Lloyd Harris interpreta a Alexander Zverev en los cuartos de final del US Open

La cadena de mensajes de texto de WhatsApp ha crecido a unas 100 personas, muchas en Ciudad del Cabo y otras repartidas por todo el mundo, jugando al tenis y enviando sus felicitaciones y mensajes entusiastas de apoyo a Lloyd Harris.

“Todos están ahí felicitándome”, dijo Harris. “Es un sentimiento tan especial. Son como mi familia ”.

El hilo incluye a los entrenadores, administradores, padres y niños que entrenan en la academia Anthony Harris (sin relación), donde Lloyd Harris se desarrolló como tenista profesional. Lloyd Harris es su inspiración, su afirmación de éxito, un ejemplo de que puede funcionar. Pero lo más importante para todos ellos, es su hermano de academia.

“Significa mucho para estos niños y todos lo admiran”, dijo Anthony Harris, quien se ha desempeñado como entrenador principal de Lloyd Harris desde que se unió a la academia en 2012, en una entrevista desde Ciudad del Cabo. “Se quedan despiertos hasta tarde y hablan de lo bien que le está yendo. Es una inspiración fantástica para todos “.

Lo que ha hecho Lloyd Harris, de 24 años, es irrumpir en la ronda de cuartos de final del sorteo de individuales masculinos del US Open para coronar un verano que incluyó una victoria sobre Rafael Nadal en Washington el mes pasado. Cuando llegó a Nueva York, venció a tres cabezas de serie, Karen Khachanov, Denis Shapovalov y Reilly Opelka, para alcanzar su primer cuarto de final importante, donde jugará el miércoles contra el sembrado No. 4, Alexander Zverev de Alemania.

“Siempre supe que tenía la capacidad”, dijo Harris. “Nunca tuve problemas para vencer a algunos de los mejores. Pero estaba jugando consistentemente a ese nivel, lo que fue un poco más desafiante para mí “.

El rápido ascenso de Harris es seguido con gran entusiasmo en Ciudad del Cabo, su ciudad natal, y específicamente en la academia única que ayudó a lanzar su carrera. Sus padres se enteraron del programa y le preguntaron a Anthony Harris si se llevaría a su hijo. Lloyd Harris se unió en 2012 cuando tenía 14 años y rápidamente se convirtió en el estudiante más exitoso del programa.

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“Le dije a su mamá”, dijo Anthony Harris, “’Su hijo es especial. Tiene la oportunidad de hacer algo grande en este deporte ‘. Ella dijo: ‘Vamos a por ello’ “.

La Academia de Tenis Anthony Harris, un enclave modesto escondido en el área de la bahía de Bantry en Ciudad del Cabo, ha crecido desde que Lloyd Harris se unió por primera vez. Ahora cuenta con cinco entrenadores, tres canchas duras azules y una cancha de arcilla. Hay una pequeña residencia para los estudiantes más desfavorecidos económicamente, algunos de los cuales vivían en chabolas antes de mudarse y asistían gratis.

No es una academia corporativa glamorosa, pero ayudó a convertir a Harris en el jugador y la persona que es, y ambos lo consideran una familia.

“Nunca he estado en la academia donde haya habido un mal ambiente o una mala vibra”, dijo Lloyd Harris. “Siempre es energía positiva, los entrenadores se divierten con los niños, pero trabajan duro. Es algo realmente especial “.

Lloyd Harris, quien actualmente ocupa el puesto 46, creció en un hogar de clase media, pero muchos de los estudiantes de la academia provienen de entornos desfavorecidos.

Si bien lo académico y el desarrollo humano son una parte fundamental del programa, el tenis está a la vanguardia de la misión de la academia. Aquellos que cumplen con ciertos criterios, con respecto a su progreso en las filas del tenis juvenil, reciben fondos para viajar por el mundo mientras intentan convertirse en profesionales. El resto se centra en conseguir una beca universitaria.

