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Las respuestas de los residentes al incendio del Complejo Norte significaron vida o muerte

Mientras un incendio forestal de rápido crecimiento se precipitaba hacia el lago Oroville, los residentes de las pequeñas comunidades montañosas que se encontraban en su camino tuvieron que decidir qué hacer.

Dos dijeron a sus familias que planeaban buscar refugio en un estanque cercano. Otro dijo que se iría solo cuando pudiera ver el fuego desde su casa.

Otros tres estaban listos para evacuar, solo para esperar en base a información incorrecta sobre cuánto estaba contenido el incendio.

Todas esas personas, junto con otras nueve, finalmente fueron víctimas del incendio del Complejo Norte, un incendio masivo que explotó la semana pasada en una de las conflagraciones más mortales y expansivas que ha visto California.

Mientras que los equipos continúan trabajando furiosamente para contener el incendio, ahora el quinto más grande y uno de los más mortíferos en la historia del estado registrada en más de 284,000 acres, y evalúan el alcance de la devastación que dejó a su paso, la información ha comenzado a llegar sobre quienes pagó el precio máximo.

Mucho no está claro y dos de las víctimas no han sido identificadas oficialmente. Pero los detalles iniciales de los que murieron ilustran la velocidad y ferocidad con la que se movió el fuego, las diferencias en la respuesta de los residentes a las órdenes de evacuación y cómo, para algunos, la información inexacta o incompleta puede haber sido la diferencia entre la vida y la muerte.

El alguacil del condado de Butte, Kory Honea, dijo el jueves por la noche que solo se desconoce el paradero de una persona reportada como desaparecida, una señal prometedora de que el número de muertos podría no aumentar.

“Nuestros esfuerzos para salir realmente y comenzar a buscar áreas han aumentado dramáticamente”, dijo durante una sesión informativa, y agregó: “Porque estamos cubriendo mucho más terreno, y ese número [of fatalities] se mantiene estable, eso me da algo de esperanza “.

Aun así, solo cuatro incendios de California han matado a más personas que el Complejo Norte.

Las víctimas que han sido identificadas varían en edad: de 16 a 79. La mayoría vivía en Berry Creek, una aldea montañosa al noreste de Oroville, mientras que dos provenían de la cercana Feather Falls.

Ambos pueblos se encontraron en el punto de mira del asombroso y espantoso avance del incendio. El crecimiento del fuego, a veces estimado en unos 2.000 acres por hora, hizo que las tripulaciones se apresuraran a implementar un plan de ataque y obligó a huir a unos 20.000 residentes en los condados de Butte, Plumas y Yuba.

En medio del caos, las órdenes de evacuación llegaron por sorpresa, fueron desatendidas en algunos rincones y se vieron afectadas por un corte de energía, según mostraron informes anteriores del Times.

Philip Rubel, de 68 años, y Millicent Catarancuic, de 77, estaban entre los que se prepararon para huir de Berry Creek cuando se acercaba el fuego.

“Habían empacado sus pertenencias en preparación para la evacuación, pero luego decidieron no hacerlo basándose en información errónea de que el fuego estaba contenido en un 51%”, dijo Honea anteriormente.

De hecho, el fuego estaba contenido en un 51% a partir de la mañana del 8 de septiembre, según el Servicio Forestal de EE. UU., Pero a medida que avanzaba hacia Berry Creek, se hizo más grande y más rápido, tragando acres adicionales de tierras silvestres. Hasta el jueves por la noche, la contención del fuego era del 40%.

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Los cuerpos de Rubel y Catarancuic fueron encontrados el 9 de septiembre en el área de Graystone Lane y Coyote Road, según la Oficina del Sheriff del Condado de Butte.

El cuerpo de Rubel estaba dentro de una camioneta Toyota carbonizada y los restos de Catarancuic se encontraron en un terraplén. Un segundo vehículo se encontró cerca, apoyado contra una gran roca.

“Claramente intentaron escapar, y fue una fuga que llegó demasiado tarde”, dijo su sobrino Zygy Roe-Zurz. “Casi llegaron a la carretera principal”.

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Roe-Zurz se enteró el jueves de que su madre, Suzan Violet Zurz, de 76 años, también había fallecido. Llevaba desaparecida más de una semana.

Suzan Violet Zurz, Rubel y Catarancuic vivían juntos aproximadamente a media milla de Graystone Lane, un camino de tierra accidentado que salía cerca del Village Market de la ciudad.

El domingo, un detective le había dicho a Roe-Zurz que se había encontrado un tercer juego de restos cerca de la puerta de la casa de la familia. casa quemada, pero la identificación de ADN se retrasó. La noticia no deseada se produjo justo antes de que se hiciera pública su muerte.

Roe-Zurz dijo que los tres habían empacado dos autos y estaban buscando a un gato desaparecido, pero luego vieron información en línea que los llevó a creer que el incendio no era una amenaza inmediata. No está seguro de si recibieron órdenes de evacuación en sus teléfonos celulares, pero sabe que comenzaron a desempacar, pensando que estarían a salvo quedándose.

