¿Las vacunas detendrán a Omicron? Los científicos se apresuran a averiguarlo.

A medida que las naciones cortaron los enlaces aéreos con el sur de África en medio de los temores de otro aumento global del coronavirus, los científicos se apresuraron el domingo a recopilar datos sobre la nueva variante de Omicron, sus capacidades y, quizás lo más importante, la eficacia con la que las vacunas actuales protegerán contra ella.

Los primeros hallazgos son una imagen mixta. La variante puede ser más transmisible y más capaz de evadir las respuestas inmunitarias del cuerpo, tanto a la vacunación como a la infección natural, que las versiones anteriores del virus, dijeron los expertos en entrevistas.


Es posible que las vacunas continúen evitando enfermedades graves y la muerte, aunque es posible que se necesiten dosis de refuerzo para proteger a la mayoría de las personas. Aún así, los fabricantes de las dos vacunas más efectivas, Pfizer-BioNTech y Moderna, se están preparando para reformular sus vacunas si es necesario.

“Realmente debemos estar atentos a esta nueva variante y prepararnos para ella”, dijo Jesse Bloom, biólogo evolutivo del Centro de Investigación del Cáncer Fred Hutchinson en Seattle.

“Probablemente en unas pocas semanas, tendremos una mejor idea de cuánto se está propagando esta variante y cuán necesario podría ser avanzar con una vacuna variante”, dijo el Dr. Bloom.


Incluso cuando los científicos comenzaron un escrutinio enérgico de la nueva variante, los países de todo el mundo redujeron los viajes hacia y desde las naciones del sur de África, donde se identificó por primera vez a Omicron. A pesar de las restricciones, el virus se ha encontrado en media docena de países europeos, incluido el Reino Unido, además de Australia, Israel y Hong Kong.

Omicron ya representa la mayoría de los 2.300 nuevos casos diarios en la provincia de Gauteng, Sudáfrica, anunció el domingo el presidente Cyril Ramaphosa. A nivel nacional, las nuevas infecciones se han más que triplicado en la última semana, y la positividad de las pruebas ha aumentado del 2% al 9 por ciento.

Los científicos han reaccionado más rápidamente a Omicron que a cualquier otra variante. En solo 36 horas desde los primeros signos de problemas en Sudáfrica el martes, los investigadores analizaron muestras de 100 pacientes infectados, recopilaron los datos y alertaron al mundo, dijo Tulio de Oliveira, genetista de la Escuela de Medicina Nelson R. Mandela en Durban. .

Una hora después de la primera alarma, los científicos de Sudáfrica también se apresuraron a probar las vacunas contra el coronavirus contra la nueva variante. Ahora, decenas de equipos en todo el mundo, incluidos investigadores de Pfizer-BioNTech y Moderna, se han unido a la persecución.

No sabrán los resultados hasta dentro de dos semanas, como mínimo. Pero las mutaciones que porta Omicron sugieren que lo más probable es que las vacunas sean menos efectivas, hasta cierto punto desconocido, que contra cualquier variante anterior.

“Basado en un montón de trabajo que la gente ha hecho en otras variantes y otras mutaciones, podemos estar bastante seguros de que estas mutaciones causarán una caída apreciable en la neutralización de anticuerpos”, dijo el Dr. Bloom, refiriéndose a la capacidad del cuerpo para atacar un virus invasor. .

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Los médicos sudafricanos están viendo un aumento en las reinfecciones en personas que ya tuvieron un ataque de Covid-19, lo que sugiere que la variante puede superar la inmunidad natural, dijo el Dr. Richard Lessells, médico de enfermedades infecciosas de la Universidad de KwaZulu-Natal.

Omicron tiene alrededor de 50 mutaciones, incluidas más de 30 en el pico, una proteína viral en su superficie que las vacunas entrenan al cuerpo para reconocer y atacar.

Algunas de estas mutaciones se han visto antes. Se pensaba que algunos habían impulsado la capacidad de la variante Beta para eludir las vacunas, mientras que otros probablemente aceleraron el contagio extremo de Delta.

