Lila Gleitman, quien mostró cómo los niños aprenden el lenguaje, muere a los 91 años

Lila Gleitman, cuyo trabajo pionero en lingüística y ciencia cognitiva amplió nuestra comprensión de cómo funciona el lenguaje y cómo lo aprenden los niños, murió el 8 de agosto en un hospital de Filadelfia. Ella tenía 91 años.

Su hija Claire Gleitman dijo que la causa fue un ataque cardíaco.

Hasta la década de 1970, la mayoría de los lingüistas creían que la estructura del lenguaje existía en el mundo y que el cerebro humano la aprendía desde la infancia. Sobre la base del trabajo de su amigo Noam Chomsky, la Dra. Gleitman argumentó lo contrario: que las estructuras, o sintaxis, del lenguaje estaban integradas en el cerebro desde el nacimiento y que los niños ya tienen una comprensión sofisticada de cómo funcionan.

“El estudio de la adquisición del lenguaje, su principal preocupación científica, era su campo en un sentido especial: virtualmente creó el campo en su forma moderna y lideró su impresionante desarrollo desde entonces”, dijo la Dra. Chomsky en un comunicado.

El Dr. Chomsky, quien al igual que el Dr. Gleitman recibió su doctorado de la Universidad de Pennsylvania, ideó la teoría. Pero fue la Dra. Gleitman quien descubrió formas elegantes de probarlo en el mundo real, comenzando con sus propios hijos.

Le gustaba contar una historia sobre su hija Claire, que entonces tenía 2 años. Un día, cuando conducía y Claire estaba en el auto, el Dr. Gleitman dio un giro brusco y dijo: “Agárrate fuerte”. Su hija respondió de inmediato: “¿No es así?” El enunciado mostró cómo incluso un niño pequeño podía entender los matices lingüísticos, sin que se los hubieran enseñado.

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El Dr. Gleitman llamó al proceso “arranque sintáctico”: el uso de una comprensión innata de la estructura lingüística y su relación con el significado para descubrir nuevas palabras.

“El niño realmente está descubriendo en parte lo que sabe a partir de un código complejo en el que se oculta el lenguaje”, dijo en una entrevista de 2013.

La Dra. Gleitman a menudo colaboraba con su esposo, el psicólogo Harry Gleitman, o con sus estudiantes de posgrado, muchos de los cuales se convirtieron en lingüistas destacados.

Con Susan Goldin-Meadow, ahora en la Universidad de Chicago, mostró cómo incluso los niños ciegos podían aprender palabras “videntes” como “mirar” y “ver”, no al experimentarlas en el mundo, sino al inferir su significado de sus contextos sintácticos y semánticos. Realizó una investigación similar sobre estudiantes sordos con otra exalumna, Barbara Landau, que enseña en la Universidad Johns Hopkins.

“Ella creía que el aprendizaje de idiomas no era solo la acumulación de hechos a lo largo del tiempo, sino que era inherente a quiénes somos como seres humanos”, dijo la Dra. Goldin-Meadow en una entrevista.

Lila Ruth Lichtenberg nació el 10 de diciembre de 1929 en la sección Sheepshead Bay de Brooklyn. Su padre, Ben, era ingeniero estructural y su madre, Fanny (Segal) Lichtenberg, era ama de casa.

Lila asistió a la escuela secundaria James Madison, que educó a generaciones de judíos del distrito, entre ellos Ruth Bader Ginsburg, los senadores Chuck Schumer y Bernie Sanders, el economista Gary Becker y Judith Sheindlin, mejor conocida como la jueza Judy de la televisión.

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Se graduó de Antioch College en Ohio con una licenciatura en literatura en 1952 y se mudó a Nueva York, donde tomó un trabajo como asistente editorial en el Journal of the American Water Works Association. Unos años más tarde se casó con Eugene Galanter, profesor de la Universidad de Pensilvania, y se mudó a Filadelfia. Ese matrimonio terminó en divorcio.

Se casó con el Dr. Gleitman, en ese momento profesor en Swarthmore College, en 1958. Murió en 2015. Junto con su hija Claire, le sobreviven otra hija, Ellen Luchette, y cuatro nietos.

Como esposa de la facultad, la Dra. Gleitman podía tomar cursos sin costo alguno y se sumergió en los clásicos. Pero sus estudios le parecieron aburridos, a excepción del griego y el latín.

Entró en una pista de doctorado en lingüística, estudiando con Zellig Harris, él mismo un pionero en el estudio computacional del lenguaje, analizando sus estructuras profundas y lógica. También consiguió un trabajo en el Eastern Pennsylvania Psychiatric Institute, donde parte de su trabajo consistía en escribir entradas relacionadas con la psicología para la próxima edición del Webster’s Dictionary, incluida una para un término burdo que se refiere a las relaciones sexuales, que nunca antes había aparecido en el libro.

“Siempre lo he tomado como mi principal logro en la vida”, dijo en una entrevista de 2017 con el Dr. Goldin-Meadow.

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A pesar de convertirse en una de las mejores estudiantes del Dr. Harris, se sintió cada vez más atraída por el trabajo de uno de sus principales acólitos, el Dr. Chomsky, quien estaba en el proceso de una ruptura fundamental con su mentor.

El lenguaje humano no era algo que existiera separado de la mente humana, argumentó; más bien, era innato, cableado, ya existía al nacer. El Dr. Gleitman estuvo de acuerdo y también rompió con el Dr. Harris, una división tan amarga que se negó a supervisar su disertación.

Sin embargo, la Dra. Gleitman recibió su doctorado en 1967 y comenzó a enseñar en Swarthmore. En 1972 regresó a la Universidad de Pennsylvania, donde permaneció hasta su jubilación en 2002.

Sin embargo, no dejó de trabajar. De hecho, las últimas dos décadas de su vida fueron algunas de las más fértiles intelectualmente.

Trabajando con un colega, John Trueswell, estudió primero cómo los niños aprenden palabras “difíciles” (verbos, sustantivos conceptuales) y luego se dio la vuelta y observó cómo aprenden sustantivos concretos y otras palabras “fáciles”, que, según ella, no eran tan fáciles como pueden parecer.

La Dra. Gleitman continuó produciendo nuevos trabajos incluso en los últimos años, después de que la degeneración macular la dejara casi ciega. El Dr. Trueswell dijo que el último correo electrónico que recibió de ella llegó el día antes de su muerte. Era una breve nota que lo ponía al día con su último artículo, que acababa de enviar para su publicación.