Lecciones económicas de la guerra de Ucrania: las expectativas importan

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Hay pocas cosas más alentadoras que el merecido de un bruto, especialmente cuando ese merecido libera a miles de personas de la capacidad del bruto para aterrorizarlas. Pero el emocionante avance de Ucrania en el campo de batalla durante la última semana trae lecciones más allá de la satisfacción de la victoria del bien sobre el mal.

Recuerdo bien las conversaciones en los primeros días después del ataque del presidente Vladimir Putin sobre si armar al gobierno de Ucrania. Una opinión común era que debido a que el país estaba destinado a ser invadido por el ejército ruso en cuestión de días, el envío de armas solo empeoraría las cosas al alentar un esfuerzo guerrillero permanente pero permanentemente condenado: «un nuevo Afganistán en nuestras puertas», como algunos expresaron. eso. En estas conversaciones insistí en que incluso aquellos que esperaban que Ucrania perdiera al menos les debían una oportunidad de defender su país. Afortunadamente, la valentía y la destreza en la lucha de los ucranianos detuvieron el asalto a Kyiv lo suficientemente rápido y espectacularmente como para reunir más apoyo occidental. Ese apoyo hizo posible la contraofensiva de este mes.

Las expectativas sobre lo que sucederá juegan un papel profundo en lo que realmente sucede. La firme defensa de Ucrania en la batalla por Kyiv, al frustrar las expectativas de una derrota rápida, hizo que los vientos políticos cambiaran en el oeste. La contraofensiva de este mes, al confundir las expectativas occidentales de una guerra posicional prolongada, las ha cambiado nuevamente. Como informa mi colega Henry Foy, ya se está imponiendo la opinión de que una mejor y más rápida entrega de armas podría acelerar, en lugar de retrasar, el final de la guerra, y un final mejor. Ahora se dice que los países occidentales están discutiendo el suministro de aviones de combate a Kyiv, una medida que anteriormente se rechazó por ser muy probable que provocara a Putin.

Si estas expectativas hubieran cambiado antes, o más, es probable que Ucrania hubiera recibido más ayuda militar antes. Su defensa y contraataques habrían sido aún más impresionantes, validando así esas mismas expectativas. Por el contrario, si aquellos que argumentaron que Ucrania no tenía ninguna posibilidad hubieran ganado la batalla retórica, los efectos de tal victoria también podrían haberles dado la razón en la guerra real.

Los políticos conocen muy bien esta función de las expectativas. Putin, siempre el espía, ha presidido la guerra de información contra Occidente desde que ha estado en el poder. Su éxito (en el que ha gastado cantidades significativas de dinero) se puede medir en la sorprendente cantidad de personas en todo el mundo que, por lo demás, son reflexivas y parecen contentas con culpar a las democracias occidentales de la tortura y las violaciones en Bucha y en otros lugares. Desde el comienzo de la guerra, Volodymyr Zelenskyy, el opuesto de Putin en muchos sentidos, comprendió la importancia de dar forma a una narrativa nacional e internacional, y su excelencia en la comunicación se ha sumado a la valentía y la habilidad organizativa de los ucranianos sobre el terreno.

Los economistas tienen una comprensión análoga, aunque menos refinada, de las expectativas. La teoría de juegos, que analiza situaciones económicas interactivas, muestra cómo el comportamiento de las personas puede ser moldeado por sus expectativas sobre el comportamiento de los demás de tal manera que las expectativas se vuelven autocumplidas. Bajo ciertas condiciones, si todos esperan que ocurra el mal resultado, sucede; y si todos esperan que las cosas funcionen mejor, lo hacen, todo debido a las acciones que las personas eligen en función de lo que esperan que hagan los demás. Las fluctuaciones de los precios financieros pueden exhibir este patrón. También pueden hacerlo los ciclos económicos impulsados ​​por la demanda impulsados, como dijo Keynes, por los “espíritus animales”.

Levante la mirada de los modelos estrechos y las expectativas autocumplidas ayudarán a dar sentido a los fenómenos a gran escala. Hace cinco años, escribí sobre el trabajo del premio Nobel de economía Robert Shiller sobre «epidemias narrativas» y cómo cuando las historias compartidas se apoderan de la mente de suficientes personas, cambian la realidad misma. Un ejemplo en ese entonces fue cómo la elección de Donald Trump, un maestro de la narración de historias, al menos, impulsó el sentimiento económico entre sus seguidores, lo que probablemente mantuvo la economía funcionando bien.

Así que aquí hay una similitud entre la guerra y la economía. Debido a que las expectativas importan, ambas son profundamente impredecibles. Y ninguno está completamente determinado por factores «duros», sino influenciado por la psicología de masas.

