Las tensiones de Taiwán son una bendición para la industria de defensa, pero se avecinan interrupciones en la cadena de suministro

El mes pasado, Japón logró obtener la luz verde del Departamento de Estado de EE. UU. para comprar 150 misiles aire-aire que se pueden cargar en sus cazas F-35.

El contratista principal del acuerdo de 293 millones de dólares es Raytheon Technologies. La venta propuesta de los misiles AIM-120, dijo el gobierno de EE. UU., “mejorará la capacidad de Japón para hacer frente a las amenazas actuales y futuras al defender la patria japonesa y el personal estadounidense estacionado allí”.

El mismo día, Singapur obtuvo permiso para comprar bombas guiadas por láser y varias otras municiones de EE. UU. por 630 millones de dólares. Cuatro días antes, Australia ganó un visto bueno para adquirir 80 misiles aire-tierra desarrollados por Lockheed Martin por 235 millones de dólares. Mientras tanto, Corea del Sur gastará $ 130 millones en 31 torpedos livianos para usar con sus helicópteros MH-60R para la guerra antisubmarina.

Han sido unos meses ajetreados para la Agencia de Cooperación de Seguridad de Defensa, el brazo del Pentágono que supervisa las ventas militares en el extranjero. En los primeros siete meses de este año, la agencia ha facilitado 44 acuerdos de este tipo, incluida una posible venta a Alemania de 35 cazas F-35 por 8.400 millones de dólares. Los 44 casos superan los 25, 43 y 40 casos del mismo período de los tres años anteriores.

Si bien las negociaciones para tales ventas toman meses, y la ráfaga reciente puede no ser una consecuencia directa de la guerra de Ucrania o las tensiones sobre Taiwán, los principales contratistas de defensa de EE. UU. están unidos al decir que ven una bonanza internacional por delante.

Pero este período dorado viene con una advertencia: las limitaciones de la cadena de suministro. Los líderes de Lockheed, Raytheon, Boeing, Northrop Grumman y General Dynamics hablaron de la dificultad de asegurar piezas y mano de obra durante las últimas llamadas de ganancias.

Como la mayoría de los fabricantes, los contratistas de defensa han construido cadenas de suministro dispersas porque es económicamente ventajoso buscar las fuentes menos costosas y más productivas.

“Cuando no ocurren interrupciones, esta práctica beneficia tanto a los productores como a los consumidores”, dijo a Nikkei Asia Bradley Martin, director del RAND National Security Supply Chain Institute. “Cuando ocurren, ya sea que el motivo sea una pandemia, un desastre natural o un conflicto internacional, hay un gran impacto, a veces de formas inesperadas”.

Este artículo es de Nikkei Asia, una publicación global con una perspectiva exclusivamente asiática sobre política, economía, negocios y asuntos internacionales. Nuestros propios corresponsales y comentaristas externos de todo el mundo comparten sus puntos de vista sobre Asia, mientras que nuestra sección Asia300 ofrece una cobertura detallada de 300 de las empresas cotizadas más grandes y de más rápido crecimiento de 11 economías fuera de Japón.

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Covid-19 y la guerra de Ucrania son solo esas interrupciones. Si China aumenta la presión militar sobre Taiwán, como se vio recientemente cuando respondió a la visita de la presidenta de la Cámara de Representantes de EE. UU., Nancy Pelosi, a la isla autónoma con ejercicios militares a gran escala que provocaron desvíos de barcos y vuelos, podría aumentar las complejidades.

Todo esto puede interferir con la perspectiva optimista de los contratistas en medio de una acelerada carrera armamentista asiática.

“La situación que enfrenta nuestra base de clientes ha cambiado drásticamente en los últimos tres o cuatro meses”, dijo James Taiclet, director ejecutivo de Lockheed, el contratista de defensa más grande del mundo, en una conferencia de ganancias el 19 de julio.

A principios de año, el aumento de la actividad de China en el Pacífico occidental se percibía como una preocupación “potencial”, un tema de vigilancia para el futuro, dijo Taiclet. Pero la guerra de Ucrania ha hecho que el Pentágono y los aliados de Estados Unidos se den cuenta de que la amenaza de guerra es real.

“El Pacífico está en alerta máxima debido a las recientes declaraciones y acciones de China, sin mencionar a Corea del Norte. El valor de la disuasión nunca ha sido mayor”, dijo. Los eventos que rodean a Taiwán solo parecen haber recalcado ese punto, con China realizando ejercicios que, según Taipei, simularon un ataque.

Taiclet dijo que la nueva demanda puede tardar de dos a tres años en materializarse en contratos formales de defensa. “El embrague aún no está acoplado”, dijo. Esto es especialmente cierto para los clientes internacionales, que deben pasar por el proceso de ventas militares en el extranjero para obtener la aprobación del departamento de estado y el Congreso.

Marines estadounidenses cargando un F-35C Lightning II con misiles aire-aire AIM-120
Los marines estadounidenses cargan un F-35C Lightning II con misiles aire-aire AIM-120 en el Mar de Filipinas. Japón comprará 150 de los misiles para sus propios F-35 © US Marine Corps

Pero si bien la perspectiva de vender F-35, F-16 y el recientemente popular sistema de cohetes de artillería de alta movilidad (Himars) entusiasma a los altos mandos de Lockheed, las limitaciones de la cadena de suministro que han perseguido al contratista desde el comienzo de la pandemia aún persisten.

