Legisladores republicanos cuestionan las conexiones de Amazon con el contrato con el Pentágono

WASHINGTON – Mientras el Departamento de Defensa se prepara para solicitar ofertas para trabajos de computación en la nube que podrían generar miles de millones de dólares para Amazon, los miembros del Congreso están planteando nuevas preguntas sobre los esfuerzos de la compañía para ganar un contrato de $ 10 mil millones durante la administración Trump.

Los correos electrónicos inéditos muestran que los funcionarios del Pentágono en 2017 y 2018 prodigaron elogios a varios de los ejecutivos de tecnología cuyas compañías expresaron interés en el contrato original, especialmente Amazon, mientras que las preocupaciones sobre el acceso de la compañía parecen haberse pasado por alto, según los correos electrónicos, otros documentos y entrevistas.

Dos legisladores republicanos que han presionado para frenar el dominio de Amazon y otras empresas tecnológicas en los mercados de consumo están aprovechando los correos electrónicos como evidencia de que Amazon usó injustamente su influencia para competir por contratos financiados por los contribuyentes.

El representante Ken Buck de Colorado y el senador Mike Lee de Utah pidieron a Amazon que testificara bajo juramento sobre “si trató de influir indebidamente en el contrato federal más grande de la historia”, el proyecto de $ 10 mil millones llamado Joint Enterprise Defense Infrastructure, o JEDI, que mover las redes informáticas del Pentágono a la nube. Amazon no respondió a las solicitudes de comentarios.

Cualquier influencia que tuvo Amazon en el Pentágono de la era Trump tuvo un efecto limitado. Y la compañía también tenía un antagonista de muy alto nivel: el presidente Donald J. Trump, quien mientras estaba en el cargo atacaba regularmente al director ejecutivo de Amazon en ese momento, Jeff Bezos, el dueño de The Washington Post. Amazon finalmente perdió el contrato JEDI, que se otorgó a Microsoft en 2019, lo que generó dudas sobre si la hostilidad de Trump hacia Amazon jugó un papel en el resultado.

Pero, en una victoria para Amazon, el Pentágono canceló el contrato este mes en medio de una polémica batalla legal por la adjudicación entre Amazon, Microsoft y otras empresas de tecnología. El Departamento de Defensa anunció de inmediato que estaba iniciando un programa de nube revisado que podría generar contratos para Amazon, Microsoft y posiblemente otras empresas, lo que desencadenó lo que se espera sea una intensa lucha de cabildeo.

Los correos electrónicos recientemente publicados y las entrevistas con personas conocidas brindan un vistazo a la relación en evolución entre el Departamento de Defensa y las grandes empresas de tecnología en un momento en que el Pentágono está cambiando cada vez más su enfoque de aviones, tanques y otro hardware a software e iniciativas que involucran inteligencia artificial. y aprendizaje automático.

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Muestran cómo en los meses previos a la pelea JEDI, altos funcionarios del Pentágono y ejecutivos de Silicon Valley participaron en un noviazgo de admiración que condujo a un acceso de alto nivel para algunas de las firmas que luego expresarían interés en el contrato. Los ejecutivos de tecnología utilizaron el acceso para instar a Jim Mattis, el primer secretario de defensa de Trump, a adoptar tecnología basada en la nube y, en al menos un caso, a promover la tecnología de su propia empresa.

Durante un viaje a la costa oeste en el verano de 2017 para reunirse con ejecutivos de Apple, Amazon y Google, Mattis se sintió incómodo cuando fue sometido a una demostración de los productos de computación en la nube de Amazon en la sede de la compañía en Seattle durante lo que esperaba. sería una discusión más general sobre la tecnología en la nube, según documentos y un ex alto funcionario del Pentágono que está familiarizado con la reunión.

El exfuncionario dijo que la manifestación contó con la presencia de Bezos, con quien Mattis acababa de reunirse personalmente, y varios de sus lugartenientes, y estaba dirigida por un ejecutivo a cargo de vender productos de Amazon Web Services, o AWS. , a los gobiernos.

Los materiales informativos preparados para el Sr. Mattis antes de la reunión indicaron que “no será un argumento de venta”, con “no” subrayado para enfatizar.

Pero inmediatamente después de la reunión, un asistente del Sr. Mattis escribió en un correo electrónico a otro funcionario del Pentágono que la sesión “parecía transformarse en un argumento de venta de AWS”. Mattis “fue amable y cortés, pero no conseguí una buena vibra”, escribió el asistente, y agregó que la sesión individual que precedió a la demostración con el Sr. Bezos “pareció ir muy bien” y que el fundador de Amazon y el secretario de defensa “parecían hacer clic a nivel personal”.

La competencia por el contrato JEDI rápidamente se empantanó en amargas disputas. IBM protestó por la solicitud de propuesta, sugiriendo que favorecía a Amazon, mientras que Oracle alegó que los funcionarios del Pentágono tenían conflictos de intereses relacionados con Amazon. Cuando el contrato fue a manos de Microsoft, Amazon demandó para bloquearlo, argumentando que la administración Trump había interferido en el proceso de contratación debido a la enemistad de Trump hacia Bezos.

