Las protestas de COVID y los peligros de la era de la desinformación

Don Arnold / Getty

Fue un mal fin de semana en Australia.

Con la mitad de la población del país encerrada, miles inundaron Sydney, Melbourne y Brisbane para protestar por las restricciones de COVID. Fue un espectáculo particularmente descorazonador en Sydney, donde los casos de COVID están aumentando y el encierro parece interminable.

Entre el mar de manifestantes había muchos ciudadanos preocupados, que expresaron su preocupación por la extralimitación del gobierno y la inestabilidad financiera que acompaña a las duras restricciones de COVID. Pero la ola de protestas parecía impulsada principalmente por el pensamiento de la conspiración: las camisetas y los carteles que decían que COVID era un engaño eran más fáciles de detectar que las máscaras.

Las redes sociales estaban inundadas de tweets y publicaciones de Facebook que describían a los manifestantes como egoístas e irresponsables, pero junto con la ira había una sensación de vergüenza. Esto convirtió a Australia en una vergüenza nacional, decía el sentimiento.

I deseo Australia era la vergüenza del mundo, porque eso haría de Australia una excepción. La verdad es más preocupante. Como el propio coronavirus, el escepticismo ahora ha infectado a todo el mundo. El negacionismo de COVID y los anti-vacunas son una minoría, pero ya no son lo suficientemente pequeños como para ignorarlos.

Las protestas, manifestaciones y disturbios en todo el mundo se han visto alimentadas (al menos parcialmente) por ese escepticismo. Alemania sufrió protestas antibloqueo particularmente duras en agosto pasado, cuando 38.000 personas marcharon en Berlín, 400 de las cuales lograron asaltar la Casa del Parlamento del Reichstag. En enero, Holanda experimentó sus peores disturbios en 40 años. El Reino Unido ha sido testigo de manifestaciones regulares durante gran parte del año, tanto contra los bloqueos como contra la vacuna.

Los manifestantes han estado particularmente activos en el último mes. El fin de semana pasado, más de 100.000 personas en Francia protestaron por un plan de «pase de salud» que, como un pasaporte de vacuna, requeriría prueba de vacunación para ingresar a bares, restaurantes y más. Este fin de semana estallaron protestas contra esquemas similares en Italia y Grecia, y nuevamente en Francia.

Las protestas de COVID a menudo se componen de tres componentes. Primero, los ciudadanos comunes se preocuparon por la libertad y la seguridad laboral. En segundo lugar, los negadores de COVID, los anti-vacunas y otras marcas de escépticos que buscan difundir su mensaje. En tercer lugar, los pequeños partidos políticos que intentan convertir a los manifestantes marginados en votantes el día de las elecciones.

Tomemos a Alemania. Sus protestas han sido organizadas en gran parte por un grupo llamado Querdenken («Pensadores laterales»), muchos seguidores del cual creen que COVID es un complot. Mientras tanto, el partido de extrema derecha Alternativa para Alemania (AfD) respaldó las marchas e incluso adoptó parte de la retórica de los manifestantes.

Las protestas de Australia durante el fin de semana presentaron la misma combinación. Trabajadores descontentos preocupados por el apoyo insuficiente del gobierno, grupos de Facebook y Telegram escépticos de COVID cuyos usuarios afirman, entre otras cosas, que el coronavirus es un pretexto para «El gran reinicio», y políticos marginales que buscan obtener apoyo.

El problema con las protestas de Australia no es que sean la excepción. Son la norma. Como el propio coronavirus, la desconfianza que alimenta estas protestas infecta al mundo entero.

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Hollie Adams / Getty

La protesta silenciosa

La gran mayoría de personas en los EE. UU., Europa Occidental y Australia piensan que COVID-19 es real. Confían en sus gobiernos, no importa cuán incompetentes sean, no están tramando con Bill Gates para inyectar microchips en sus brazos. Durante los antibloqueo en junio, por ejemplo, el 71% de los adultos en Inglaterra apoyaron la extensión del encierro. El partido AfD que apoyó a los manifestantes de Alemania parece haberse vuelto menos popular por hacerlo.

Aún así, es difícil pensar en una minoría más peligrosa que una que rechaza las vacunas en medio de una pandemia. Al igual que la victoria electoral de Donald Trump en 2016, la aparición del coronavirus ilustró la desconfianza inflexible que un número cada vez mayor de personas alberga hacia las instituciones. Esa desconfianza ha ayudado a transformar el negacionismo marginal anti-vacunas en una fuerza social pequeña pero significativa.

Muchas de las preocupaciones compartidas por los escépticos de COVID tienen un aire de plausibilidad. Eso es parte del problema. Dicen que las vacunas se desarrollaron con una velocidad preocupante, que no han existido lo suficiente como para que sepamos definitivamente el impacto que tienen en la fertilidad. Señalan informes reales de personas reales que tienen reacciones adversas (como es el caso de un pequeño porcentaje de receptores de cualquier medicamento). Alimentar sus llamas de sospecha está cambiando los consejos de salud: en Australia, por ejemplo, la vacuna AstraZeneca se recomendó oficialmente para todos los mayores de 18 años, después de haber sido alentada solo para los mayores de 60 años. El vacilante de la vacuna podría cuestionar por qué AZ es repentinamente más seguro para los jóvenes.

El problema es que estas preocupaciones a menudo van acompañadas de una aversión irrazonable hacia los medios de comunicación y las instituciones médicas. Evitando la claridad de esas fuentes, los indecisos encuentran páginas de Facebook, grupos de Telegram y sitios de noticias alternativos que elaboran informes poco fiables y confirman los peores temores de sus lectores. Como era de esperar, los teóricos de la conspiración de QAnon se han apegado al negacionismo de COVID.

Para Australia, las protestas del sábado son las primeras batallas de una guerra mucho más larga. El país tiene una de las tasas de vacunación más bajas del mundo occidental gracias a un lanzamiento fallido, por lo que la disponibilidad de la vacuna es un problema mayor que la vacilación de la vacuna. Una vez que la mayor parte del país reciba un golpe, se ejercerá presión sobre los que dudan para recibir la vacuna. Cue más protestas, disturbios y rechazo a las vacunas.

Esta es la situación en la que ahora se encuentra Estados Unidos. Con el 55% de la población vacunada, las tasas de inyecciones se están desacelerando y los casos de COVID están aumentando. Mientras los líderes del país trabajan para convencer a los reacios de que se arremanguen, cada semana se registran cientos de muertes evitables. Las protestas que estallan en todo el mundo dan miedo, pero evitar que las personas protesten es más fácil que convencerlas de que se vacunen.

La desconfianza no es nueva, pero en 2021, más que en cualquier otro año reciente, la desconfianza puede matar.