Las ventas de Lockheed para el trimestre que terminó en junio fueron más bajas de lo esperado en $15,400 millones. Taiclet culpó a los desafíos de la cadena de suministro por parte del desempeño deslucido y dijo que la compañía anticipa que los problemas persistirán durante el resto del año. “Hemos reducido nuestra perspectiva para 2022 para reflejar eso”, dijo.

El sentimiento fue similar en Boeing.

“Seguimos experimentando limitaciones reales”, dijo Brian West, director financiero de Boeing, en una llamada de ganancias el 27 de julio.

Dijo que el riesgo de escasez incluye motores, materias primas y semiconductores, todos componentes centrales para la empresa. “Para estabilizar la producción y respaldar nuestra cadena de suministro, estamos aumentando nuestra presencia en el sitio con los proveedores, creando equipos de expertos para abordar la escasez en toda la industria, utilizando la fabricación interna para la capacidad de búsqueda y administrando los niveles de existencias de seguridad del inventario”, dijo.

Un gráfico que muestra los mayores gastadores de defensa del mundo

Gregory Hayes, presidente y director ejecutivo de Raytheon, explicó por qué la cadena de suministro y las limitaciones laborales han afectado principalmente a los negocios de defensa de su empresa.

“Hay un par de diferencias significativas entre nuestros negocios comerciales y el lado de la defensa”, dijo Hayes en una conferencia de ganancias el 26 de julio, explicando que alrededor del 80 por ciento de los proveedores involucrados en el lado comercial tienen acuerdos a largo plazo que les exigen mantener existencias de reserva.

“Si observa el lado de la defensa del negocio, solo alrededor del 10 por ciento de esos negocios. . . están en acuerdos a largo plazo”, dijo, debido a las reglas de contratación del gobierno. Con los acuerdos de defensa, Raytheon solo puede comunicarse con los proveedores una vez que recibe nuevos premios del gobierno y se firma el contrato. “Vemos que los plazos de entrega se duplican ya veces se triplican”, dijo.

Hayes dio un vistazo dentro de la escasez de piezas. Raytheon generalmente apunta a una disponibilidad de kits de 90 a 95 por ciento, dijo. “En otras palabras, todas las partes están ahí del 90 al 95 por ciento del tiempo. En el segundo trimestre, debido a todas estas limitaciones de la cadena de suministro, vimos tasas de llenado de kits de alrededor del 50 por ciento”.

La compañía tiene como objetivo reconstruir al 80 por ciento para fin de año. “Eso es un gran logro, pero absolutamente tenemos que hacerlo”, dijo Hayes.

Kathy Warden, directora ejecutiva de Northrop, dijo que la industria de defensa se encuentra en un punto de inflexión crucial. “Hemos visto un cambio fundamental en el compromiso global de recursos para la defensa y la seguridad nacional, particularmente en Europa”, dijo.

“El entorno geopolítico ha destacado un mayor requisito de defensa y disuasión. En los EE. UU., esto también ha resultado en un fuerte apoyo bipartidista para el gasto en defensa”.

Tanto la Cámara como el Senado votaron para aumentar el presupuesto total de seguridad nacional de Estados Unidos para el año fiscal 2023 en decenas de miles de millones de dólares más de lo que solicitó el presidente Joe Biden.

Warden dijo que no vio otro punto de inflexión que revertiría la tendencia en el corto plazo.

Se lanza un torpedo de ejercicio MK-54 desde un destructor estadounidense
Un torpedo de ejercicio MK-54 es lanzado desde un destructor estadounidense cerca de Guam. Corea del Sur está comprando 31 de los torpedos para la guerra antisubmarina © US Navy

Se espera que los simulacros de Taiwán de China agreguen urgencia. El ministro de defensa japonés, Nobuo Kishi, dijo el 4 de agosto que cinco misiles balísticos disparados por China parecían haber aterrizado en la zona económica exclusiva de Japón. Se cree que el área es donde los portaaviones estadounidenses podrían operar en una contingencia de Taiwán.

Ya en junio, el primer ministro japonés, Fumio Kishida, había prometido fortalecer “fundamentalmente” la defensa de la nación durante los próximos cinco años.

Jay Malave, director financiero de Lockheed, dijo que la compañía ve oportunidades por valor de muchos miles de millones de dólares en ventas internacionales y está tratando de comprender mejor el momento de los posibles contratos. Pero Lockheed, dijo, también necesitaba «una mejor comprensión de la capacidad de nuestra cadena de suministro para determinar cuándo podemos entregar realmente».

Martin, de Rand, advirtió que las limitaciones de la cadena de suministro son peligrosas para EE. UU. y sus aliados al prepararse para los desafíos de China.

“Esto es sin duda una amenaza potencial para la seguridad nacional, y no solo en la producción de defensa específicamente, sino en el amplio impacto que puede tener en la economía global”, dijo. “Los altos niveles de interdependencia producen vulnerabilidades, y estas vulnerabilidades pueden ser amenazas muy directas para el bienestar nacional”.

Nikkei Asia publicó por primera vez una versión de este artículo el 9 de agosto de 2022. ©2022 Nikkei Inc. Todos los derechos reservados

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