Una investigación realizada por el inspector general del Departamento de Defensa desestimó las acusaciones más serias sobre que los funcionarios de Amazon y el Pentágono inclinaron indebidamente el proceso de contratación hacia la empresa.

En un informe del año pasado, el inspector general concluyó que el resultado del contrato JEDI no se vio afectado ni por los ataques de Trump a Amazon ni por las conexiones entre la empresa y el Departamento de Defensa.

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Pero el informe omitió las expresiones de preocupación sobre la demostración de “discurso de venta” del Sr. Mattis en la sede de Amazon, así como el lenguaje de un intercambio de correo electrónico en el que un funcionario del Pentágono le dijo a dos asesores cercanos del Sr. Mattis que el jefe de la secretaria de Defensa de El personal les “aplaza” si aceptan o no una solicitud de Amazon para una reunión en el Pentágono entre Bezos y Mattis.

Una de las asesoras más cercanas, Sally Donnelly, respondió que el Sr. Bezos “es el genio de nuestra época, así que por qué no”. La Sra. Donnelly había trabajado en el Departamento de Defensa durante la administración de Obama antes de comenzar una empresa de consultoría en 2012 donde sus clientes incluían a Amazon. Esa reunión no parece haber tenido lugar, y la Sra. Donnelly luego testificó al inspector general que estaba siendo “frívola” y que el jefe de personal del Sr. Mattis, no la Sra. Donnelly, decidió qué reuniones tomar.

Pero menos de dos días después de que su correo electrónico llamara a Bezos un genio, Donnelly siguió con una lista de siete razones por las que Mattis debería reunirse con él. Incluyó que Amazon había contratado a “muchos” ex expertos en inteligencia del gobierno de EE. UU., Que su seguridad en la nube “era tan convincente” para la CIA “que la agencia hace dos años dio el paso sorprendente de migrar la mayor parte de su trabajo seguro a Amazon”. y que la propiedad de Bezos en The Washington Post le dio “influencia más allá del mundo empresarial”.

La oficina del inspector general no respondió preguntas sobre las omisiones de líneas específicas de los correos electrónicos, o si esas omisiones dejaron una imagen incompleta de las interacciones entre el Pentágono y Amazon.

“Nuestro informe de Adquisiciones en la Nube de JEDI habla por sí mismo: mantenemos nuestros hallazgos y conclusiones”, dijo Dwrena K. Allen, portavoz del inspector general, en un comunicado.

Michael N. Levy, abogado de Donnelly, dijo en un comunicado que ella “siempre cumplió con todas las obligaciones éticas y legales y actuó en el mejor interés de la seguridad nacional de los Estados Unidos”.

Sus esfuerzos para negociar reuniones para Mattis y otros ejecutivos de tecnología fueron “parte de los esfuerzos críticos del Departamento de Defensa para transformar la era digital”, dijo Levy.

Los correos electrónicos, que datan de 2017 y 2018, fueron publicados por el inspector general del Departamento de Defensa en respuesta a una demanda de la Ley de Libertad de Información presentada por un ex inspector general. Los hechos descritos en ellos son anteriores a la solicitud formal del Pentágono de presentar ofertas para el contrato JEDI.

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Los correos electrónicos muestran que los ayudantes de Mattis también elogiaron a los directores ejecutivos de otras empresas.

La Sra. Donnelly llamó a Satya Nadella, la directora ejecutiva de Microsoft, “uno de los ‘líderes de opinión’ del sector y uno de los estadounidenses de origen indio más prominentes del país”, e indicó que era importante para Mattis reunirse con Nadella para demostrar imparcialidad.

Otro asistente, cuyo nombre está redactado en los correos electrónicos, escribió que Milo Medin, un ejecutivo de Google con quien Mattis se reunió durante su viaje de 2017 a la costa oeste, era “genial”.

La reunión de Mattis con Tim Cook de Apple fue “también sólida”, escribió el asistente, y señaló que los dos hombres “parecían encajar personalmente, Cook dijo que está ansioso por ayudar en lo que pueda (y parecía quererlo decirlo en serio)”. El asistente concluyó que “una nota positiva del viaje es que todos” en las distintas empresas “parecían transmitir una melodía ‘patriótica’ sincera. Creo que eso podría haber sorprendido un poco al Jefe “.

Un mes después del viaje, el Pentágono emitió un memorando titulado “Aceleración de la adopción de la nube empresarial”.

Buck, quien trabajó en un paquete bipartidista de proyectos de ley que fueron aprobados por el Comité Judicial el mes pasado con el objetivo de debilitar el dominio de Big Tech, se unió a Lee para enviar una carta a Bezos en mayo sugiriendo que Amazon trató de “monopolizar uno o más mercados relacionados con servicios gubernamentales y / o comerciales de computación en la nube al influir indebidamente en el proceso de adquisición de la infraestructura de defensa empresarial conjunta “.

Pidieron al Departamento de Justicia que investigue si Amazon “puede haber violado las leyes federales de conflicto de intereses y antimonopolio”. Y acusaron al inspector general del Departamento de Defensa de pasar por alto las irregularidades relacionadas con la oferta de Amazon por el contrato JEDI.