“Mi mejor suposición es que esto combina ambos elementos”, dijo Penny Moore, viróloga del Instituto Nacional de Enfermedades Transmisibles de Sudáfrica, sobre la nueva variante.

Pero Omicron también tiene 26 mutaciones de pico únicas, en comparación con 10 en Delta y seis en Beta. Es probable que muchos de ellos hagan que la variante sea más difícil de reconocer y contrarrestar para el sistema inmunológico.

“Hay muchos que nunca hemos estudiado antes, pero solo mirando la ubicación en el pico, se encuentran en regiones que sabemos que son inmuno-dominantes”, dijo el Dr. Moore, refiriéndose a partes de la proteína del pico que interactúan con el defensas inmunes del cuerpo.

El equipo del Dr. Moore es quizás el más avanzado en las pruebas de qué tan bien se mantienen las vacunas contra Omicron. Ella y sus colegas se están preparando para analizar sangre de personas completamente inmunizadas contra una versión sintética de la variante Omicron.

La creación de tal “pseudovirus”, un sustituto viral que contiene todas las mutaciones, lleva tiempo, pero los resultados pueden estar disponibles en unos 10 días.

Para imitar más de cerca lo que las personas probablemente encontrarán, otro equipo dirigido por Alex Sigal, un virólogo del Instituto de Investigación de la Salud de África, está cultivando Omicron vivo, que se probará contra la sangre de personas completamente inmunizadas, así como de las que fueron previamente infectado.

Esos resultados pueden tardar más, pero deberían proporcionar una imagen más completa del rendimiento de las vacunas, dijo el Dr. Sigal.

Si las vacunas resultan ser mucho menos potentes contra Omicron, es posible que sea necesario modificarlas para mejorar su eficacia. Preparándose para lo peor, Moderna, Pfizer-BioNTech y Johnson & Johnson planean probar una versión artificial de Omicron contra sus vacunas.

Las vacunas de ARNm en particular, Moderna y Pfizer-BioNTech, se construyeron con tecnología que debería permitir una rápida modificación. Los científicos de Pfizer “pueden adaptar la vacuna actual en seis semanas y enviar los lotes iniciales en 100 días en caso de una variante de escape” que elude el sistema inmunológico, dijo Jerica Pitts, portavoz de Pfizer.

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El trabajo de Moderna comenzó el martes, inmediatamente después de que sus científicos se enteraran de Omicron, lo más rápido que la compañía haya respondido a una variante, dijo el Dr. Stephen Hoge, presidente de Moderna.

Incluso sin datos sobre la propagación de Omicron, era obvio que la variante sería una amenaza formidable para las vacunas, dijo.

“Esta cosa es una mezcla de Frankenstein de todos los grandes éxitos”, dijo el Dr. Hoge, refiriéndose a las muchas mutaciones preocupantes de la variante. “Simplemente activó cada una de nuestras alarmas”.

Moderna podría actualizar su vacuna actual en aproximadamente dos meses y tener resultados clínicos en aproximadamente tres meses si fuera necesario, dijo.

Ambas compañías también planean probar si las inyecciones de refuerzo reforzarán el sistema inmunológico lo suficiente como para defenderse de la nueva variante. Se ha demostrado que los refuerzos de las vacunas Pfizer-BioNTech y Moderna aumentan significativamente los niveles de anticuerpos.

Pero esos anticuerpos pueden no ser ampliamente efectivos contra todas las iteraciones del virus y pueden no ser suficientes para neutralizar por completo a Omicron, dijo Michel Nussenzweig, inmunólogo de la Universidad Rockefeller en Nueva York.

Las personas que se recuperan de Covid y luego reciben incluso una dosis de una vacuna tienden a producir una gama más amplia de anticuerpos, capaces de reconocer más versiones del virus, que las personas que solo están vacunadas.

“Está claro que la inmunidad híbrida, del tipo que las personas obtienen cuando están infectadas y vacunadas, es superior, y es muy, muy probable que se encargue de esto también”, dijo el Dr. Nussenzweig.

“Después de dos dosis de vacuna, no vimos eso. Pero esperamos que después de tres dosis, tal vez haya algo para ponerse al día ”, dijo.