Al principio, solo había un puñado de niños. Ahora hay una docena, y la esperanza es poder acomodar a ocho más. La academia se ha llevado a un niño que fue encontrado hurgando en busca de comida y a otro que se mostró prometedor en el tenis, pero fue expulsado de un programa diferente por problemas de conducta.

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“Tal vez podamos cambiar su vida”, dijo Anthony Harris. “Es como la vieja fábula sobre regalar una caña de pescar a alguien. No podemos ayudar a mil niños. Pero tal vez podamos ayudar a 15 o 20 “.

Leo Matthysen, de 15 años, vive en Mitchells Plain, en las afueras de Ciudad del Cabo, y es el menor de 15 años o menos mejor clasificado en toda África después de pasar los últimos años en la academia.

Kelly Arends y Mikaeel Woodman, también miembros de la academia desde hace mucho tiempo, recientemente obtuvieron becas para jugar en Tyler Junior College, una escuela de Texas con uno de los programas de tenis de primer nivel universitario en los Estados Unidos, y llegaron allí hace dos semanas para comenzar su carrera. temporadas de primer año.

Woodman, de 18 años, también creció en Mitchells Plain, en lo que llamó “un área realmente difícil”. Dijo que si no hubiera sido por la academia, podría haber terminado en una pandilla.

“Me sacó de la calle y cambió mi vida”, dijo Woodman después de su práctica en Tyler Junior College el martes. “Fui cuando tenía 10 años y pude ver a Lloyd durante siete u ocho años. Tengo muchas ganas de jugar profesionalmente, algún día, como él “.

Con Anthony Harris como entrenador en jefe de un equipo de ocho personas, el tenis es visto como un vehículo para el éxito, y Lloyd Harris es su Modelo T.

Poco después de unirse en 2012, él y el entrenador comenzaron a atravesar el continente con Lloyd jugando torneos en Kenia, Nigeria, Mozambique, Zimbabwe, Botswana, Marruecos y Egipto, por nombrar algunos, y luego pasaron a torneos en Europa y Asia. antes de convertirse en profesional en 2015.

“Una de las cosas de las que estoy más orgulloso, y le dije a Lloyd”, dijo Anthony Harris, “es que nunca consiguió una entrada de comodín en un torneo de primer nivel. Tuvo que trabajar por todo lo que consiguió “.

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La financiación siempre es un problema para la academia. La familia de Nathan Kirsh, un empresario multimillonario de Eswatini, es uno de los principales contribuyentes y Lloyd Harris está organizando un torneo de golf en Ciudad del Cabo en noviembre para ayudar a recaudar fondos para un programa que tanto ama.

“Hemos recorrido un largo camino y desde donde comenzó, este pequeño programa, hasta lo que se ha convertido ahora”, dijo Lloyd Harris. “Es un hogar para muchos niños de entornos desfavorecidos, que ahora tienen estas increíbles oportunidades”.

Con las exigencias de su profesión, y la dificultad de viajar hacia y desde una de las partes más remotas de la tierra (al menos para viajes de tenis), Lloyd Harris se trasladó a Dubai, donde ahora entrena. No ha vuelto a Sudáfrica en todo el año debido a las restricciones de viaje causadas por la pandemia. Ha estado trabajando con Xavier Malisse, el ex jugador profesional de primer nivel, junto con Anthony Harris.

Pero antes de su pausa temporal inducida por la pandemia, Lloyd Harris regresaba regularmente a la academia para practicar y golpear con los niños en la cancha.

“Debería ver cómo gravitan hacia él y cómo responde”, dijo Dionne Harris, la esposa de Anthony y la administradora principal que hace que la academia funcione sin problemas. “Les trae equipo y cosas y les deja devolver sus servicios. Es como el héroe “.

Lloyd Harris no llega tan lejos. Pero reconoce su papel en la vida de todos los niños en ese hilo de WhatsApp, animándolo.

“Ellos ven cómo me estoy comportando, cómo estoy trabajando, pero también cómo me divierto en la cancha”, dijo Lloyd Harris. “Sé que están mirando. Ojalá pueda enseñarles bien “.