Leylah Fernandez avanza a los cuartos de final del US Open

Hace menos de una semana, pocos fanáticos casuales del tenis sabían siquiera un poco, si es que algo, sobre Leylah Fernández. Cuando sorprendió a Naomi Osaka en la tercera ronda del US Open, muchos estaban más concentrados en el jugador que perdió que en el jugador que ganó.

Esas mismas personas se preguntaron si el precoz adolescente de Canadá se había beneficiado de la mala forma de Osaka esa noche.

Pero después de regresar para vencer a la más confiable y en forma Angelique Kerber en la cuarta ronda el domingo, Fernández, con su exuberancia natural, sonrisa omnipresente y puño en alto en el aire, se ha convertido en la sensación del Open de este año.

“Creo que puede llegar muy lejos en los próximos años”, dijo Kerber después del partido.

Existe la posibilidad de que pueda llegar muy lejos en los próximos días. Fernández está jugando el mejor tenis de su joven carrera, golpeando a los ganadores de derecha y exudando el tipo de alegre espíritu de lucha y confianza que ha cautivado a los fanáticos de Nueva York durante una carrera salvaje de tres días.

Con una multitud estridente en el estadio Louis Armstrong gritando su nombre, Fernández perdió el primer set el domingo y perdió un descanso en el servicio en el segundo antes de superar a Kerber, 4-6, 7-6 (5), 6-2, menos. más de 12 horas antes de cumplir 19 años.

Ella estaba encantada. Ella estaba orgullosa. Levantó los brazos en el aire y mostró su sonrisa magnética. Pero no crea que está sorprendida por su propio éxito, incluso si el resto del mundo del tenis lo está.

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“Esperaba que algún día se cumpliera mi juego de tenis y que estaría en el gran escenario frente a una gran multitud jugando contra grandes jugadores, y también obteniendo las victorias”, dijo. “No me sorprende nada de lo que está sucediendo en este momento”.

Fernández, la última canadiense en irrumpir en escena, dijo que celebraría su victoria con su familia y su preparador físico, Duglas Cordero, en el mismo restaurante italiano en el que han cenado todas las noches del torneo. Su celebración de cumpleaños el lunes incluirá un partido de dobles de tercera ronda junto a Erin Routliffe de Nueva Zelanda.

Pero mientras mira hacia el futuro, Fernández también puede reflexionar sobre esto: cuando todavía tenía 18 años, derrotó a Osaka, la cabeza de serie No. 3 y campeona defensora, y a Kerber, la cabeza de serie No. 16 y campeona del US Open 2016, todo en menos de 48 horas. Juntos, esos dos campeones poseen siete títulos principales (Osaka tiene cuatro), pero para el zurdo Fernández, eran solo dos jugadores que requerían enfoques tácticos únicos.

“La mayor diferencia es que uno es zurdo y el otro es diestro”, dijo. “Simplemente me acerqué a los partidos de la misma manera”.

Ahora debe volver a cambiar a otro diestro. La oponente de Fernández en la etapa de cuartos de final es la No. 5 Elina Svitolina, quien no tuvo problemas para derrotar a la No. 12 Simona Halep, 6-3, 6-3, en 76 minutos en el Arthur Ashe Stadium el domingo.

Fernández, quien nació y creció en Montreal, se convirtió en el primer canadiense en la etapa de cuartos de final este año. La No. 6 Bianca Andreescu, de Toronto y campeona de 2019, jugará contra la No. 17 Maria Sakkari de Grecia en la cuarta ronda el lunes por la noche.

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Pero incluso cuando las apuestas aumentan constantemente, Fernández no ha mostrado miedo en la cancha durante su marcha hacia la segunda semana de lo que posiblemente sea el torneo de tenis más grande de todos. Quizás sea porque es demasiado joven para saber algo mejor.

“Recuerdo muy bien la sensación”, dijo Kerber, de 33 años. “Quiero decir, sí, fue hace unos años. Pero, por supuesto, ella no tiene presión “.

Fernández, que iba perdiendo por un set y rompiendo en el segundo, invirtió el impulso del partido en su cabeza cuando rompió hacia atrás para poner el 4-4, sacando el balón del aire y golpeando un revés cruzado ganador. Levantó el puño y los fanáticos estallaron.

En el desempate, Fernández se adelantó 5-1 y los fanáticos, que estaban entrando en el estadio cuando se corrió la voz de que ella estaba dando otra buena pelea, comenzaron a gritar: “Vamos Ley-lah”, como si fuera De-rek. Je-ter.

Kerber se defendió para poner el 5-4, pero luego Fernández buscó un saque de Kerber amplio y lanzó un golpe de derecha a la línea desde fuera de la cancha, un tiro tan preciso, tan poderoso y tan audaz que provocó un golpe. aplauso de reconocimiento de Kerber.

Dos puntos más tarde, Fernández obligó a Kerber a abrirse tanto que no pudo devolver el balón de manera segura a la cancha. Una vez más, los brazos de Fernández se levantaron en celebración y la afición rugió con su aprobación. Fernández llevó el impulso al tercer set, donde terminó el trabajo.

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Cuando ganó el punto final, el público explotó y se puso de pie como uno con un aplauso ensordecedor por su joven estrella favorita recién adoptada.

“Simplemente estaba disfrutando cada momento”, dijo Fernández. “Honestamente, la multitud ha sido increíble, así que gracias a ellos pude ganar”.

Pero no es la única adolescente que deja huella en el evento de este año. Carlos Alcaraz de España, de 18 años, derrotó al No. 3 Stefanos Tsitsipas y luego venció al alemán Peter Gojowczyk, 5-7, 6-1, 5-7, 6-2, 6-0, el domingo para alcanzar los cuartos de final. Además, la británica Emma Raducanu de 18 años jugará contra Shelby Rogers en la cuarta ronda el lunes.

Fernández dijo que recordaba la primera vez que vio a Alcaraz en el circuito juvenil y pensó que estaba viendo la reencarnación de un diestro Rafael Nadal.

“Ver a todos estos adolescentes, a estos jóvenes hacerlo tan bien en el US Open y en otros torneos, también es revelador”, dijo.

Se llamó a sí misma una niña “despreocupada” que siempre ha encontrado alegría en todo lo que hace. Los fans se han alimentado de esa energía y ella se ha alimentado de la de ellos. Quizás algún día, después de muchos años en la gira, cuando tenga 33 años como Kerber, perderá algo de su alegría juvenil.

Lo que Fernández disfruta ahora es un sentimiento especial y singular, uno que Kerber recuerda bien y dijo que es casi imposible de recuperar.

“Creo que es solo para los jóvenes”, dijo Kerber.