Tome los precios de la energía de hoy. Estos se basan, en parte, no solo en las limitaciones físicas actuales, sino también en las expectativas de los que negocian en los mercados financieros de cobertura de precios en el futuro. Nadie tiene idea de si los mercados de energía física del próximo año coincidirán con lo que los comerciantes financieros esperan hoy. Pero esas expectativas influyen en los precios que las empresas y los consumidores pagan hoy por la energía física. Y si esas expectativas cambian, por ejemplo, por señales de intervención del gobierno, o cuando se asiente el hecho de que los depósitos de gas de Europa se están llenando rápidamente, también podría cambiar la naturaleza de la crisis del precio de la energía, incluso con pocos cambios inmediatos en las limitaciones físicas.

Como señaló recientemente mi colega Gillian Tett, las ideas de Shiller también se aplican a la banca central. El debate sobre la inflación se reduce a si la gente comenzará a esperar que la inflación actual persista y, por lo tanto, provoque que persista al aumentar aún más los salarios y los precios. Los pocos de nosotros que pensamos que los bancos centrales se equivocan al acabar con nuestro fuerte crecimiento actual del empleo señalan cómo las expectativas de inflación a largo plazo permanecen inactivas. La mayoría que apoya el endurecimiento piensa que debido a que la economía se está sobrecalentando, solo el endurecimiento puede evitar que las expectativas cambien al alza (incluso cuando están de acuerdo en que no sería necesario endurecer si la inflación solo refleja choques de oferta puntuales).

Pero, en cierto modo, los banqueros centrales enfrentan una compensación que el ejército de Ucrania no enfrenta. Ucrania puede mejorar las expectativas cambiando la situación sobre el terreno para mejor. Sin embargo, la estrategia elegida por los banqueros centrales para mejorar las expectativas de inflación causa daño a la economía al acabar con el crecimiento del empleo y los ingresos. Si, en cambio, pueden convencer a la gente de que la inflación desaparecerá por sí sola a medida que se desvanezcan los shocks de oferta, no tendrán que causar daño a la economía en el proceso. Mi propia opinión es que, dado que eso es lo que la gente parece esperar, es un grave error de política encarecer los préstamos.

Considere, entonces, cómo el éxito militar de Ucrania puede moldear las expectativas en Rusia. Uno de los libros que leí como estudiante y que mejor recuerdo es el Discurso sobre la servidumbre voluntaria de Étienne de La Boétie, que señala que un dictador solo puede tener poder sobre los demás en la medida en que deciden obedecerle. En términos puramente físicos, un individuo nunca podría dominar una nación, pero la dictadura es posible a través de una red de temores que se refuerzan a sí mismos de que aquellos que se rebelen serán castigados. Por eso las revoluciones, cuando suceden, suceden tan rápido, o por eso, una vez que se rompen los tabúes, son difíciles de restaurar. Cuando suficientes personas dejan de esperar que otros cumplan, las razones se evaporan para que cualquiera cumpla. Llámelo la teoría del poder del Mago de Oz: una vez que desaparece la expectativa de hacer cumplir, también lo hace cualquier capacidad de hacer cumplir.

El impacto más intrigante de las recientes victorias de Ucrania, por lo tanto, está en Moscú. La disidencia explícita contra la guerra parece haber estallado (al igual que el uso abierto de la palabra tabú “guerra”), desde invitados críticos a programas de entrevistas hasta funcionarios municipales que piden la destitución de Putin. Esto puede importar, o puede que no. Pero no sabremos cuántos rusos se opondrían a la guerra si no esperaran ser castigados por ella hasta que suficientes rusos ya no esperen ser castigados por ello. La creencia generalizada de que es posible oponerse a un dictador tiene una forma de hacer que eso suceda. Si los ucranianos siguen teniendo éxito, las cosas en Rusia podrían cambiar mucho más rápido de lo que pensamos.

Otros legibles

  • En otro efecto del cambio de expectativas, escribo en mi columna esta semana que Vladimir Putin ha obligado a la UE a entrar en la unión energética que debería haber construido hace mucho tiempo.

  • Como sabrá por el Almuerzo Gratis de la semana pasada (y varios más antes), me interesan mucho los impuestos sobre el patrimonio. Así que me intrigó saber de una nueva investigación sobre más de cien años de desigualdad de la riqueza alemana que el país impuso un gran impuesto único sobre la riqueza en 1948. “Debido a este impuesto sobre la riqueza, Alemania se convirtió en uno de los países más igualitarios antes. su milagro económico de posguerra despegó”, dicen los investigadores.

  • Espere más historias como esta: los fabricantes de bienes duraderos, en este caso, Electrolux, enfrentan un doble golpe por la reducción de los consumidores y el exceso de existencias cuando nadie podía obtener suficientes bienes industriales.

  • Noticias de números

  • La economía del Reino Unido se está estancando. Pero tal vez la inflación también lo sea.

  • La inflación general de EE. UU. fue solo del 0,1 por ciento mensual en agosto, gracias a la caída de los precios de la energía. Sin embargo, fuera de la energía, la inflación subyacente aumentó un 0,6 por ciento, o más del 6 por ciento sobre una base anualizada.

  • The Guardian ofrece una explicación de las finanzas de la familia real del Reino Unido.

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