LeBron James y Stephen Curry prueban diferentes caminos de regreso a la cima de la NBA

LOS ÁNGELES – En la cúspide de su decimonovena temporada en la NBA, Carmelo Anthony pertenece a un nuevo equipo pero tiene las mismas ambiciones: ganar su primer campeonato. En ese sentido, no está solo en Los Angeles Lakers, una colección de veteranos que formarán uno de los experimentos más curiosos de la liga.

“Tenemos demasiada experiencia en este equipo para pensar en otra cosa que no sea que lo averigüemos”, dijo Anthony. “Pero todo lleva tiempo”.

Después de una pretemporada sin victorias, los Lakers se pondrán en marcha de manera oficial el martes por la noche, cuando jueguen su primer partido de temporada contra los Golden State Warriors, una franquicia que recientemente se ha ocupado de sus asuntos de una manera decididamente diferente.

Si bien los Lakers han sido un proyecto de derribo: LeBron James, quien firmó con el equipo en 2018, es el jugador con más antigüedad en la lista, Golden State ha estado ocupado remodelando mientras mantiene intacto el núcleo esencial de su no tan- era de campeonato distante, todo con la esperanza de organizar una resurrección con la ayuda de algunas piezas nuevas.

Dos equipos. Dos enfoques. Y una prueba de fuego de principios de temporada, pero muy esperada, en el Staples Center sobre la viabilidad de cada uno.

“Creo que estaremos listos”, dijo Anthony. “Puedes sentirlo.”

Los Guerreros, ¿los recuerdas? – están corriendo con Stephen Curry, Draymond Green y, eventualmente, Klay Thompson, a quien el equipo espera regresar a fines de diciembre o principios de enero después de que se perdió las últimas dos temporadas por lesiones. Thompson se rompió el ligamento cruzado anterior de la rodilla izquierda en la final de 2019 y luego se rompió el tendón de Aquiles derecho en noviembre pasado.

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“No funciona sin Klay”, dijo Curry en una entrevista la semana pasada. “Así que definitivamente hay anticipación. Y sentimos que tendremos tres temporadas en una este año: este primer capítulo hasta que regrese, reintegrándolo al redil, y luego la persecución de los playoffs en la recta final. Así que hay mucho que esperar ”.

Sin Thompson, y en gran parte sin Curry, quien se rompió la mano y se perdió todos menos cinco juegos, Golden State hibernó durante la temporada 2019-20, terminando con el peor récord de la liga. La temporada pasada, mientras el equipo continuaba preparando prospectos como Jordan Poole, una selección de primera ronda del draft de 2019, y Juan Toscano-Anderson, quien salió de la G League, los Warriors tuvieron foja de 39-33.

Ahora Golden State está casi completo. Y el equipo ha dado la bienvenida a la reaparición de una figura familiar: Andre Iguodala, pieza clave en los cinco viajes consecutivos del equipo a la final, de 2015 a 2019, que produjeron tres campeonatos.

“Construimos algo especial aquí”, dijo Iguodala, quien se ha reincorporado a Golden State después de pasar la mayor parte de las últimas dos temporadas con el Miami Heat.

Mientras Iguodala se fue, Golden State experimentó su parte de turbulencia. Pero la franquicia mantuvo una sensación de estabilidad. Curry y Green todavía estaban por ahí. Thompson volvería en algún momento. Y Steve Kerr, que ahora entra en su octava temporada como entrenador del equipo, estaba al timón. Las piezas estaban ahí. Solo tomaría algo de tiempo para que todos se unieran nuevamente.

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“Nuestras expectativas son definitivamente más altas este año de lo que han sido los últimos dos años”, dijo Kerr, cuyo equipo tuvo marca de 5-0 en la pretemporada. “Es un grupo muy divertido de entrenar”.

Los Lakers jugarán bajo un foco aún más brillante después de revisar su lista (nuevamente) este verano. Firmaron a Anthony, cambiaron por Russell Westbrook y adquirieron a veteranos como Kent Bazemore, DeAndre Jordan, Dwight Howard y Rajon Rondo, mientras se deshacían de la mayor parte de su personal de la temporada pasada. Atrás quedaron muchos de los jugadores de rol de su carrera por el campeonato en 2020: Kyle Kuzma, Alex Caruso, Kentavious Caldwell-Pope.

Los Lakers no son grandes en la continuidad, demostrando su voluntad de sacrificar selecciones de draft y jugadores jóvenes por estrellas de marca de cierta época. Si hay urgencia, se debe en gran parte al hecho de que James tiene 36 años y ha luchado con lesiones en los últimos años. Ningún atleta puede operar a la altura de sus poderes para siempre, ni siquiera James. Y así, los Lakers han hipotecado su futuro en busca de otro campeonato ahora, si pueden crear química en poco tiempo y evitar más problemas de salud.

“Creo que nuestro coeficiente intelectual de baloncesto, nuestro talento y nuestra habilidad, en su mayor parte, nos llevarán allí”, dijo Anthony, “y luego, la cohesión de estar juntos y jugar juntos nos llevará a la cima. Entendemos dónde queremos estar y dónde vamos a estar, pero aún no lo hemos logrado “.

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El equipo ha reconocido que será un trabajo en progreso. Como dijo James antes del inicio del campo de entrenamiento, “No creo que sea como la mantequilla de maní y la mermelada comenzar la temporada”.

Cualquier mención del baloncesto de pretemporada debería venir acompañada de la exención de responsabilidad de que los juegos son bastante insignificantes. Pero los Lakers se fueron 0-6, lo que fue suficiente para plantear algunas preguntas importantes: ¿Es esta una lista de mezcolanza? ¿Puede un equipo tan viejo soportar los rigores de una temporada regular de 82 partidos? Y, quizás lo más importante, ¿pueden Westbrook y James, dos jugadores que dominan el balón, coexistir de manera productiva?

Frank Vogel, el entrenador del equipo, dijo que no tenía tales preocupaciones.

“Definitivamente hay una disposición para que esos muchachos compartan y se sacrifiquen”, dijo, y agregó: “Es difícil lograr que los veteranos de más de 15 años se tomen completamente en serio la pretemporada”.

Por su parte, James dijo el lunes que se había recuperado por completo de la lesión en el tobillo que lo retrasó hacia el final de la temporada pasada – “No jugué mucho baloncesto durante los primeros dos meses del verano”, dijo – y que él estaba listo para un nuevo comienzo, uno que vendrá contra un oponente que, a diferencia de los Lakers, espera adentrarse en su pasado.