Perdió la comunicación con ellos después de eso, alrededor de las 7 pm, y no sabe qué los envió finalmente a huir.

También está molesto con las declaraciones de Honea de que su familia se basó en información errónea. Él piensa que la situación “no es tan simple” y que es importante saber cuándo se enviaron las órdenes de evacuación y quién las recibió.

“Soy un científico, y estaba en línea y no podía decir que un tsunami de fuego venía hacia mi familia”, dijo. “No intento culpar a nadie, pero me resisto a que la gente culpe a mi familia, que ellos tienen la culpa total de lo que pasó. Tengo un gran problema con eso “.

Honea dijo el jueves que “no sabemos cómo llegaron a creer eso, no sabemos a qué fuente de información accedieron para formular esa opinión” de que el fuego estaba mejor contenido de lo que realmente estaba, pero dijo que sus “condolencias se apagan a la familia de la Sra. Zurz “.

Otros residentes de Berry Creek se mostraron más reacios a evacuar, dijeron las autoridades.

El cuerpo de Mark Delagardie, de 61 años, fue encontrado el lunes en su casa en Bean Creek Road. Un amigo había pedido a las autoridades que lo controlaran, según Honea, porque Delagardie había “ignorado las órdenes de evacuación y decidió quedarse en su residencia”.

Cuando habló con su familia por teléfono la noche del 8 de septiembre, Kin Lee les dijo que “estaba al tanto del incendio y que evacuaría si las llamas se hicieran visibles”, dijo Honea.

El cuerpo del hombre de 64 años fue encontrado dos días después en el área de Starcrest Lane.

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John Butler, de 79 años, y Sandra Butler, de 75, le habían dicho a su familia que “iban a buscar refugio del fuego en un estanque cerca de su residencia”, dijo el alguacil. Más tarde, sus cuerpos fueron encontrados cerca de su casa.

Khawar Bhatti, de 58 años, también fue encontrado muerto en una casa de Berry Creek el 10 de septiembre, dijeron los oficiales del alguacil, mientras que el cuerpo de Jorge Hernández-Juárez, de 26 años, estaba ubicado el domingo en una propiedad en Milsap Bar Road.

Otros fueron encontrados dentro o cerca de vehículos, abrumados mientras intentaban huir de las llamas.

Entre ellos se encuentran Paul Winer, un residente de Berry Creek de 68 años, y Randy Harrell, de 67 años, de Feather Falls.

Josiah Williams, de 16 años, es, con mucho, la víctima mortal confirmada más joven en el incendio del North Complex. Su padre, Justin Williams, le dijo anteriormente a The Times que JoJo, como se le conocía cariñosamente, y se suponía que su hermano mayor dejaría la casa familiar en Berry Creek en sus respectivos autos el 9 de septiembre, pero el menor no pudo escapar.

Las autoridades han dicho que la “carrera histórica” ​​del incendio comenzó el 8 de septiembre, cuando saltó la bifurcación central del río Feather y rápidamente se transformó en una bestia salvaje.

“El incendio se extendió desde Cleghorn Bar hasta el lago Oroville cuando los vientos, el terreno y los combustibles secos se alinearon perfectamente”, escribió Jay Kurth, comandante de incidentes del Equipo 4 de Gestión de Incidentes Interagencial de California, en una carta pública el miércoles. “El incendio puntual viajó más de 30 millas en 16 horas y se detectó a través del lago Oroville”.

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Terminó moviéndose “20 millas más allá de todos los modelos de predicción de incendios identificados”, escribió.

“Grandes grupos de incendios puntuales se estaban uniendo tan rápidamente que enormes áreas se estaban incendiando a la vez, creando un entorno de incendios muy peligroso”.

Dada la rápida evolución de la situación, los funcionarios han dicho que hicieron todo lo posible para sacar a la gente de peligro.

“Hicimos el mejor trabajo que pudimos, dados los recursos y el tiempo que tenemos”, dijo Honea anteriormente.

“Dicho esto, como he dicho muchas, muchas veces antes, no hay forma de garantizar el 100% de saturación de su mensaje”, agregó. “No hay forma de garantizar la perfección. Es particularmente difícil cuando estamos tratando con comunidades en áreas remotas y rurales a las que es difícil llegar y que a veces tienen una cobertura irregular ”.

Si bien el incendio no se ha acercado al crecimiento explosivo que provocó la semana pasada, el peligro está lejos de terminar.

El jueves se emitió una nueva orden de evacuación obligatoria para Meadow Valley, una comunidad de varios cientos en el condado de Plumas.

Jake Cagle, un jefe de la sección de operaciones sobre el incendio, instó a los residentes a prestar atención a la última llamada para evacuar.

“Si tenemos personas que intentan evacuar tarde, o que esperan el frente del fuego, hasta que ven fuego … eso impide nuestro progreso para salvar su estructura o para salvar cualquier cosa alrededor de su área”, dijo en un video informativo el jueves.

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