos, Eric Schmitt de Missouri y Jeff Landry de Louisiana, argumentaron que los funcionarios se habían confabulado para reprimir la libertad de expresión y presentaron una demanda en mayo.

En julio, un juez federal ordenó a la administración de Biden que entregara las comunicaciones entre los funcionarios de la administración y las empresas de redes sociales.

Schmitt y Landry dijeron que los mensajes publicados en respuesta eran prueba de una gran «empresa de censura».

Gab, fundada en 2016, no era un «gran punto de reunión contra las vacunas» al principio de la pandemia, dijo David Thiel, experto en datos y tecnología de la Universidad de Stanford, quien publicó un análisis de Gab en junio.

Pero eso cambió, dijo, después de que llegaron las vacunas y las principales plataformas de redes sociales comenzaron a tomar medidas enérgicas contra las falsedades de COVID-19.

La avalancha de nuevos usuarios de Gab después de enero.

El ataque del 6 de enero amplificó su contenido antivacunas, dijo.

En su correo electrónico al Times, Torba reconoció que los usuarios de Gab habían podido hacer declaraciones que no habrían sido permitidas en Facebook y Twitter, y sugirió que el Times y otros medios de comunicación principales habían «repetido» las declaraciones del gobierno sobre COVID-19.

“Estas afirmaciones falsas”, escribió, “fueron cuestionadas por los usuarios de Gab que tenían la libertad de hablar sobre estos temas en nuestra plataforma de formas que no habrían podido hacerlo en Twitter y Facebook”.

Cuando las vacunas estuvieron ampliamente disponibles en el invierno y la primavera del año pasado, dijo Stefan Watt, ella y su esposo fueron cautelosos; querían ver cómo les iba a otras personas.

En un momento, pensó que ambos se vacunarían juntos.

Pero Watt se resistió y se volvió más inflexible con el tiempo.

“Recibí vacunas contra la GRIPE durante décadas sin resultados negativos”, escribió en Gab en septiembre de 2021. Pero ahora, dijo, “soy extremadamente cauteloso de tomar CUALQUIER vacuna por temor a recibir una inyección de Covid”.

La esposa y las hijas de Watt dijeron que no discutieron su decisión.

«Me criaron con, ‘Lo que dice mi papá, vale'», dijo Watt Dougherty, y agregó: «No fue algo que impulsé».

Ahora se arrepiente de eso y se siente culpable.

El 26 de diciembre, después de sentirse enfermo durante cuatro semanas y negarse a hacerse la prueba, Watt finalmente fue al hospital.

Los médicos le lanzaron todo tipo de tratamientos contra el COVID-19:

esteroides, el medicamento antiviral remdesivir y…