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Las tortugas del desierto se unen a la lista ‘en peligro’ de California

La Comisión de Caza y Pesca de California otorgó el miércoles el estatus de especie en peligro temporal a la tortuga del desierto de Mojave cuando acordó considerar al herbívoro polvoriento y blindado como candidato para la inclusión permanente.

La protección llegó con la decisión 4-0 del panel de considerar una petición presentada por los Defensores de la Vida Silvestre, el Desert Tortoise Council y el Desert Tortoise Preserve Committee. Los grupos argumentaron que elevar el estado actual del reptil de amenazado a en peligro podría impulsar los esfuerzos para “revertir la probabilidad muy real de que la tortuga del desierto se extinga en California”.

Como candidata a la inclusión en la lista, una especie suele recibir las mismas protecciones que una especie estatal en peligro de extinción en espera de una decisión final.

Si bien no hay diferencia en las protecciones que se ofrecen a una especie listada como amenazada o en peligro de extinción bajo la Ley de Especies en Peligro de Extinción de California, los funcionarios dijeron que las especies en peligro tienen mayor prioridad y financiamiento para medidas de conservación como protección del hábitat, esfuerzos de recuperación y medidas de mitigación para reducir los impactos de proyectos.

“Cualquiera que haya visitado el desierto del sur de California durante las últimas tres décadas sabe que esta acción está muy atrasada”, dijo Tom Egan, biólogo de Defenders of Wildlife. “Lo que los gobiernos estatal y federal han estado haciendo para detener su deslizamiento por el desagüe de la extinción durante las últimas tres décadas no es suficiente”.

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Gopherus agassizii fue catalogado como amenazado bajo la ley estatal en 1989 y bajo la ley federal el año siguiente debido a una severa disminución en la población de tortugas dentro de su antiguo reino desértico de senderos, arroyos y madrigueras de hibernación bordeadas de matorrales.

En 1994 se adoptó un plan de recuperación para la tortuga y el hábitat crítico preparado por el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU. Sin embargo, ese plan se revisó en 2011 para corregir los problemas que las agencias responsables de manejo de la vida silvestre y la tierra estaban teniendo al implementar las estrategias de recuperación del plan.

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Un estudio de 2018 encontró que las poblaciones de tortugas adultas se habían desplomado en un 50% en algunas áreas de recuperación designadas desde 2004, y hasta en un 90% en algunas unidades críticas de manejo de hábitat desde la década de 1980.

Las poblaciones de tortugas siguen estando irreversiblemente fragmentadas y destruidas por muchas causas: vehículos, tiroteos, invasión urbana, maniobras militares, minería, recolección, enfermedades introducidas por tortugas mascota liberadas en la naturaleza, desarrollo de instalaciones masivas de servicios públicos y energía verde y cuervos hambrientos.

A diferencia de sus padres fuertemente armados, las crías de tortuga del desierto están cargadas con caparazones suaves y delgados como uñas que, según los biólogos, las hacen presas fáciles para los depredadores y reducen las posibilidades de que las especies en peligro puedan salvarse de la extinción.

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El aumento de las temperaturas y las condiciones de sequía también están afectando a la tortuga del desierto. A pesar de su nombre, el reptil no está bien adaptado a las condiciones del desierto. Evolucionó hace decenas de miles de años, dicen los científicos, cuando el paisaje estaba dominado por lagos bordeados de árboles de Josué y enebros.

Los científicos creen que un gran número de cadáveres de tortugas hembras del desierto descubiertos cerca del Parque Nacional Joshua Tree pueden haber estado tratando de evitar la extinción debido a una sequía prolongada con una respuesta potencialmente letal: agotar el agua y la energía para poner huevos.

Las condiciones de sequía también matan el follaje nutritivo y provocan un colapso en las poblaciones de roedores que se lo comen. Como resultado, los perros y los coyotes, que normalmente se alimentan de ratas canguro y conejos, recurren a las tortugas pesadas para su sustento, según encuestas realizadas por biólogos estatales y federales.

“Esta especie ya está catalogada como amenazada”, dijo la vicepresidenta de la Comisión, Samantha Murray, antes de emitir su voto. “Pero creo que es importante que su designación refleje la realidad”.

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