El Dr. Nussenzweig y sus colegas se están preparando para probar Omicron contra las vacunas de ARNm, así como las vacunas fabricadas por Johnson & Johnson y AstraZeneca. Esperan tener resultados dentro de un mes.

Las vacunas específicas de Omicron creadas en solo unas semanas serían una hazaña milagrosa. Pero la perspectiva de producirlos y distribuirlos plantea preguntas abrumadoras.

Si se requieren nuevas versiones para proteger a las personas en todas partes, las empresas deberían ponerlas a disposición de los países africanos que más las necesitan y menos pueden pagarlas, dijo el Dr. de Oliveira.

“Sudáfrica al menos ha logrado adquirir sus propias vacunas”, dijo. Pero los países más pobres como Sudán, Mozambique, Eswatini y Lesotho necesitarán opciones de bajo costo.

Pfizer no respondió a una pregunta sobre vacunas de bajo costo para las naciones africanas. El Dr. Hoge, de Moderna, dijo que la compañía ya tenía un acuerdo con la Unión Africana para entregar 110 millones de dosis a $ 3.50 por media dosis de vacuna.

El Dr. Hoge dijo que reconocía que 110 millones eran menos del 10 por ciento de la población de África. Pero, señaló, “también somos los fabricantes más pequeños que existen, por lo que es de esperar que el 10 por ciento sea útil”.

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A pesar de la frustración que los científicos sudafricanos han expresado sobre la desigualdad de las vacunas y las restricciones de viaje castigadas, se han visto inundados de solicitudes de secuencias genéticas de Omicron de Italia, Alemania, Australia y Nueva Zelanda, así como de laboratorios en América del Norte.

Cuantos más equipos participen, mejor, dijo el Dr. Moore, quien recibió alrededor de 50 solicitudes solo el sábado. A medida que el virus se mueve por todo el mundo, es probable que siga cambiando. “Obtener la combinación correcta de mutaciones en sí mismo es un objetivo en movimiento”, dijo.

Los investigadores de todo el mundo quieren evitar sacar conclusiones prematuramente, un error que cometieron cuando apareció la variante Beta. Las pruebas preliminares de esa variante tomaron en cuenta solo una mutación conocida y subestimaron su capacidad para evadir el sistema inmunológico, recordó el Dr. Moore. (Afortunadamente, la variante también resultó ser menos contagiosa).

Para obtener una imagen completa de la efectividad de las vacunas contra Omicron, los científicos deben observar no solo los niveles de anticuerpos, sino también las células inmunes que pueden reconocer y destruir las células infectadas. Las células inmunes llamadas células T son cruciales para evitar que una infección progrese a una enfermedad grave y la muerte.

Algunas de las mutaciones de Omicron ocurren en partes del virus a las que se dirigen las células T, lo que significa que la variante puede ser más difícil de reconocer para las células T.

Una simulación por computadora ya ha predicho que esas mutaciones pueden alterar alrededor de seis de los cientos de regiones que las células T pueden reconocer, dijo Wendy Burgers, inmunóloga de la Universidad de Ciudad del Cabo.

Puede que no parezca mucho. Pero las personas producen diferentes conjuntos de células T, por lo que, dependiendo de qué objetivos eliminen las mutaciones, algunas personas pueden apenas verse afectadas por Omicron, y otras pueden quedar vulnerables.

El Dr. Burgers espera obtener sangre de 50 personas infectadas con la variante para evaluar cómo se desarrollarán las mutaciones en una población. Una vez que las muestras estén disponibles, los resultados estarán disponibles después de “probablemente una semana de análisis y noches muy tarde”, dijo.

Incluso si las vacunas se mantienen contra Omicron, probablemente se necesitarán nuevas versiones en algún momento, y quizás pronto. El virus está adquiriendo mutaciones mucho más rápido de lo esperado, dijo el Dr. Bloom.

La influenza estacional es el ejemplo más citado de un virus que muta rápidamente y requiere actualizaciones periódicas de las vacunas. Pero el coronavirus es “al menos comparable y posiblemente incluso más rápido que eso”, dijo el Dr. Bloom. “Siempre van a surgir nuevas variantes”.

Lynsey Chutel contribuyó con informes desde Sudáfrica.